Thám hiểm ḷng người

B́nh-nguyên Lộc

Cô Năm chiêm bao thấy cô bị chó rượt. Cô chạy mệt gần bứt hơi th́ giựt ḿnh thức dậy.

Ai vừa tỉnh ác mộng cũng mừng được thoát nạn và nhứt là cũng bán tín bán nghi, trong vài giây đầu, không rơ ḿnh bị nguy thật hay chỉ là chiêm bao, không rơ ḿnh quả có thoát chăng. Nên chi thần trí của người nằm mơ vẫn cứ c̣n bấn loạn trong suốt thời gian ngắn ấy.

V́ vậy mà khi nghe la, cô không cử động được mau lẹ như đă sắp đặt từ lâu. Từ lâu rồi, cô có sắm một cây đèn pin, rồi đêm đêm, cô nhét đèn dưới gối, định hễ có động là bấm đèn liền. Hà tiện, cô không chong đèn. Nửa đêm nếu có ǵ ṃ kiếm được công-tắc đèn điện là mất đi cả buổi rồi. V́ thế, từ ngày thầy Năm qua đời, ban đêm cô luôn luôn thủ sẵn món hộ thân đó ;  trong nhà có đờn ông lạ th́ đề pḥng bao nhiêu cũng chẳng thừa.

Ban đầu cô nghe tiếng cô hai Thiền hỏi nho nhỏ „Ai đây ?“. Không nghe đáp. Cô hai Thiền lại hỏi to „Ai đây ?“. Cũng không nghe đáp lại. Rồi th́ cô ta la oái oái lên như thấy ma hay gặp trộm, gặp rắn ǵ ấy. Kế đó nghe tiếng guốc bị ai đá chạy chuồi trên gạch.

Cô Năm, trống ngực c̣n đánh th́nh th́nh v́ vụ chó rượt, bấy giờ rụng rời, không cựa quậy ǵ được cả.

-  Chị Năm ơi, thắp đèn lên mau nó. Cô hai Thiền la hấp tấp như vậy.

-  Ǵ đó Hai, cô Năm ú ớ hỏi.

-  Th́ thắp đèn lên, mau đi mà, có thằng nào nó ṃ em đây nè.

Hai phút đồng hồ đă qua rồi. Tên ăn trộm ái t́nh có dư ngày giờ để về sào huyệt. Bấy giờ mới nghe ngoài trước có tiếng diêm đánh vào hộp quẹt rồi giọng một người đờn ông lớn tuổi hỏi :

-  Ǵ đó các cô ?

Ánh sáng diêm quẹt lóe lên, tiếng guốc cạ gạch kêu sột-soạt, tiếng chơn ai bước đi vài bước. Diêm lại tắt. Cây diêm thứ nh́ cháy lên, rồi người đánh diêm đi lại nơi vặn đèn.

Cắc... Cắc ... Ánh sáng chan ḥa buồng trong và buồng ngoài.

Căn phố cô Năm ở ngăn ra làm hai buồng như phần lớn phố Sài G̣n. Buồng ngoài sâu sáu thước không chưng dọn bàn ghế ǵ cả ; đêm đến th́ mở năm chiếc ghế bố ra cho năm người đờn ông ăn cơm tháng nằm ngủ. Buồng trong sâu bốn thước ngăn sơ sịa ra làm ba pḥng nhỏ bằng giấy isorel. Cô Năm và hai cô gái khác, cũng là người ăn cơm tháng, ngủ ở ba pḥng nhỏ ấy. Chị ở th́ ngủ sau bếp.

Năm kia, thầy Năm qua đời, cô Năm mới băm hai tuổi. Không biết nghề ǵ sanh nhai, co xoay ra nấu cơm tháng. Phụ nữ ăn cơm tháng th́ hiếm lắm, nên cô Năm phải nhận cả đờn ông. Được cái là có hai cô khách hàng ngủ phía trong, mà một là cô Thiền, em họ của cô, nên cô Năm cũng đỡ lo ngại phần nào.

Ông Phán Ca, người mở đèn, cởi trần và vận sà-rong, đứng nơi ngưỡng cửa buồng, một chơn trong một chơn ngoài, hỏi lại lần nữa, giọng chẫm răi, b́nh thản :

-  Ǵ đó các cô ?

Cô Năm cũng đă ra khỏi buồng cô, và vừa bước qua buồng cô hai Thiền, cô vừa hỏi một câu gần gần như vậy :

-  Ǵ đó vậy hai ? Cô nói mau, giọng run run.

Cô hai Thiền, bấy giờ đă đứng xuống đất, đầu nhô lên khỏi đầu vách ngăn, tay bới tóc miệng nói tía lia:

-  Thật là quá lắm. Có một thằng khốn nạn nó cả gan vào đây mà ṃ em ; em la lên nó chạy đi rồi.

Cô ba Anh ở buồng kế, cũng đă dậy từ lúc năy, nhưng bấy giờ mới dám bước ra, nói :

-  Hú hồn hú vía. Tôi sợ quá trùm mền kín mít, không dám hó hé.

Ông phán Ca cười ha hả mà rằng :

-  Đêm khuya gà gáy ó o. Thằng quỉ nào mà chơi rắn mắt vậy ? Tụi bây làm bậy bạ, cô Năm cổ phiền, cổ đuổi đi cho coi.

Ông nói với bọn đờn ông ở ngoài, nhưng vẫn nh́n ba người phụ nữ bên trong. Bọn đờn ông không b́ết có nghe hay không, v́ chưa ai rục rịch cả như là c̣n ngủ say vậy, mặc dầu năy giờ trong nhà đă ồn lắm rồi. Họ rất có lư do để mà im như vậy : Anh chàng phạm tội, lẽ cố nhiên, làm bộ ngủ say; những anh khác, có thức cũng chẳng dám hó hé v́ sợ bị người ta nghi oan.  Và nín lâu chừng nào càng không dám lên tiếng chừng nấy, v́ thức liền hay ngủ say luôn, tự nhiên hơn là nín một lúc rồi ra mặt.

Ông phán Ca là người tuổi tác không ngại ǵ nên mới dám vào liền. Vả ông ngủ rất sẻ thức, nghe động trước hơn ai hết, và lúc có tiếng la, ông chưa biết ǵ, chưa toan tính thái độ, nên vào được tự nhiên.

Ông Ca là người ph́ nộn, da thịt hồng hào và rất vui tánh. Ông nh́n măi cô hai Thiền mà cười chúm chím, khiến cô nầy khó chịu và tức ḿnh lắm. Chắc ông phán đang nói thầm trong bụng : “Cô em ơi, có bị như vậy cũng đáng kiếp cho cái tánh nhí nhảnh của cô. Trống không, ai dám đánh thùng, bậu không, ai dám dở mùng chun vô”.  Nhưng ông cũng an ủi một câu :

-  Cũng đáng tiếc thật đó, nhưng nghĩ lại chưa có ǵ hại lắm th́ cũng may, thôi th́ cô bỏ qua đi cho rồi.

-  Bỏ qua làm sao được, cô hai Thiền xon xỏn căi, tức lắm mà ! Làm như vầy ai mà c̣n ở yên đây được. Tôi phải làm cho ra lẽ nội đêm nay tôi mới nghe cho . . .

Câu nói của cô Hai chưa dứt th́ ngoài trước bọn đờn ông rục rịch lên tiếng hỏi “Ǵ đó ? Ǵ đó?

-  …Tôi có bằng cớ đây nè, bắt nó như chơi, cô Thiền tiếp.

- Bằng cớ ǵ, ông phán Ca hỏi.

-  Tôi níu rách túi áo trên của áo bi-da-ma của nó. Bây giờ xét liền, ai mà có túi áo rách th́ đích thị nó là thủ phạm.

-  Chết rồi, chết rồi tụi bây ơi, ông phán Ca cười ha hả mà nói như vậy.

Bốn người đàn ông ở ngoài lần lượt vào buồng trong. Họ cùng hỏi: “Ǵ đó ? Ǵ đó ?”

Không ai đáp và bốn người bên trong nh́n trân trân bốn người mới bước vào. Lạ quá, cả bốn đều mặc bi-da-ma chớ không ai ở trần như thường lệ. Có lẽ những kẻ cởi trần sợ bị t́nh nghi, đă vội vàng tṛng áo lên. Nhưng không ai bị rách túi áo trên hết. Ừ, năy giờ thủ phạm đủ th́ giờ đổi áo khi nghe cô Thiền hăm xét.

Ông phán Ca kể đầu đuôi câu chuyện cho họ nghe một cách vắn tắt mà đầy đủ bằng câu hát mà khi họ chưa đến ông đă hát một vế :

“Đêm khuya gà gáy ó o.

Hỡi người quân tử vậy chớ ṃ đi đâu ?”

Mọi người c̣n làm thinh th́ cô Thiền dọa tiếp :

-  Chị Năm, chị giúp em làm cho ra nội đêm nay. Bây giờ ta đi xét rương, xét va-ly của từng ngựi.

Thầy tư Tê nói :

- Cô có quyền ǵ mà đ̣i xét rương của người ta ?

- Tôi có quyền, trong trường hợp đặc biệt nầy.

- Tôi không bằng ḷng để cô xét.

- Không cho xét tức là sợ. Sợ tức là thủ phạm.

-  lm, cô không được vu cáo. Tôi kiện danh dự đa !

Thầy tư nói giọng cà rỡn, vẻ mặt luôn luôn thản nhiên, nhưng cô hai Thiền th́ tức giận tím môi, tay run như đang lên cơn sốt rét. Đuối lư, cô ngoe nguẩy đi vô buồng cô, rồi lại trở ra liền, tay xách chiếc áo dài, míệng nói :

-  Để tôi đi gọi cảnh sát nghen chị Năm, coi ai ngăn đuợc tôi xét rương cho biết. Tôi quyết lột mặt nạ tên quỉ ấy mới nghe, cho nhựt tŕnh họ đăng h́nh nó lên để cả xứ đều biết mặt mo của nó.

Cô Năm hoảng sợ chạy lại nắm lấy tay người em họ rồi lôi tuốt cô ta vào buồng cô. Ngoài nầy  bọn đờn ông rút lui về ghế bố. Thầy sáu Bê ng̣m ngoàm :

-  Đồ dịch vật, làm ḿnh mất giấc nhủ.

Ông phán Ca đùa :

-  Ai có tịch th́ liệu mà thủ tiêu chiếc áo tố cáo ấy đi, kẻo lát nữa cảnh sát đến th́ không khéo lại vác chiếu ra ṭa.

-  Bộ chỉ có ngựi đó là rách túi áo sao, thầy bảy Bê căi ; áo ai lại không có lúc rách túi.

- À, chắc là mầy rồi đa ;  áo mầy rách hả ?

- Thôi ngủ, sáng c̣n đi làm các cha ơi ! Thầy ba Hát khuyên như vậy, và cả bọn đều im ; nhưng chắc không ai nhắm mắt được, nhứt là thủ phạm.

*

Lôi em vào buồng, cô Năm nói nho nhỏ :

-  Chị lạy, em đừng có làm rùm lên …

-  Trời biểu em cũng không bỏ qua vụ nầy. Cô Hai la lớn lên như vậy.

-  Em nên nghĩ tới chén cơm của chị mà thương hại chị, chị van em !

-  Chị muốn kiếm một chục người khác ăn cơm tháng, em cũng kiếm giùm chị được.

-  Em nên nhỏ giọng một chút và nghe chị đây : Đuổi họ đi th́ chị sẽ đuổi, nhưng t́m khách khác mà đờn ông th́ nhứt định không. Chị đă lo sợ xảy ra chuyện không hay từ lâu. Vậy nhơn dịp nầy chị từ chối khách đờn ông đến măi măi.

-  Ừ, em sẽ rủ nữ sinh đến.

-  Nhưng nếu nhà nầy bị tai tiếng th́ c̣n nữ sinh nào dám trọ ở đây. V́ vậy chị van em làm êm đi cho để chị c̣n kiếm được chén cơm hằng ngày.

-  Nhưng em tức lắm, và ít ra cũng phải kín đáo gỡ mặt nạ thằng đó đặng em mắng nó một hồi cho đă nư chớ.

-  Được, chị đă có kế.

-  Em giao cho chị đó, chị tra làm sao cho ra th́ tra.

Suốt nửa phần sau đêm ấy không ai ngủ được cả. Cô ba Anh sợ quá, đ̣i chong đèn thật sáng. Được toại nguyện, cô vẫn không dám nhắm mắt. Cô Hai Thiền là nạn nhơn, nên cố nhiên là thao thức. Cô Năm chủ nhà th́ bị đèn sáng chói quá, khó chịu lắm. Bọn đờn ông phía trước th́ bận ŕnh nhau, xem có thằng nào len lén dấu áo hay không, nên cũng thức luôn.

Sáng ra không khí trong nhà lờ lợ như hồi họ mới đến ở trọ nơi đây. Bọn đờn ông th́ sượng  sùng, c̣n bọn phụ nữ th́ mắc cỡ. Đờn bà lạ quá, người ta làm bậy mà họ lại xấu hổ, cái mới kỳ. Cô Năm cho chị bếp đi chợ thật sớm. Hai cô gái ngày thường th́ mượn chị nầy đi mua xôi mua cháo về ăn sáng tại nhà. Hôm nay v́ chị nầy không c̣n ở đó nữa, và v́ cũng muốn lánh mặt bọn đờn ông, nên đi làm thật sớm. Có lẽ họ nhịn đói luôn, v́ chắc chắn là họ không dám ngồi tiệm.

Khi bọn đờn ông sửa soạn vừa xong, cô Năm bước ra nói :

- Quí ông, quí thầy ! Cái chuyện hồi hôm con em tôi nó quyết không nghe cái người làm quấy đó. Nhưng tôi th́ tôi muốn bỏ qua. Vậy xin quí ông, quí thầy liệu cho. Ai có lỡ lầm trong giây phút th́ ăn năn chừa lỗi và nhứt là nhớ thủ tiêu chiếc áo ấy đi, kẻo con em tôi nó đợi tôi tra xét măi không được, nó đi thưa bót th́ khổ. Hiện giờ nhà không á hết, tôi lui ra sau bếp, ai có muốn lưu áo ra th́ đi trước, tôi thề không hay biết ǵ cả.

Thầy bảy Đê phản đối :

-  Trời ơi, cô báo hại bữa nay anh em tôi đi làm trễ hết. Nói như cô th́ c̣n ai mà dám ra khỏi nhà nầy trước người khác.

Cô Năm cười rất vô duyên mà rằng:

-  Th́ tôi nói vậy, quí ông tùy liệu làm sao th́ làm.

Nếu quả sắc đẹp là của trời ban cho th́ cô Năm là một kẻ bị bỏ quên, không thừa tự được một chút xíu mĩ miều nào hết của tạo hóa. Đă xấu xí, cô lại vô duyên đến thấy mặt là phát ghét ngay. Mới có băm lăm tuổi mà trông cô già như người trên bốn lăm.

Thế mà lạ thay, khi cô vừa nói xong những lời trên đây thi cả bọn có cảm giác như là cô bỗng đẹp hẳn ra, không phải đẹp một vẻ đẹp vật chất mà nặng nề của loài người, mà đẹp phúc hậu như Phật bà phủ hào quang. Rồi người nào cũng sực nhớ đến tích ông vua ǵ ở bên Tàu ngày xưa ấy, một đêm kia hội quần thần và cung nữ giữa một cánh đồng để thiết dạ hội. Trong lúc tiệc rượu tưng bừng th́ một trận cuồng phong thổi qua và tất cả đèn đuốc đều tắt. Giữa đêm tối, người ái phi của nhà vua bỗng la hoảng lền. Khi đèn đuốc sáng trở lại th́ nàng ái phi nầy mét với nhà vua rằng có một vị quan đă làm xằng là ôm nàng ta lúc đèn tắt. Nàng quí phi kiều diễm ấy đă lẹ tay bẻ được cái vảy măo của kẻ xúc phạm đến nàng và nạp tang chứng cho nhà vua, nàng đ̣i truy nă kẻ phạm tội ngay tức khác.

Nhà vua chỉ mỉm cười rồi ra lịnh tắt đèn để diễn lại cái tṛ hồi năy, nhưng hơi khác một tí : lần nầy không có quí phi và tất cả những vị quan có mặt đều phải tự ḿnh bẻ vảy măo của ḿnh mà vứt đi.

Khi đèn sáng lên, th́ nhà vua và quí phi không c̣n biết cách nào truy ra thủ phạm nữa.

Cho đến ông Phán Ca, người vui tánh và hay đùa thế kia, cũng kinh ngạc đến thừ người ra mà nh́n trân bà chủ nhà mà ḷng và mặt rất khác xa với nhau.

Cô Năm không hiểu họ nghĩ ǵ mà coi bộ họ lấy làm lạ dữ vậy, nên cô rút lui ra sau bếp ngay cho đỡ khó chịu.

Trưa hôm đó, cô Năm không cho cả nhà ăn cơm chung như mọi ngày. Đờn ông ăn cơm chung một buồng ở bàn ngoài ; ở đây dẹp ghế bố là được một buồng ăn rộng răi, mở bàn tṛn xếp ra là xong. Bọn đờn bà ăn ở nhà bếp.

Năm ngựi đờn ông vây quanh chiếc bàn tṛn, cố mà vui vẻ ; ngày thường ai buồn cứ mà buồn, ai mệt cứ mà bơ phờ ra, nhưng hôm nay mà như vậy th́ họ nghi chết. Thành ra ai cũng muốn tỏ cho người khác thấy là ta đây trên lương tâm không có ǵ cả. Và mỗi người ai cũng sắp đặt sẵn một chuyện hay và dài để kể cho trám hết bữa ăn hầu đánh tan không khí khó chịu.

Thầy sáu Bê vừa toan kể chuyện xe đụng ở Ngă Sáu Vẹt-Đon th́ lăo Phán già mắc dịch vụt hỏi :

-  Hồi sớm mai đứa nào đi sau hết ?

Thật là đáng ghét cái lăo già nầy. Làm bộ bảnh hoài mà biết đâu cái thằng đi ṃ hồi hôm lại không phải là lăo. Ừ, có rất nhiều bằng cớ để t́nh nghi lăo ta. Khi cô Thiều la lên th́ có mặt lăo ở trong ấy trước hơn ai hết. Thức hồi nào mà chờ sẵn để thắp đèn vậy ? Lăo lại có cởi trần, phải chăng là vừa bỏ cái áo tố cáo ra ? C̣n tại làm sao mà lăo cứ nh́n cô hai Thiền mà cười chúm chím lúc nội vụ vừa đổ bể ra ? Lăo già nầy không vừa ǵ đâu. Nghe lại th́ trước kia lăo có đến ba đời vợ, và từ ngày góa bụa đi ở trọ, lăo cũng chẳng tỏ ra tiên phật ǵ. Nội nhà phải chăng là lăo đi đêm thường nhứt và về khuya nhứt ?

Không nghe ai đáp, lăo lại hỏi lần nữa :

-  Hồi sớm mai đứa nào đi sau hết ?

Và tiên đoán không ai đáp ḿnh, lăo thêm :

- Tôi th́ tôi đi trước thiên hạ. Cô chủ cổ biểu ai muốn thủ tiêu áo th́ đi trước, nhưng thâm ư ư cổ ngầm biểu người đó đi sau hết. Ậy, nói như vậy cho đỡ ngượng thằng đi sau mà.

Lăo ta nói xong, cười ha hả, hết nh́n người nọ đến người kia. Thầy ba Hát giận run, ra miệng:

-  Tôi đi sau hết. Mà chưa chắc là để lưu áo ra ngoài. Bộ cái người đi trước hết không thể đáo trở lại mà lấy áo à ?

Thấy không khí sắp căng thẳng, thầy tư Tê pha tṛ :

-  Tôi làm thầy hít, đánh hơi một cái th́ biết người bí mật đêm qua là ai.

Người bí mật ? Phải, thầy tư vô t́nh đă thốt ra danh từ đúng nhứt để chỉ người đó. Câu chuyện hơi giống một phim trinh thám loại trưởng giả giới ở cái khía có người bí mật, bí mật nhưng luôn luôn có mặt: một xác chết và bao nhiêu người hoạt động quanh xác chết. Từ đám tân khách, viên thư kư, những người nhà, ai cũng có thể là thủ phạm cả, tuy nhiên không làm sao biết được kẻ sát nhơn là ai. Hắn vẫn qua lại trong khung cảnh đó, vừa có mặt, vừa vô h́nh.

Không để cho bạn hữu bị xao lăng v́ cuộc pha tṛ mà thầy tư sắp đưa ra, thầy ba Hát nói gằn từng tiếng :

-  Người ta bảo tuổi già hay sanh ngụy, lời tục ít khi sai.

Cố pha tṛ để xí xóa mọi hiềm khích, thầy tư Tê chỉ ngay mặt thầy sáu Bê mà đề quyết :

-  Mầy chớ ai. Tao nh́n kỹ th́ thấy mũi mầy hơi run rồi vẹo đi. Bà con coi ḱa, bị tôi đoán trúng tim đen, nó sượng ngắt và không dám ngước lên.

Quả thật thế, thầy sáu Bê bẽn lẽn như con gái, cúi gầm mặt xuống, rồi hai tai ửng đỏ lên. Cả bọn nh́n người bạn trẻ nầy rồi cười x̣a, quên hết giận hờn.

Sáu Bê là một anh con trai hiền từ và nhút nhát. Lời tục thường nói : “Núc ních trật chín trật mười”. Thầy ta thấy khách đờn bà con gái th́ trốn mất. Ngữ đó th́ c̣n làm ǵ dám o mèo mà hễ không dám th́ hay làm xằng. Và bây giờ bị chỉ ngay mặt th́ sượng. Thôi đích thị là thầy ta rồi chớ c̣n ai vô đó nữa.

Thầy tư Tê chỉ nói đùa vậy thôi cho ôn ḥa không khí, nào ngờ nói đúng sao mà. Thầy thương hại bạn quá nên chĩa mũi nhọn qua kẻ khác, một kẻ láu lỉnh, biết tự vệ :

-  Nói chơi vậy chớ tôi dám cá rằng thằng Đê là thủ phạm, chắc chắn như dê xồm th́ phải có râu. Có bằng cớ ràng ràng đây nè.

-  Coi chừng tao kiện đa, bảy Đê hăm.

-  Kiện c̣n mau chết nữa, đă bảo có bằng cớ kia mà.

-  Bằng cớ đâu ?

-  Nè ! Đêm hôm qua mầy căi: “Ai lại không có áo rách túi.” Thế nghĩa là túi áo mầy rách. Mà tại sao nó rách ? Có phải là chính mầy đă vuột chạy rồi bị cô Hai níu hay không ?

- Lư luận chặt chẽ lắm, thầy ba Hát khen.

-  Chặt chẽ như cái gọng kềm làm bằng giấy bồi, thầy bảy Đê x́ một cái rồi trả đũa lại ngay. Nè, tao cũng có thể đưa bằng cớ kiểu đó để buộc tội mầy. Mầy là thằng khả nghi số một. Lúc mới vào ở trọ nơi đây, mầy đă ló ṃi, chọc ghẹo cô haí Thiền nhiều lần, nhưng đơn của mầy không được cứu xét. Tuy thế, ai dám chắc mầy chôn luôn mố́ t́nh dê xồm của mầy ? Và phải chăng là chỉ có một ḿnh mầy là phản đối không cho họ xét rương ? Thấy rơ là mầy đă sợ quưnh.

Phải, thầy tư Tê cũng khả nghi thật. Mèo chuột của thầy ta th́ khó ḷng mà nhớ cho xuể. Thầy ba Hát nh́n cả hai đối thủ ấy rồ́ nói :

- Hai anh đều có tỳ có vết, nhưng sao tôi lại cứ nghi ông phán Ca hoài. Đó là do tánh linh thôi chớ không bằng cớ ǵ đích xác hết. Bây giờ tôi giao một điều, hễ ai mà phạm đến đỉều đó th́ kẻ ấy là người quân tử trong đêm rồ́. Nè, tôi giao hễ ai ăn miếng phao câu nầy th́ ngựi ấy là kẻ gian.

Cả bọn cười một cái rần. Trong dĩa thịt gà xào lăn, một cái phao câu bị chôn phân nửa ḿnh dưới đống bún Tàu nấm mèo. Thấy ông phán Ca toan gắp món ngon đó, thầy ba Hát “kỳ đà”  bằng lời giao kết trẹo họng nầy.

Ông phán Ca cười khà khà và lật đật gắp cái phao câu mà lũm rồi nói :

-  Đến mười cái, tôi cũng dám ăn, mặc kệ bị nghi nhiều lần.

Thấy thiên hạ tố lẫn nhau hăng quá, sợ làm thinh sẽ bị t́nh nghi nhiều, thầy sáu Bê trẻ tuổi, năy giờ lẳng lặng mà cười, bấy giờ mới mở miệng :

-  Tôi th́ nghi anh ba Hát…

-  Bằng cớ đâu, Hát hỏi.

-  Anh đẹp trai, lại được cảm t́nh của cô hai.

-  Ờ…ờ…ờ… mắc cỡ không ? Nếu tao đẹp trai và được cảm t́nh của cổ th́ cổ làm thinh chớ sao lại la lên.

Sáu Đê thật thà nên đuối lư sớm quá, anh ta nín luôn.

Thầy ba Hát đẹp trai thật ; mà người đẹp hay đa t́nh ; phải chăng là thầy ?

Ông phán Ca lại pha tṛ :

-  Bây giờ đem tụi bây mà lận mề gà th́ ḷi kẻ gian tức khắc.

-  Mề gà, phao câu ǵ tía cũng ăn trụm một ḿnh, th́ lận tía chớ sao lại lận bọn tôi, tư Tê phản đối.

-  Không phải, tụi bây dốt lắm, lận mề gà là danh từ kỹ thuật riêng biệt mà.

- Nghĩa của thành ngữ ấy là sao ?

-  Đó là một lối tra tấn của Pháp ngày xưa. Báo La Lutte có tả tỉ mỉ lối tra tấn nầy. Nó bắt người bị t́nh nghi nằm sấp, trói hai tay hắn sau lưng hắn rồi từ từ kéo hai tay bị trói ấy lên phía đầu hắn. Như vậy, các bắp thịt ngực của hắn bị vặn vẹo lộn mèo, đau thấu ông trời xanh.

-  Ghê quá, như vậy th́ thà là chịu trước cho xong, không có tội cũng khai bừa cho êm chuyện.

Ba Hát nói:

-  Nếu làm như vậy th́ nội bọn ḿnh, ai cũng có cả, mà cho dầu cô Hai cổ bị thế, cổ cũng sẽ khai là chính cổ đă ṃ cổ.

Cả bọn cười ngả nghiêng ngả ngửa.

Bữa cơm trưa đă xong. Chị bếp lo triệt hạ chén dĩa xuống. Bọn đờn ông đi ra sau rửa tay rửa miệng. Câu chuyện trong bữa ăn giúp họ hả được sự đè nén, như là kẻ có lỗi được xưng tội với ông cha, nên chi họ tự nhiên như thường. Khi thầy bảy Bê bưóc qua ngang cửa nhà bếp th́ chạm trán với cô hai Thiền. Thầy hỏi đùa :

-  Cô có nghi ai hay không cô hai ? Đừng nghi tôi tội nghiệp nghen cô.

Bọn phụ nữ vẫn c̣n mắc cỡ, nghe pha tṛ như vậy th́ bất b́nh lắm. Cô hai Thiền nổi giận gây:

-  Tôi nghi bất kỳ ai, cho đến khi nào tôi lột được măt nạ con quỉ đó mới thôi nghi. Mà thầy đừng có làm bộ ta đây can đảm, dám hỏi đùa, tức là ta đây vô can. Hừ, kẻ gian chừng nào càng làm bộ tỉnh chừng nấy.

Thầy bảy Đê cụt hứng, và từ đó, hai phe nam, nữ không trao lời trao mắt với nhau nữa.

Hai ngày đă qua. Ngày nào cô hai Thiền cũng hỏi thăm cô Năm coi đă tra xét chưa. Cô Năm luôn luôn đánh cù cưa, nói để thủng thỉnh sẽ hay. Chiều ngày thứ ba là ngày cuối tháng, cô hai hỏi :

-  Hôm nay họ trả tiền. Chị đă biểu họ dọn đi hay chưa ? Khổ quá, họ đi th́ em không hả giận được v́ chị chưa truy ra tên thủ phạm.

Cô Năm thở dài đáp:

- Chị không có biểu họ dọn đi.

- Sao lạ vậy ? Chớ chị đă quên dự định đem nữ sinh vào thay thế họ à ?

-  Chị không quên, nhưng chị định không làm như vậy nữa.

-  Trời ơi ! chị tiếp tục nuôi ong tay áo à ? Chị lại giết em bằng cách không cho em rửa thù. Thôi, em đi thưa cảnh sát, mặc kệ chị.

-  Vô ích, chị đă làm lơ cho họ lưu áo ra ngoài rồi.

-  Trời !

Cô hai Thiền đấm ngực cô một cái rồi ngă vật lên giường của người chị bà con, đập tay xuống nệm th́nh th́nh và kêu trời liền miệng. Giây lâu sau, cô mắng cô Năm:

-  Chị thật không biết điều chút nào hết. Chị ham tiền, không kể phẩm giá của bà con em út. Cũng may là em chưa bị hại . . . Nhưng chị dại lắm, tiền, em đă hứa giúp chị kiếm được dễ dàng kia mà.

-  Em mắng th́ chị ngậm câm mà chịu. Chừng nào em dịu rồi sẽ hay. Nhưng chị cũng cần đính chánh ngay cho em rơ là chị không v́ tiền đâu. Sở dĩ chị có thái độ đó chẳng qua là cũng v́ thương người mà thôi

-  Thương người ? Vậy ra người bậy cũng thương nữa sao?

-  Người bậy cũng thương để cho họ cảm mến mà cải ác tùng thiện. Vả lại tội nào lại không có trường hợp giảm khinh.

-  Chị nói tức quá. Thật chị không biết phải chút nào hết. Thôi mặc chị, bây giờ không mong trừng trị chúng nó, em cũng quyết đập thùng đập trống cho bọn nó mang xấu chơi. Rồi chị đừng có trách em nghen.

Cô Năm nh́n người em họ mà thương hại. Cô hai Thiền nầy đẹp lắm, nhưng lại đẹp một vẻ đẹp lẳng và tánh t́nh cũng thế. Cô biết rơ em cô cũng chẳng trong sạch ǵ đó, nhưng mà khó nói ra quá, những nhận xét tỉ mỉ của cô từ mấy ngày rày. Nay nghe em cô tính chuyện làm rùm, cô thấy là không thể nín nữa được. Cầm tay em, cô nhỏ nhẹ mà rằng :

-  Nầy em, chị mà bỏ trôi vụ nầy là, như đă nói, v́ ḷng thương người. Nhưng cũng v́ danh tiết của em nữa đó.

- Danh tiết của em ? Thế làm rùm th́ họ cười em chớ không cười bọn nó à ? Em nói cho chị biết, xưa khác nay khác. Đời xưa con gái bị cưỡng hiếp th́ giấu luôn, đời nay nó đi kiện tới Ṭa áo đỏ. Em mà có bị ô nhục rồi, em cũng dám làm rùm nữa à chị. Nhưng em đă bị ǵ đâu !

-  Phải, chị dư biết điều đó, nhưng em lại ở vào trường hợp khác.

- Th́ càng nên làm rùm, v́ em chưa bị ǵ hết.

- Không, em đă bị nhiều lắm.

Cô Hai nh́n chị mà ngạc nhiên. Cô Năm chẫm răi nói:

-  Có những điều rất khó nói ra nhưng chị buộc ḷng phải nói, v́ em đă đẩy chị vào ngơ bí. Chị nói ra xong chắc em mắc cỡ mà oán chị lắm. Nhưng thương em không biết bao nhiêu, chị không chê cười ǵ em đâu, em đừng hổ thẹn rồi lạt t́nh bà con.

Cô Hai nghe qua th́ đâm lo, nhưng nghĩ ḿnh không làm ǵ nên tội, cô an ḷng lạ́ được và hỏi:

-  Em sốt ruột quá, chị nói mau thử coi.

-  Tại sao đêm hôm đó em không hoảng sợ la oái oái liền, mà chỉ b́nh tĩnh hỏi nho nhỏ : “Ai đây ?” thôi. Em có la thật, nhưng không la ngay mà chỉ la một lát sau đó thôi ?

Cô Há điếng người đi. Nơi ta có nhiều tâm trạng và nhiều biến chuyển tâm trạng vi tế quá, mà chính ta cũng không nhận thức được. Tại sao cô Hai có thá́ độ ấy ? Ắt hẳn là có lư do, nhưng lư do đó tế nhị và phù du quá nên cô cũng quên luôn nếu cô đă nhận ra nó đi nữa. Cô Năm ở ngoài cuộc, lại cần suy xét nhiều để lập thái độ, nên đă truy ra lẽ sâu kín đó. Cô nói tiếp :

- Nếu đưa nội vụ ra ánh sáng, cảnh sát điều tra, sẽ hỏi em câu đó, em mới trả lời làm sao cho trôi. Rồi v́ hời hợt, nông nổ́, người ta sẽ kết luận rằng em có hẹn với một người và đang chờ người đó nên mới b́nh tỉnh mà hỏi nho nhỏ như vậy. Thế th́ c̣n ǵ là danh tiết của em.

Cô Hai giựt ḿnh rồi ôm mặt mà khóc ̣a, giây lâu mới nói được :

-  Trời ơi, oan cho em quá ! Nào em có hẹn với ai đâu ? Chị nghi cho em như vậy tội nghiệp em lắm. Em thề…

- Không, chị không nghi như vậy đâu. Chị dư biết là em không có ǵ bậy bạ, ít lắm là từ khi về ở với chị. Chị chỉ nói thí dụ thôi, tạm đoán là kết luận của những người hời hợt nông nổi thôi.

-  Khổ quá chị ơi, em cũng không hiểu tại sao em không tri hô lên liền.

-  Chị th́ chị hiểu.

-  Chị hiểu ? Chị hiểu em hơn em hiểu em ?

-  Đây nè, em đang có cảm t́nh với một người đàn ông trong nhà nầy, và em biết chắc người đó cũng đang có cảm t́nh với em. Người bí mật ấy cũng rơ tâm t́nh em đối với hắn. Trong t́nh thế đó, hắn mà tỏ t́nh là xong ngay. Nhưng hắn bậy lắm, đă làm xằng. Có lẽ hắn là một anh chàng thiếu kiên nhẫn hơn là một kẻ nhút nhát. Kẻ nhút nhát ưa gởi thơ, nhưng kẻ nóng tánh lại hay làm ẩu. Mà sở dĩ hắn dám cả gan làm xằng cũng v́ hắn đinh ninh sẽ thành công ; hắn biết rơ t́nh trong của em kia mà ! Chị thí dụ hôm ấy em giựt ḿnh thức dậy vào giữa đêm khuya ; em vừa nghĩ đến hắn th́ hắn men tới. Em đoán là hắn, v́ em thầm mong đợi hắn, và trong giây phút mơ mộng ông “hoàng tử”, em quên nhận thấy cái khả ố của một cử chỉ như vậy, mà lại sẵn ḷng tiếp đón hắn. Nhưng là gái, em cẩn thận, kiểm soát lại coi có phải thật là hắn hay không. Em vừa hỏi lấy lệ “Ai đây”, vừa ṃ kiếm một dấu vết ǵ nơi hắn, một chiếc nhẫn quen mắt chẳng hạn. Nếu em đă t́m được th́ em đă êm luôn và thất thân với hắn rồi. Ấy, v́ nhũng lắc léo t́nh cảm đó, nên đờn ông họ mới dám đi ṃ, chớ họ dại ǵ mà làm chuyện điên ấy. Thường thường th́ họ thành công, nhưng lắm khi cũng leo cây như trong vụ nầy.

Đêm ấy chính thật là hắn đó , nhưng rủi ro cho hắn, là đêm đó hắn rời cái dấu hiệu kia v́ lẽ ǵ đó chưa biết được. T́m không ra căn cước kẻ ṃ em, em mới đâm sợ, hỏi xẵng và to: “Ai đây?”. Hắn hoảng, ngỡ em cự tuyệt, nên làm thinh rồi chạy đi v́ em lại la lên.

Mặt cô Hai đổi sắc lần lần. Ban đầu cô c̣n mắc cỡ khi bị chị nói đúng tim đen, nhưng người chị phân tách sâu vô chừng nào, th́ cô càng sợ chừng ấy và không c̣n biết hổ ngươi nữa. Trời ơi, cô nghĩ, quả thật thế, không sai một mảy may nào hết. Trời, ḷng người kín nhẹm thế kia mà có người cũng trông thấu suốt được như trông vào đáy một cốc nước mưa à ? Cô nắm chặt tay chị, siết mạnh để tỏ t́nh biết ơn. Cô Năm hiền từ tiếp :

-  Em coi, người bí mật ấy xằng thật đó, nhưng cũng đáng tội nghiệp. Người ta hư danh lắm khi cũng v́ vài giây rủi ro thôi, nên để họ suy nghĩ mà hối lỗi. Như vậy, chị tha hắn, có phải v́ quá dễ dăi, hoặc v́ quá tham tiền như em ngỡ đâu.

-  Nhưng cũng không chắc đêm đó chính là hắn.

-  Không thể là người khác được. Nếu như là người khác, th́ loài đờn ông ngu không thể tưởng tượng được: khi không lại dám đi ṃ người ta. Mà sự thật th́ họ không ngu lắm đâu.

-  Cái người mà chị bảo là bí mật đó, chỉ bí mật đối với chị thôi, riêng em, em biết hắn là ai rồi.

-  Cố nhiên là em biết liền ngay sau khi nhận sự phân tách của chị là đúng. Nhưng chị cũng đă biết hắn là ai rồi.

-  Chị đă khám phá được bằng cớ ǵ ?

-  Không có bằng cớ ǵ cả, chị chỉ suy luận mà đoán ra người đó thôi.

-  Ai đó vậy ?

Cô Năm kề miệng sát tai cô Hai rồi th́ thầm vài tiếng. Cô nầy mỉm cuời mà rằng :

-  Đúng là hắn.

-  Không phải thánh, đoán cũng được. Nội nhà, chỉ có hắn là đẹp trai nên em mới cảm. Em có tiếc không ?

-  Tiếc ǵ ?

-  Hai người yêu nhau mà rủi lỡ cuộc….

-  Không lỡ đâu chị. Em lại c̣n mừng mà đă la đêm đó. Hắn thấy em đoan trang và sẽ yêu em hơn.

-  Em lầm. Hắn ngu ǵ mà không nhớ ra rằng em đă ṃ kiếm dấu vết, và ngu ǵ mà không nhớ rằng em đă do dự trước khi la lên.

-  Nhưng em ṃ kiếm dấu vết của hắn chớ của ai.

-  Hắn biết đâu được. Hai người chưa đi lại với nhau lần nào kia mà. Hắn có biết đâu rằng em chú ư đến chiếc nhẫn của hắn. Em có thể ṃ kiếm chiếc nhẫn của người khác. Điều chắc chắn là chính hắn bị cự tuyệt.

Cô Hai làm thinh, mặt buồn dàu dàu.

Mười hôm sau, một tai họa xảy đến cho cô Năm. Cô đi chợ thay cho chị bếp một bữa. Khi băng ngang qua đường, cô bị một chiếc xe mười bánh ủi té nhào rồi cán lên cô. Khi người ta chở cô vào nhà thương th́ bác sĩ bảo rằng chơn mặt cô bị cán dập nát không thể để được.

Hai tháng nằm nhà thương, cô ra về, nách kẹp nạng, cẳng gỗ nện lên đường kêu cồm cộp. Mặt cô cũng mang nhiều vết thẹo dài và sâu, trông cô càng xấu xí hơn xưa bội phần.

Ở nhà, khách đờn ông đă cuốn gói đi hết. Họ vốn muốn đi từ lâu rồi, nhưng sợ bị nghi nên làm mặt chai mày đá mà ở lại. Bấy giờ, nhơn dịp cô chủ thọ nạn, không ai lo việc nhà chu đáo, họ thoát được tự nhiên.

Hai cô gái th́ ở lại, tự nấu lấy mà ăn v́ chị bếp cũng dông mất.

Cô Năm rủn chí muốn chết đi cho xong. Bây giờ thật không biết làm sao mà sống được nữa v́ tiền đă cạn, lại không ai đi chợ mỗi ngày, cái công việc mà khó ḷng giao cho một chị bếp v́ hạng người nầy ăn truất tiền chợ dữ lắm.

Ngày kế hôm về nhà, cô đang ngồi nhai trầu bỏm bẻm t́m mưu th́ có người d́ của cô đến thăm.

-  Cháu à, d́ đến đây thăm cháu mà cũng để làm mai cho cháu đó.

Cô Năm cười ngất. Cô thấy lời của d́ kỳ dị quá để có thật.

- D́ nói thật mà. D́ vừa làm mai trong vừa làm mai ngoài. Người đi nói cháu không ai đâu lạ hơn là thầy ba Hát, trước ăn cơm tháng ở đây.

Cô Năm kinh ngạc đến muốn chết sửng ra. Thầy ba Hát có đến thăm cô lúc cô nằm nhà thương nhưng ai có dè được rằng thầy ba trả ơn bẻ vảy măo môt cách xứng đáng như thế. Qua cơn thất thần, cô Năm nhận thức được sự chinh lịch quá sức ở bề ngoài, giữa hai người, nên thối thác. Bà d́ vội cắt nghĩa :

-  Mới nghe nó đề nghị, d́ cũng ngỡ nó nói đùa, toan mắng nó. Nhưng sau biết ra th́ nó thành thật hơn ai hết. D́ không hiểu được lẽ ǵ đă xui nó xin cưới cháu, nhưng chắc chắn là nó không lầm: nó dư biết cháu xấu xí, lại nghèo. Khi mà người ta đâm đầu vào một chỗ chết như vậy, là người ta đă có lư do mạnh và vững lắm, cháu khỏi lo hạnh phúc không bền.

Nửa tháng sau đó ở Sài G̣n có môt cái đám cướ́ mà cô dâu chống gậy đi lửng chửng bên cạnh một chú rể đẹp trai vô cùng. Người ta đoán rằng cô dâu xấu mặt nầy giàu to và chú rể là một anh chàng đào mỏ số một.

Cô Hai có dự đám cưới ấy. Không bao giờ cô thấy đức hạnh quí giá bằng hôm đó, và không bao giờ cô thấy ḷng nhơn quí giá bằng hôm đó. Ḷng nhơn của chị cô đă biến đổi một người  và đă đưa chị lên một địa vị mà chị không hề dám mong mỏi.

Trong đêm tân hôn, cô dâu cẳng gỗ hỏi chú rể đẹp trai :

-  Đêm ấy chiếc nhẫn anh không có đeo à ?

-  Xui xẻo quá, ban chiều anh vuột nhẫn ra để tắm, rồi quên đeo trở lại.

-  Anh bậy lắm.

-  V́ thế anh mới hối hận và tự nguyện sẽ làm một cái ǵ để chuộc tội với lương tâm.

-  Thành ra trong hôn nhơn nầy không có t́nh mà chỉ để chuộc án thôi ?

-  T́nh sẽ đến về sau. Anh có một người vợ ḷng quảng đại như ḷng bà tiên, anh c̣n mong ǵ hơn.

 

 

           

© Binhnguyenloc.com