Lữ đoàn mông đen

B́nh-nguyên Lộc

 

Định không biết nhảy, nhưng cứ vào những nơi nầy mỗi đêm, sợ người ta sinh nghi, nên chàng cố bươi trí để làm cho sự có mặt của chàng được ổn. [1]

Dân chơi th́ họ bất kể chàng, chàng chỉ lo bị nhơn viên của các hộp đêm nầy ngạc nhiên, t́m biết rồi có thể sẽ biết. Các em ca-ve, người tài-pán, các bồi bàn, toàn là những kẻ điểm mặt từng khách một để ghi họ vào sổ hồng, nếu họ sộp, vào sổ đen, nếu họ keo kiệt.

Mà không phải chỉ điểm mặt mà thôi đấy nhé. Họ sẽ truy tầm căn cước, nghề nghiệp chàng, th́ nguy to.

Nguy to là v́ cái nghề tạm bợ mà chàng quơ đại để ăn cơm, cái nghề ấy, họ mà biết th́ chàng không c̣n làm được nữa, tức là bể chén cơm, chớ không phải sợ ai ám sát đâu.

Chẳng là chàng đang thất nghiệp, tới xin tiền một thằng bạn, ngỡ sẽ bị nó hất hủi chàng, không dè nó lại mừng rỡ reo to lên:

-     Cứu tinh đă đến !

Rồi nó lại hỏi thêm:

-     Mầy có cần tiền không ?

Có mỉa mai chưa ? Chàng tưởng nó giễu chàng, nên chàng nín lặng hồi lâu v́ căm tức rồi mới nhẫn nại đáp:

-     Ơ... hơ... cũng hơi cần.

-     Mầy có thích chỗ làm lương cao chăng ?

-     Tao chỉ mong có bấy nhiêu đó thôi.

-     Vậy mai đi làm, nói đúng ra là tối mai. Tối nay, tao sẽ tiến dẫn mầy với “ổng” là xong.

-     Nhưng làm cái quái ǵ mới được chớ ?

Câu chuyện nầy xảy ra lúc ông Diệm đang cầm quyền.

-     Nè, thằng ấy nói, phải giữ mồm giữ miệng đa nhé. Hiện ông Mật vụ trưởng vừa lập một cơ sở lấy tên là “Lữ đoàn mông đen” và cần vài nhơn viên lỗi lạc cho Lữ đoàn, mỗi nhơn viên được xem như là ông xếp của một khu riêng biệt.

Mầy có vó sang trọng, tức là mầy khá mông đen, th́ mầy được lắm. Ổng nhờ tao t́m người đáng tin cậy, có khả năng, tao cũng chẳng biết ai, nên đang bể óc đây th́ mầy tới, may quá !

-     Nhưng Lữ đoàn ấy sẽ đánh giặc với ai ? - Định hỏi.

-     Không có đánh giặc, đánh giả ǵ hết ráo. Đó là dịch ở danh từ “Brigade mondaine” ra. Lữ đoàn mông đen chỉ cần len lỏi vào các giới ăn chơi để theo dơi những công chức, những nhơn vật tăm tiếng mà ăn chơi quá khả năng tài chánh của họ để mà báo cáo lên thượng cấp, rồi thượng cấp làm ǵ họ, ḿnh cũng chẳng cần biết. Dễ ăn lắm mà.

Mới nghe qua th́ quá dễ ăn thật đó, nên chi Định nhận lời lập tức, ḷng phấn khởi vô cùng.

Nhưng đêm nay, đêm đầu làm việc, vào vũ trường Eldorado, chàng mới thấy là khó ăn.

Chàng có vó sang trọng thật đó, nhưng lại không sang trọng tí nào, v́ chàng là học tṛ mới ra trường vừa t́m được một chỗ làm th́ vài tháng sau đă bị đuổi, v́ cự với ông chủ hăng, thế th́ lấy tiền đâu mà chàng ăn chơi để sang trọng ? Như vậy, mặt mũi của những ông bự mà chàng có phận sự theo dơi, chàng không biết ra sao cả, chàng như thằng mù th́ c̣n làm ăn ǵ được.

Mà cho đến cái chuyện tầm thường là cứ tạm thủ vai một khách hào hoa phong nhă, đi khiêu vũ, chàng cũng chẳng làm được th́ nghĩ ra, khó ăn không biết bao nhiêu.

Nhưng may quá, uống cạn chai Bireley là chàng có hứng liền, như nhà thơ Tản Đà uống hết chai rượu Văn Điển vậy.

Trong ánh đèn mờ, chàng thoáng thấy cô thu ngân viên ngồi đằng kia không biết ra sao, nhưng chắc chắn là cũng khá đẹp.

Vậy chàng cứ làm bộ si cô nầy cái đă, cho có lư do la cà ở đây, rồi sau hăy hay.

Định đă nghiên cứu kế hoạch rất kỹ.

Chàng không giả đ̣ si vũ nữ v́ thu ngân viên khó xơi hơn nhiều, tức là phải tốn lắm thời gian, mà chàng th́ rất cần sự tốn kém ấy.

Với lại si thu ngân, có vẻ tư cách hơn si vũ nữ nhiều lắm. Chàng chưa có được bộ vó ăn chơi th́ si người nào trang nghiêm, thiên hạ thấy là ổn hơn, không chú ư đến chàng.

Thứ nữa, là thu ngân làm việc tương đối lâu bền hơn vũ nữ, các cô vũ nữ th́ có thể đầu hôm sớm mai, đă đi làm nơi khác rồi, mà chàng th́ có phận sự công tác ở đây rất lâu.

Nghĩ xong mưu mẹo tài t́nh ấy, Định len lỏi giữa các bàn để tiến đến cái quầy thu tiền, quầy nầy chỉ là quầy của một quầy bar rất dài, bên trong quầy, cách cô thu ngân viên mấy thước, có mấy cô chiêu đăi viên đang ngồi ngáp vặt và nh́n những chiếc ghế cao đặt bên ngoài quầy, trước mặt họ, góa bụa khách nhậu v́ bọn vào vũ trường, thường th́ không hoan nghinh họ bao nhiêu.

Định gọi một cái Martini phía bên bọn chiêu đăi viên, nhưng lại không thót lên ghế trống mà ngồi, bưng ly rượu bước ngang như con cua để qua phía cô thu ngân viên. Th́nh ĺnh chàng lặng người đi.

Con người mà chàng chỉ tính làm bộ si lại đẹp không thể tưởng tượng được.

Ở đây tương đối sang hơn toàn thể vũ trường, v́ trước mặt cô thu ngân viên có đặt một cây đèn bàn viết, chụp pha lê xanh đục, không chiếu ánh sáng ra ngoài, nhưng soi tỏ mặt quầy ở đó và mặt cô ta. Như vậy, Định không thể bị ảo ảnh như khi nh́n các vũ nữ dưới ánh đèn màu, da nhăn cũng cứ trông như là non mởn.

-     Không, cô nầy đẹp thật sự.

Cô thu ngân viên không làm ǵ cả, v́ mới khai nhạc, chưa có ai trả tiền. Cô đang ngó mong ở đâu không rơ, chợt thấy một người đàn ông rà sát quầy, tiến đến trước mặt cô, cô cúi xuống dưới quầy lấy ra một quyển tiểu thuyết để đọc.

-     Xin lỗi cô, cho tôi hỏi chút việc.

Cô ngẩng lên và bốn mắt gặp nhau.

Không ai nói ǵ cả, v́ cả hai đang ngạc nhiên. Định nh́n kỹ lại th́ “Nàng” đă khá cao niên rồi, chớ không c̣n trẻ nữa. Chàng đoán là nàng cũng ít lắm là ba mươi tuổi.

C̣n “Nàng” th́ lấy làm lạ mà thấy một anh con trai đáng em nàng, lại định tán nàng.

Vâng, nếu không phải là người quen, th́ bất kỳ kẻ nào nam phái, ḷ ṃ đến đây cũng chỉ để thử tán nàng mà thôi, chớ không thể có lư do nào khác cả. Có chối căi về việc tính tiền sai th́ khách họ chối căi với bồi bàn, bằng như muốn “kháng cáo” th́ kháng cáo với quản gia, quản lư, với Mết Cơ ǵ ǵ ấy, chớ thu ngân viên hoàn toàn không liên hệ đến những xung đột đó.

Nhưng Định không thất vọng. Chàng chỉ cần chỗ núp thôi, cho thiên hạ khỏi nghi, chớ có phải là si thật đâu.

Vả lại, người đẹp th́ chỉ cần đẹp là đủ lắm rồi, điều kiện tuổi tác chỉ là việc phụ thuộc.

-     Ông cần việc chi ? Cô ấy hỏi.

-     Tôi xin phép cô, đứng đây uống một ly rượu.

Người đẹp chắc cũng đă bị nhiều đàn ông xin phép lạ đời như vậy rồi, nên chỉ mỉm cười nói:

-     Đáng lư th́ không được nhưng mời ông cứ tự tiện.

-     Thế nghĩa là, đây là một ân huệ phải không cô ?

-     Tùy ông hiểu.

-     Tôi hiểu đây là một ân huệ. Rất lớn. Và tôi sẽ biết ơn cô.

Thiếu phụ cũng chẳng buồn mỉm cười, mà cũng chẳng thèm làm bộ đọc tiểu thuyết nữa, ngó mông ra ngoài như trước. Nàng thấy rằng cậu em nầy rồi sẽ vỡ mộng ra, lát nữa đây, khi mà cậu em ngắm nàng măi, rồi thế nào cũng đoán được tuổi của nàng. Như vậy mối quen biết giữa hai người sẽ không thọ được một đêm mà tṛ chuyện cho mất công.

Nhưng Định th́ cần nói, bởi thằng si, phải tán chớ. Hơn thế, các em chiêu đăi viên đang xầm x́ với nhau, chắc các em đang chế giễu chàng bị người đẹp cho leo cây.

“Ừ, cho đáng kiếp cái thằng làm tàng, nó chê chị em ta, đi tán bà già, để nó bị ch́m xuồng một lần cho nó ê cả mặt nó!”

Có lẽ các nàng đang rủa như vậy.

Tự ái đàn ông bắt chàng phải cứu văn cái ê của chàng, nên chàng lại cố bươi trí t́m đầu đề câu chuyện thế nào mà người đẹp có muốn làm thinh cũng không làm thinh được với chàng.

Trí óc chàng đang chạy nước rút ba trăm cây số một giờ. Và nó chạy tới đích.

Chàng hỏi:

-     Thưa cô, cô có biết v́ sao mà tôi lại uống rượu không phải chỗ như thế nầy hay không ?

Quả nhiên thiếu phụ bật cười, day lại nh́n chàng mà đáp bằng một giọng hóm hỉnh:

-     V́ ông nh́n tôi từ đằng xa, không thấy rơ được nên ông lầm.

-     Không. Muôn ngàn lần không.

-     Chớ v́ sao ?

-     V́ cái búi tóc của cô.

Thiếu phụ bị xúc động trông thấy. Nàng có lẽ là người đàn bà trẻ đẹp độc nhất ở Sài G̣n c̣n để búi tóc.

Có lẽ nàng đă được lắm người si, nhưng chưa hề có ai si v́ búi tóc của nàng cả.

Người đẹp, đẹp một vẻ đẹp thùy mị, hóa trang rất kín đáo và theo lối xưa, chớ không phải hóa trang dữ dội như đào hát, hoặc hóa trang phong trần như những gái hộp đêm, thành thử trông nàng cứ như là nữ sinh.

Mà cái búi tóc lỗi thời của nàng cũng không biến nàng thành thôn nữ quê mùa đâu, bởi nàng biết ăn mặc hợp thời trang, gương mặt và dáng điệu thị thành và đài các, y như là một chiếc lọ Khang Hy đặt vào giữa một pḥng khách trang trí tối tân, không có vẻ lọ cổ chút nào, hay vẫn là cứ lọ cổ, nhưng đó là cái cổ bất hủ, đi đôi được với cái kim như thường, mà cả hai thứ lại nương tựa lẫn nhau, tôn vẻ đẹp cho nhau nữa.

Người đẹp cũng hóm lắm. Đă đẹp, lại c̣n muốn độc đáo. Mà khó ḷng độc đáo bằng cái ǵ được, bởi phụ nữ Sài G̣n ngày nay họ đă bày vẽ đủ thứ tṛ mới lạ rất téc-ni-co-lo để được nổi bật lên, th́ c̣n biết may áo lối nào, uốn tóc kiểu ǵ cho đặc sắc bây giờ ?

Thế nên nàng cho mái tóc của nàng “de” lại lối ba mươi năm về trước, các cô gái khác không đủ can đảm de theo, bởi phải đẹp kinh hồn kia mới cứu văn được cái điểm cổ lỗ là búi tóc.

Cô thu ngân viên đă đổi nét mặt và đổi giọng, vẫn c̣n hóm hỉnh, nhưng đă hơi có cảm t́nh:

-     Nói thế không phải. Chắc ông tưởng nhớ đến một người chị cả thương mến, đă qua đời, khi thấy búi tóc của tôi ?

-     Thưa cô không! Tôi là trưởng nam, hay nói cho đúng là con một của ba má tôi. Tại tôi thấy ai cũng phi-dê hết thảy, hóa ra họ xoàng quá, cô khác họ nên tôi mới chú ư đến cô.

Thiếu phụ mỉm cười rất tinh nghịch:

-     Thế ông chú ư từ xa không được hay sao ?

-     Tôi cần biết người có mái tóc độc đáo, nhan sắc có độc đáo hay không. Giờ th́ tôi đă chắc bụng rằng hai thứ ấy ăn khớp với nhau, nơi cô.

-     Ông nịnh cũng khá giỏi đó.

Các em chiêu đăi viên đă hết dám khinh chàng nữa. Họ thủ phận, tṛ chuyện như thường với nhau và ngáp vặt.

Định lại tán:

-     Tôi rất buồn mà không được nịnh cô lâu hơn, v́ cô sắp có công việc rồi. Nhưng tôi cầu khẩn cô cứ để cái ơn huệ mà cô ban cho. Tôi sẽ hưởng nó một cách im lặng.

-     Ông cứ tự tiện. Nhưng tôi không nỡ để cho ông đứng ngậm câm măi, nên thỉnh thoảng giữa lúc hai lần thu tiền, thối tiền, tôi lại sẽ nói với ông một câu.

-     Ơn huệ lại càng to hơn. Thật khổ cho tôi ! Rồi tôi không biết lấy ǵ để đáp cái ơn ấy cho xứng đáng ?

Định biết rằng đêm nay chàng không làm việc ǵ được đâu. Chàng chỉ vào đây để quen với không khí. Chàng c̣n phải học nhảy nữa, và sớm lắm, tuần lễ sau mới công tác được.

Dầu sao, mọi việc cũng xuôi chèo mát mái nhờ buổi chuyện tṛ nầy. Và chàng c̣n đóng kịch vài đêm nữa với cô thu ngân viên th́ trời sinh ra cái người đẹp năm 1960 nầy mà c̣n để búi tóc, là ổng muốn giúp chàng thành công về nghề nghiệp vậy.

Giờ nầy chỉ leo heo có vài khách ăn ra về, c̣n dân nhót th́ họ mới chỉ vào lai rai thôi, nên công việc của người đẹp cũng chẳng có ǵ. Định khỏi phải đứng trơ một ḿnh quá lâu.

Thoạt tiên, trong những lúc nàng soạn tiền, chàng nghe hơi hơi mặc cảm v́ “trai ba mươi tuổi c̣n xuân” mà chàng th́ chỉ mới hăm sáu: “Gái ba mươi tuổi như ch́nh mắm nêm”. Mặc dầu trong trường hợp đặc biệt của người đẹp, đó là một câu nói sai, bởi chàng đoán nàng ba mươi mà nàng đẹp hơn con gái 18 th́ đâu có là mắm nêm được. Mặc dầu vậy chàng cũng khó chịu.

Nhưng rồi chàng hănh diện ra được.

Nếu có thằng nào chê cười chàng th́ thằng đó nhà quê. Những thằng sành điệu sẽ thán phục chàng biết thưởng thức cái đẹp bất kể tuổi tác.

-     Sao ông không nhảy ? Nàng ngước lên, sau khi trao dĩa tiền thối cho một người bồi bàn rồi cười hỏi thư vậy.

-     Tôi cô đơn lắm, vô đây cố t́m ảo tưởng cho đỡ buồn mà lại may mắn gặp một tâm hồn bạn thật sự rồi th́ c̣n nhảy nhót làm ǵ ?

Kể ra th́ ai cũng cho rằng những thằng nịnh th́ xạo lắm, nhưng ai cũng phồng mũi lên khi được nịnh.

Mới nói chuyện với nhau có một buổi, chưa tâm sự với nhau, mà “tâm hồn bạn” cái khỉ khô ǵ, vậy mà cô thu ngân viên vẫn nghe sung sướng không phải v́ tánh cách “bạn” mà v́ tánh cách “đẹp” của tâm hồn cô.

“Ừ, cái thằng cha nầy đi t́m tâm hồn th́ hẳn tâm hồn nó đẹp chớ không khô khan. Mà nó nói đă gặp tâm hồn bạn là ḿnh, th́ hẳn chính là tâm hồn của ḿnh cũng phải đẹp”.

Hai cái “tâm hồn bạn” ấy lại ŕnh nhau như hai kẻ thù cần giữ thế với nhau. Họ quan sát nhau để cố đoán tuổi tác của nhau.

Người đẹp bị mặc cảm vĩnh viễn, chớ không phù du như thằng con trai, bởi chỉ có nàng mới biết tuổi tác thật của nàng thôi, và nàng cứ lo cậu em kỳ cục nầy vỡ mộng.

Nàng không hy vọng ǵ cả đâu, v́ đă sống nhiều, nàng biết quá, bọn đàn ông chúng nó si ghê lắm thật đó, nhưng lửa t́nh của thằng nào cũng chỉ là một mớ lửa rơm mà thôi, phương chi thằng cha nầy lại quá trẻ. Không hy vọng ǵ, nhưng nàng vẫn lo sợ v́ dầu sao, hết được ai thấy là trẻ đẹp, cũng là chuyện đáng buồn.

Thà là nàng cứ ngồi trong bóng tối một ḿnh, chớ đă được có kẻ chú ư, rồi kẻ ấy lạnh lạt sau đó, nó ngậm ngùi làm sao ấy!

Vâng, mặc dầu quầy thu tiền là nơi tương đối sáng đèn nhứt trong một vũ trường, cô thu ngân lại là người tối tăm nhứt của các hộp đêm. Khách thấy họ khó ăn, nên họ có đẹp bao nhiêu, ong bướm cũng chỉ bu quanh các đóa hoa dễ dăi khác mà thôi.

Định th́ lẩn thẩn nghĩ đến một đạo vụ của nhà vua nước Anh hồi thế kỷ 18. Đạo vụ ấy như thế nầy:

“Người phụ nữ nào bất luận tuổi tác, địa vị xă hội, bất luận là trinh nữ, kỹ nữ hay góa bụa mà dùng nước hoa, sự hóa trang, sáp, nước thuốc nhuộm tóc, nhuộm mi, răng giả, tóc giả, ngực giả, giày cao gót và các đồ độn bên trong để gạt gẫm quyến rũ một thần dân của nhà vua, sẽ bị trừng trị y như bọn phù thủy”. [2]

Thật là đạo đức triệt để! Và nếu đạo vụ ấy mà được ban hành ở xứ ta, ngày nay, th́ cô thu ngân viên nầy đáng bị xét xử trước hết.

Đành rằng nhờ sức khỏe tiên thiên nên sự tươi trẻ tự nhiên c̣n được sống dai trên gương mặt nàng. Nhưng người ta vẫn đoán được niên kỷ của nàng, chỉ xê xích vài ba năm là cùng.

Nàng đă giỏi làm đẹp thế nào mà Định cứ ngẩn ngơ tự hỏi nàng trẻ hay già. Nói trẻ th́ quả nàng cũng trẻ lắm, nhưng mà bóng dáng của tháng, năm vẫn lấp ló đâu đó trên gương mặt của nàng.

V́ phải đóng kịch si cho thật khéo, để khỏi bị người đẹp bỏ đứng trơ một ḿnh, nên những đêm sau đó. Định lại càng nỗ lực kinh hồn trong việc tán cô ta.

Thật sự th́ ḷng người đẹp là một tảng đá to, không ǵ lay chuyển nổi. O bà già, một ngàn lần khó hơn o con gái.

Nhưng nàng vẫn đóng kịch y như chàng, vẫn thủ vai kẻ đang rung động, v́ mục đích khác, mà xin đừng ai hời hợt đoán rằng nàng định cho cá cắn câu để rút rỉa tiền bạc. Nếu thế th́ câu chuyện nầy xoàng quá, đâu có đáng kể ra.

Cả hai đều đóng kịch, chỉ khác nhau ở điểm nầy, là Định c̣n khờ nên tin rằng cô Liên ấy đă mê chàng rồi.

Chàng đẹp trai, lại trẻ tuổi hơn cô ta, trông là thấy ngay, hơn thế chàng c̣n mang gần đầy đủ sự chơn thật của một người con trai chưa lăn lóc trên đường t́nh th́ Liên mê chàng là sự thường, rất dễ hiểu.

Trong khi đó th́ Liên vẫn cứ bán tính bán nghi. Nhiều kinh nghiệm sống nàng biết rằng con trai mới lớn lên rất mê đàn bà đứng tuổi mà c̣n đẹp chớ không mê con gái.

Nhưng cái anh chàng Định nầy không c̣n là con trai mới lớn lên nữa.

Hắn đă vượt qua cái giai đoạn mê đàn bà rồi, ít lắm là bốn năm năm.

Mà từ mấy đêm nay hắn đă có dịp ngắm kỹ nàng, có dịp đoán tuổi tác của nàng, chắc gần đúng sự thật, và nịnh nàng măi ?

V́ cái búi tóc độc đáo của nàng ? Đó là một lư do khá ổn, nhưng đồng thời cũng đáng ngờ lắm.

V́ thẩm mỹ, người ta có thể mê một món đồ đẹp, chỉ v́ món đồ ấy mà thôi, không bắt buộc mê luôn chủ của món đồ.

Có nhiều bà già mặc áo rất đẹp, may rất khéo, con trai vẫn biết thưởng thức áo quư của các bà, mà có v́ thế mà chúng mê các bà đâu ?

Tuy nhiên, rồi nàng không thắc mắc cho lắm nữa. Nếu hắn đóng kịch v́ lẽ ǵ đó, cũng cứ mặc hắn, miễn nàng đạt mục đích riêng của nàng là đủ rồi, mà mục đích của nàng, muốn đạt được, lại rất cần hắn tiếp tục si, si thật hay giả đ̣ si ǵ cũng tốt cả.

*

*       *

Để đền ơn vị cứu tinh của chàng, đêm sau Định mang vào Eldorado tặng người đẹp một hộp kẹo, kẹo Tây chớ không phải kẹo Nhựt Bổn đâu, kẹo nầy từ lâu rồi không được nhập cảng nữa, chàng nài lại của một viên phi công nên mới có để làm quà cho Liên.

Liên khui kẹo ra ngay để cùng ăn với chàng, và hỏi:

-     Ông chỉ mới cô đơn đây thôi, hay lâu rồi ?

-     Lâu rồi.

-     Bao nhiêu năm ?

-     Không c̣n nhớ nữa.

-     Tức không phải mới bị t́nh phụ ?

Định cười ha hả mà rằng:

-     Nếu tôi “ĐƯỢC” t́nh phụ th́ thú vị lắm.

-     Ông nói lạ. Sao lại “ĐƯỢC” chớ không “BỊ” và sao lại thú vị ?

-     Nầy nhé, nếu bị t́nh phụ, tức là đă được yêu người t́nh và được người t́nh yêu, ít lắm là sáu tháng. Như vậy không thú à ? Kế đó là bị nàng phụ th́ được đau khổ, mà đau khổ th́ là một thứ t́nh cảm rất hay ho, rất vừa khó chịu lại vừa dễ chịu.

-     Tôi thật không hiểu.

-     Có ǵ mà không hiểu. Năy giờ cô đă ăn hết viên kẹo nào chưa ?

-     Vừa nốt viên kẹo đầu đây thôi.

-     Cô có nghe ǵ lạ không ?

-     Kẹo có nhưn, mà không phải là nhưn đặc, nhưn làm bằng rượu.

-     Rượu cay phải không cô ?

-     Ừ.

-     Nếu không có chất cay ấy, sau vị ngọt, cô sẽ ngấy ra v́ kẹo chỉ là đường thôi, mà đường th́ viên nào như viên nấy. Hưởng của ngọt xong, lưỡi cô bị tê tái v́ vị cay, có thú không ?

Cô thu ngân viên cười rất gịn mà rằng:

-     Ông nói đúng lắm và hay quá ! Vậy ĐƯỢC t́nh phụ là sướng hơn là loan phụng ḥa minh bách niên giai lăo ?

-     H́nh như thế.

-     Và ông hiện đang ḥa ḿnh với một con chim loan, nên đâm ngấy ra và cô đơn.

-     À, không phải vậy. Tôi chưa hề có con chim loan nào cả, mà cũng chưa hề bị ai phụ.

-     Tôi không tin rằng ông chưa hề yêu ai. Nhưng ông cần ǵ cái vặt ấy, ông ăn nói ngộ nghĩnh là đủ rồi.

Đêm nào Định cũng cà rà trước quầy thâu tiền và cũng có vài câu ngồ ngộ khiến cho người đẹp cười gịn lên những chuỗi cười chơn thật, nhưng chàng ngạc nhiên lắm mà thấy sau những chuỗi cười ấy, người đẹp có vẻ lo xa, và một niềm sầu muộn ǵ không rơ cứ chực chờ để xâm chiếm lấy gương mặt tươi trẻ và ngày thường hẳn phải rất yêu đời của nàng.

Có những lúc người đẹp nh́n sững chàng bằng đôi mắt đi vắng, nh́n mà có vẻ không thấy, và chàng định bụng rằng người đẹp đang đau tương tư v́ bị bồ cho ra ŕa.

*

*       *

Một tuần lễ sau đó, Định đă nhảy được, và đêm đầu mà chàng ra sân, người đẹp hết cả hồn vía, thấy kế hoạch của nàng sụp đổ cả rồi.

Trong khi nàng ngồi đó mà thẫn thờ rất lâu, th́ Định đóng kịch si người vũ nữ đầu nhảy với chàng.

Dân chơi người ḿnh mắc phải cái bịnh nầy là thích xưng tên tuổi, chức tước với các em lắm, để le chăng, nên chi các em là một thứ thông tấn xă rất thạo tin mà Định quyết định khai thác họ cho tới giọt “biết” cuối cùng của họ.

Với em ca-ve, chàng khỏi phải trổ tài như với cô thu ngân viên, v́ em có phận sự làm vui ḷng chàng, nên chẳng mấy hồi, chàng biết được ba sĩ quan cao cấp, một ông tổng giám đốc, một chuyên viên cao cấp, một thầy kư, hai ông chủ báo, một nhà văn nghệ, một kư giả.

Thật ra, th́ người vũ nữ đă cho chàng biết căn cước cả khối người, nhưng chàng quên hết, chỉ nhớ có bấy nhiêu đó thôi, nhứt là nhớ cái thầy kư ấy mà chàng đoán rằng tinh thần thượng cấp của chàng là muốn theo dơi những người như vậy, lương năm bảy ngàn mà dám đóng đô nơi các hộp đêm th́ tức họ là con hạm thứ bự.

Giờ th́ Định đă hết cần người đẹp rồi, nhưng chàng là con người khá tấm ḷng, ăn ở đoản hậu quá, chàng chịu không được, mà chàng lại cứ tưởng rằng người đẹp si chàng, nên chỉ v́ thương xót, một lát sau đó, chàng trở lại cái quầy cứu tinh của chàng trong những đêm đầu bơ vơ.

Người đẹp đóng kịch ghen, gay gắt hỏi:

-     Anh đă t́m thêm được một “tâm hồn bạn” nữa rồi đó hả ?

Lần đầu tiên, nàng gọi chàng bằng “anh”. Chàng cười hề hề đáp:

-     Th́ cũng nhảy bậy vài bản cho đỡ cuồng chơn cuồng cẳng vậy mà!

Thái độ của Định đêm nay, thoạt biết th́ có vẻ vô lư lắm nhưng thật ra, chàng đă trót lại đây v́ thương xót, th́ chàng phải tiếp tục đóng kịch là rất hữu lư vậy. Mà chàng c̣n đóng xuất thần hơn trước, để xí xóa mọi việc.

Chàng nghĩ rằng mai mốt, người đẹp đă quen chịu đựng rồi th́ chàng có lờ luôn cũng không sao cả, chớ đêm nay nàng đang bị rối loạn tâm tư th́ nên từ thiện để cho nàng đỡ khổ.

Người đẹp lại thủ vai đau khổ, không xụ mặt như một người vợ, một cô t́nh nhơn vụng về rồi làm khó chịu người đàn ông. Nàng ta chau mày, cắn môi rồi rưng rưng lệ dài, tài t́nh thế nào mà Định gần gần tin là cô ta đă yêu chàng thật sự. Thế nên chàng lấy giọng vỗ về mà nói:

-     Cô Liên ơi, xin cô biết cho. Tôi cứ ngỡ tôi c̣n rảnh rang nên có quyền vui, không dè, trong tinh thần của người kia, tôi là kẻ có bổn phận trung thành. Nhưng giờ đă hết điều ấy rồi, tôi nguyện sẽ không làm buồn người đó nữa đâu.

Định giả dối v́ nghe tội nghiệp ai kia ngỡ rồi chẳng có ǵ lôi thôi, nào ngờ chàng bị dính ngay, y như một con chim đậu phải cây que quện mủ mít của bọn đánh bẫy mủ, vừa đặt chơn xuống là rút lên không được nữa.

Người đẹp đă bắt mạch được “cậu em” nầy rồi. Cậu ta vỡ mộng, nhưng cậu ta là người đa cảm, biết điều, tốt bụng, thích làm quân tử Tàu, mà nếu không thích, cậu ta cũng đă trót làm anh hùng rơm rồi th́ không thể thoát ra khỏi cái bẫy mà nàng đặt.

Bài toán bể đầu của nàng đă đến lúc phải được giải lư hỏa tốc, mà anh con trai nầy vừa lọt vào rọ th́ phải chụp ngay lấy hắn, nếu không hắn sẽ vùng vẫy để cố thoát và có thể thoát được th́ nguy quá.

Nàng không mong đợi một vị cứu tinh nào cả, nhưng khi khổng, khi không, hắn lại nhào vô để nạp mạng, và ràng đă chụp được đầu con lươn rồi, phải mần thịt nó ngay, bởi lươn hay vuột lắm.

Thế nên người đẹp quẹt nước mắt cá sấu rồi nghẹn ngào nói:

-     Làm thế rào mà em c̣n tin anh được ?

-     Tôi xin thề.

-     Khỏi, đời bây giờ ông bà không bẻ cổ, không vặn họng ai nữa hết mà thề cho mất công. Em chỉ cần một bằng chứng nho nhỏ thôi.

-     Rất sẵn ḷng, vậy cô thích loại bằng chứng nào ?

-     Anh đă bảo rằng anh chưa vợ, vậy anh có dám mời em về nhà một lần hay không ?

-     À, ngỡ ǵ chớ chuyện đó th́ không có ǵ dễ dàng bằng, và đó là một vinh hạnh cho tôi.

Định đă nhận được của quỹ đen một số tiền khá to, tiền đi ăn chơi mỗi đêm, nhưng chàng lại lấy đó mà mua sắm y phục và đồ đạc trong nhà, nhà chàng bây giờ đă khá tư cách, khỏi phải xấu hổ mà tiếp một người có phong độ như cô Liên nầy.

Chàng thấy rằng ḿnh đă bị dính một cách miễn cưỡng, nhưng không sợ. Nàng đẹp, và qua đường với nàng một thời gian cũng đỡ buồn. Nàng sẽ không bám níu vào chàng đâu mà lo, v́ chàng không xu.

C̣n nếu như nàng yêu thật t́nh, quyết tính chuyện lâu dài với chàng đi nữa, cũng chẳng sao. Căn nhà ấy chàng thuê chớ không phải mua, bất quá chàng quất ngựa chuối là thoát.

Hai tháng sau, chàng sẽ sang công tác ở các hộp đêm khác rồi, mà nàng là thu ngân viên chớ có phải là ca-ve đâu mà đổi chỗ làm dễ dàng để theo truy nă chàng ở các nơi khác.

Người đẹp đổi buồn làm vui, và chính nàng gọi cho chàng một ly rượu, rồi nói:

-     Mời anh ly rượu nầy, để nhớ ngày hạnh ngộ đêm ấy và để liên hoan trước cái ngày mà ta sẽ quen thân nhau. À, hôm nào em đến thăm anh được ? Phải ban ngày đa nghen v́ ban đêm em bận ở đây. Nhưng em thích đến anh ngày mai nầy, để anh không kịp sắp đặt cho bà xă về quê.

Định cười ha hả mà rằng:

-     Năm giờ khuya tôi sẽ cho nái xề của tôi về vườn với tám đứa con của tôi, để chúng nó thăm ngoại của chúng nó. À, ngày mai chắc cô phải ngủ suốt buổi sáng. Vậy cứ đến vào buổi xế, kể từ ba giờ rưỡi trưa, giờ ấy tôi đă ngủ trưa dậy rồi, đă tắm xong rồi.

-     Ô kê.

*

*       *

Người đẹp đi xét nhà của Định từ trước tới sau mới chịu tin rằng Định độc thân, mà hiện cũng chẳng có nhơn t́nh. Một người đàn bà, nếu có, đă để dấu vết lại đây, không sao che giấu được trước một cặp mắt giỏi quan sát, mà Liên th́ không t́m thấy lấy một sợi tóc nữa.

Họ trở ra buồng tiếp khách trước nhà để nói chuyện. Người đẹp quả nhiên đă khá cao niên rồi. Giờ ngắm nàng trong ánh sáng ban ngày, Định thấy những nhăn tiên phuông mà sự khéo tay hóa trang đă che đậy được ngay cả giữa ban ngày nữa, đối với những kẻ chưa có dịp nh́n nàng nhiều lần như chàng, tức là c̣n bị chóa mắt v́ những đường nét khéo tạc vô song nơi nàng.

Đây là một nhan sắc xưa kia vô địch, nay tuy chưa hẳn về chiều chớ cũng đă xế bóng rồi, nhưng nhờ vô địch nên nó c̣n giữ được phần nào cái lộng lẫy mong manh của nó.

Người đẹp từ lúc vào nhà đến giờ luôn luôn cố vui tươi, nhưng Định tế nhận được rằng nàng đang lo lắng nhiều lắm.

Chàng rất kinh ngạc mà bị tấn công một cách chớp nhoáng quá sức tưởng tượng, chưa hề nghe ai kể một trường hợp như thế bao giờ.

-     Anh Định nè, em tưởng ta nên ṣng phẳng với nhau là hơn, nàng nói như vậy.

-     Tôi cũng nghĩ như cô.

-     Em xin hỏi anh điều nầy. Anh có thật t́nh yêu em hay không ?

Thật là không thể tưởng được, không phải là sự thay bậc đổi ngôi, nữ lại chinh phục nam, mà lại chinh phục trắng trợn quá, nhưng không tưởng tượng được là tánh cách vô lư của câu hỏi.

Nào chàng có tỏ t́nh với Liên lần nào đâu mà nàng hỏi như vậy ? Cái lời hứa “trung thành” đêm rồi trong vũ trường, nàng có phải là con gái ngây thơ đâu mà không biết rằng đó là lời hứa ăn trợt của một anh con trai, anh ấy chưa bị ràng buộc v́ cái ǵ cả.

Măi lâu lắm về sau, Định mới hiểu rằng cái điểm vô lư nầy thật ra không vô lư chút nào hết. Liên đang quưnh lên rồi, v́ một bài toán bể đầu, nên chụp đại câu hứa mà nàng dư biết là hứa bướng, để cột chàng luôn.

Sau mấy giây sửng sốt, Định suưt bật cười v́ ngỡ người đẹp si chàng lắm rồi, nhưng v́ lịch sự, chàng cố cầm giữ lại, chỉ mỉm cười và nói láo:

-     C̣n phải hỏi !

Thật ra th́ cho đến cả muốn hưởng Liên một lần v́ xác thịt, chàng cũng không thèm khát cho lắm, mặc dầu Liên quả thật rất đẹp. Nếu tự nhiên mà Liên cho, th́ chàng cứ nhận, nhưng không thích bỏ công ra chinh phục nàng đâu. Chàng thấy không có ǵ mạo hiểm trong tṛ đùa nầy th́ cứ đùa, nhưng nghiêm trang, phiền phức, tốn công th́ xin tha vậy.

-     Như vậy, anh có thể hy sinh chút ít v́ em được chăng ?

Định bắt đầu lo và tự bảo: “Chắc cô ả xin tiền. Nhưng c̣n lâu nghen chị hai! Con gái mười tám chắc sẽ thành công, chớ chị hai th́ già quá; chị hai cho không tôi hoan nghinh, c̣n cái chuyện tài chánh th́ xin hẹn kiếp sau”.

Rồi chàng nói lớn lên:

-     Cái đó cũng c̣n tùy.

-     Tùy ǵ ?

-     Tùy khả năng của cái bóp phơi của tôi.

-     Anh lầm to rồi, anh tưởng em là hạng người ǵ mà anh lại ngộ nhận ? Không, không hề có chuyện tiền bạc.

-     Vậy sao gọi hy sinh ?

-     Anh nầy lạ ! Không có thể hy sinh cái khác được sao ? T́nh cảm chẳng hạn.

-     Hiện nay tôi đang không yêu ai cả, và khỏi phải bỏ rơi ai cả, nếu cô mà có muốn tôi hy sinh t́nh cảm đi nữa.

-     Cũng không hề có chuyện ấy. Em chỉ nói thí dụ vậy thôi. À, cửa trước của anh có mấy ch́a khóa ?

-     Hai.

-     Ấy đó, anh có thể hy sinh đi một, để em kiểm soát xem có quả thật anh đang không có nhơn t́nh hay chăng.

Định cười ha hả, rồi lấy ngay xâu ch́a khóa cửa, chiết ra một cái, trao cho Liên rồi nói:

-     Cô cứ kiểm soát.

Chàng buồn cười quá. Té ra người đẹp si chàng lắm rồi.

Liên nắm được ch́a khóa, bỏ ngay vào xắc và nói:

-     Chưa hết đâu.

-     Tôi sẵn sàng hy sinh thêm nữa.

Định cứ ngỡ rằng Liên chỉ đ̣i hỏi những chuyện trẻ con như thế thôi.

Nhưng bỗng nàng nghiêm sắc mặt lại, tạo ra một không khí nghiêm trọng vô cùng rồi nói:

-     Em sẽ hiến dâng tất cả cho anh, cả linh hồn em nữa, em sẽ làm nô lệ cho anh, khi công việc xong đâu đó cả. Mà anh đừng tưởng rằng như thế là không có ǵ đáng kể đối với em đâu. Anh cứ điều tra tỉ mỉ về em và sẽ biết hạnh kiểm của em. Một người có tác phong đứng đắn như em mà hứa với anh như vậy, có khác xa một cô gái dễ dăi nào, hoặc một người đang đói. Không, em không giàu, nhưng không đói.

Định đă bắt đầu lo. Đối với chàng, tṛ t́nh ái chỉ là tṛ đùa. Chàng chưa bao giờ yêu chơn thật, và rất sợ bị lôi kéo vào những rắc rối t́nh cảm phiền phức. Người đàn bà nầy chưa hề đánh sét lên đầu chàng, nàng đẹp th́ qua đường với nhau cũng thú vị, chí như nàng long trọng hóa trong câu chuyện như thế nầy th́ thật lôi thôi.

Nên chàng chỉ làm thinh, không dám nói ǵ nữa sợ bị nàng cột chặt thêm.

Cô thu ngân của vũ trường Eldorado lại nói:

-     Em lại cần thú thật với anh là em chưa yêu anh.

À, điều nầy kỳ lạ lắm. Chàng cứ ngỡ là nàng mê chàng chết đi, mê như điếu đổ chớ không phải vừa đâu.

Nàng lại tiếp:

-     Từng tuổi em, hẳn em không phải nhắm mắt mà yêu bừa như gái tơ đâu. Nhưng em sẽ nguyện yêu anh với tất cả tấm ḷng em. Những điều nầy em nói ra với mục đích cho anh thấy rơ là sự hiến dâng của em đáng kể lắm v́ có cân nhắc để bù lại sự hy sinh của anh. Em là người ṣng phẳng.

Định đă bắt đầu nhức đầu. Chàng không thích nghe phụ nữ triết lư hay nói chuyện đời. Nếu họ không chọc chàng cười được th́ họ nên nói cái ǵ cho nhơng nhẽo, chàng sẽ được thoải mái.

Nhưng v́ lịch sự và hơi sợ con người nầy, chàng đành nhẫn nại chịu đựng.

Hơi sợ ?

Vâng. Kể từ lúc mà Liên nghiêm nét mặt để long trọng nói lên những điều làm chàng nhức đầu. Định bắt buộc phải ngắm nàng với một con mắt khác hơn là con mắt một chàng trai tán gái.

Và chàng thấy rằng đó là một người có phong thái nhă lịch lắm, cái oai phong như một mệnh phụ phu nhơn. Không, con người nầy không phải là một người tầm thường đâu, mặc dầu hành động của nàng hôm nay thiếu tư cách đứng đắn, có lẽ v́ một lư do đặc biệt nào đó thôi.

-     Anh nghĩ thế nào ? Người đẹp hỏi.

Chàng bối rối, ấp úng hỏi:

-     Ơ… hơ... tôi rất cảm động.

-     Đây, em bắt đầu van xin cầu khẩn anh đây. Anh sẽ thấy lời hứa làm nô lệ của em, không phải nói ra cho văn vẻ đâu. Em cần anh thật sự, và nếu phải lạy anh, em cũng lạy ngay bây giờ nữa. Em đang lâm vào một ngơ bí không lối ra, th́ may mắn lại gặp anh. Em vốn không định thờ anh, nhưng thấy t́nh cảm của anh đối với em, em mới nghĩ ra một sự đổi chác ṣng phẳng, là xin anh một hy sinh nhỏ, nhỏ đối với anh, nhưng nó lại cứu em được. Để bù lại, em sẽ dâng cả linh hồn em cho anh.

Nói ra th́ xấu hổ lắm anh ơi, nhưng thế nào cũng phải chịu xấu với một người, và xin anh chớ cười chê em tội nghiệp.

Số là em có một đứa em gái, nhà chỉ có hai chị em thôi nó mới 17 tuổi.

Mặc dầu chưa đoán được điều ǵ, Định cũng thoáng thấy một câu chuyện ly kỳ, nên sốt ruột lắm, muốn nghe tới.

Chàng hỏi:

-     H́nh như là cô góa bụa.

-     Dạ, đúng như vậy. Nếu chồng em c̣n, em đâu có phải bể đầu với cái bài toán nan giải nầy, bởi có vợ, có chồng, giúp đỡ lẫn nhau, th́ cái ǵ cũng có thể giải quyết dễ dàng hơn là một ḿnh.

-     Nếu cô không gặp tôi th́ sao ? Tôi xem h́nh như cô đang cuồng lên, tức chuyện rủi ro đó cần được giải quyết cấp bách lắm. Đó là một vấn đề tùy ngày, tùy giờ, chớ không tùy thuộc tháng hay năm, có phải thế không cô ?

-     Vâng, đúng như vậy. Nếu không gặp anh à ? Th́ em bảo là em đang bể đầu đây, và nếu không gặp anh, có thể tai họa lớn sẽ xảy ra.

-     Dữ vậy lận ?

-     Ừ, em nó có thể đi đến quyên sinh.

Định đă hơi đoán hiểu, nhưng chưa dám chắc rằng ḿnh đoán đúng. Có thể cô bé ấy bị ép duyên mà cô ta chống cự lại, gia đ́nh cô định nhờ chàng thuyết phục cũng nên, hoặc cô bị cậu cao bồi nào đ̣i bắt xác, họ muốn nhờ chàng trị cậu du đăng ấy chăng ?

Liên đă bảo là chàng khỏi phải hy sinh tiền bạc đó hay sao ? Mà khỏi phải hy sinh tiền bạc, th́ có thể chỉ là làm những tṛ như vậy.

-     Tôi đă sốt ruột lắm rồi, xin cô kể nốt.

-     Nói ra thật xấu hổ...

Liên lại lặp lại câu nói khi năy mà Định không chú ư tới bao nhiêu, giờ th́ chàng mới nhận ra là then chốt ở đó. Nhưng chuyện ǵ ḱa, thật là đoán không ra.

-     … Không nói giấu ǵ anh, em nó đă lỡ dại, và đă rủi ro mang thai được ba tháng rưỡi rồi.

“Hà, th́ ra chỉ có thế” Định nghĩ như vậy và nghe nhẹ nhơm cả người.

Chuyện đời thật là buồn cười một cách quái ác. Một việc đă làm cho điêu đứng một gia đ́nh, làm cho cô bé gái tính chuyện quyên sinh, thế mà phản ứng của một người ngoại cuộc là như thế đó.

Định nghe nhẹ lắm là v́ cái họa của gia đ́nh Liên, chàng không thấy rằng chàng có thể hy sinh để giúp đỡ họ ở chỗ nào cả, th́ không sợ Liên đ̣i hỏi, cậy mượn ǵ khó khăn cho lắm đâu.

Nếu Liên đă chẳng đề nghị hiến dâng cả thể xác lẫn linh hồn cho chàng, có lẽ chàng đă đoán rằng cô thu ngân viên nầy định nhờ chàng nôm cô bé có chửa hoang. Nhưng cái lối đền ơn của Liên, không phù hợp với một giải pháp như vậy, v́ nếu thế là loạn luân rồi, mà Liên th́ xem ra không phải là con người ca-líp bất kể đạo đức.

-     Chắc anh cũng thấy ngay rằng em chỉ có hai lối ra, một là giấu nó đâu đó để nó đợi ngày khai hoa nở nhụy, hai là giúp nó phá thai.

-     Ư chết, sao cô lại nghĩ đến cái giải pháp ghê gớm đó ? Ở tù chết.

-     Làm ǵ mà ở tù ?

-     Nếu rủi ro...

-     Xuya lắm, người ta mới dám làm chớ.

-     Không sợ tội với đất trời à ?

-     Thật ra th́ cũng sợ, nhưng chỉ tương đối thôi. Cái ǵ cũng tùy hoàn cảnh anh à. Nhựt Bổn, Trung Hoa, Ấn Độ họ không sợ mang tội sao ? Nhưng họ lại chánh thức cho phép phá thai, th́ sao ?

-     Họ mắc họa nhơn măn.

-     C̣n gia đ́nh em th́ mắc họa khác. Nếu em giấu nó suốt 6, 7 tháng để đợi ngày sanh nở, em sẽ biết t́m cớ ǵ để giải thích sự đi vắng của nó, với bà con bạn hữu của em.

-     Th́ cô cứ nói sự thật rủi ro ấy cho họ rơ.

-     Như vậy c̣n chết nữa. Chính em nuôi nó v́ không c̣n cha mẹ mà nuôi tức phải dạy dỗ. Giờ họ thấy nó hư thân mất nết họ qui tội cho em th́ chết.

-     Nhưng sao không bắt cái thằng tác giả của bào thai cưới nó ?

-     Làm sao mà bắt được ? Kiện à ? Nếu kiện và thắng kiện cũng thiệt hại hơn là nín luôn, bởi ṭa án không bắt thằng ấy phải cưới nó. Cùng lắm là bắt hắn bồi thường và cấp dưỡng tiền bạc mà thôi.

Nhưng gia đ́nh em có cần tiền lắm đâu mà chỉ cần nó làm lại cuộc đời dễ dàng. Kiện xong và thắng kiện, nó sẽ có tiền, nhưng đồng thời cũng có một cục nợ trên tay không làm sao lấy chồng được, trong khi đó báo chí lại làm rùm lên đăng ảnh nó, tùm lum xấu hổ quá.

Vả lại, phải đợi nó đẻ xong mới kiện được, v́ chừng ấy ṭa án mới có thể nhờ pháp y truy tầm phụ hệ, c̣n bây giờ kẻ bị kiện mà chối th́ ăn trợt, mà như thế c̣n lâu quá và chuyện xấu đă xảy ra rồi là cái bụng thè lè của nó không sao che được nữa nay mai đây.

Vả lại, nhứt định không chịu cung khai ai là tác giả của cái bào thai của nó th́ biết làm sao?

-     Sao nó lại tùng đảng với kẻ ấy một cách dại dột như vậy ?

-     Em cũng chẳng biết sao nữa.

-     Sao cô không la mắng nó, bắt nó phải khai ?

-     Trời, nước đă tới trôn rồi c̣n ở đó mà mắng nó. Với lại nó cứ nay đ̣i tự tử, mai đ̣i quyên sinh chỉ v́ cái thai không mà thôi, hành hạ tinh thần nó thêm, nó c̣n chết lẹ hơn nữa.

Định chỉ biết thở dài, và Liên nói tiếp:

-     Anh thấy hay không là em chỉ c̣n nước chọn giải pháp thứ nh́ ?

Định lại thở dài. Chàng không phải là nhà đạo đức, mặc dầu vậy chàng cũng rất ghê tởm trước chuyện liều lĩnh tội lỗi đó.

Chàng hỏi:

-     Bác sĩ nào ?

-     Em không biết bác sĩ nào mà nhận làm. Vả lại, em cũng không đủ tiền mời bác sĩ. Họ mách cho một bà mụ trong B́nh Đông, bà ấy giỏi, đă thành công trong rất nhiều “ca” rồi.

-     Nguy hiểm !

-     Thuốc gia truyền của bà ấy hay lắm!

-     Khó tin.

-     Chỉ phiền là cái chỗ nằm. Bà ấy không chịu làm tại nhà bả, mà nhà em lại không tiện v́ khách khứa, bà con tới lui nườm nượp, lại c̣n kẻ ăn người ở nữa. Em lại không đủ mướn thêm căn nhà.

Định hết cả hồn vía, chàng chợt hiểu cả. Chàng đang t́m cách từ chối khéo th́ Liên tiếp:

-     Ấy, sự hy sinh mà em xin anh là đó. Anh có thấy hay không là anh không tốn tiền tốn bạc ǵ cả. Anh chỉ cần cho mượn nhà trong sáu tiếng đồng hồ là xong hết.

-     Thật ra th́ ǵ kia, tôi c̣n không tiếc với cô huống chi là căn nhà nầy mà tôi thường vắng mặt, phương chi cô chỉ mượn có sáu tiếng đồng hồ mà thôi.

Nhưng tôi đă không đồng ư với cô về giải pháp ấy, th́ không lẽ tôi tùng đảng với cô.

-     Xin anh thương xót mà đừng dùng tiếng tùng đảng. Người ta chỉ tùng đảng với một tội ác, mà chuyện nầy, có phải là tội ác hay không, đều tùy quan niệm, tùy hoàn cảnh cả, như em đă tŕnh bày khi năy.

Th́nh ĺnh, có hai người khách lạ bước vào nhà mà không gơ cửa.

Dẫn đầu là một bà già trạc ngoại ngũ tuần, gương mặt rất có vẻ đâm heo thuốc chó lắm.

Theo sau vị nữ hung thần ấy là một cô gái, mặc đầm, gương mặt bơ phờ của cô ấy nhăn nhó như là cô ta đau đớn v́ một vết thương nào. Liên đứng lên ngay và nói:

-     Em nó đă tới và nó đă uống thuốc rồi. Nếu anh mà từ chối th́ chết cả nhà em.

Định rụng rời. Bọn nầy âm mưu liều mạng và quyết nằm vạ nơi nhà chàng đây. Chàng nghiêm sắc mặt, nh́n Liên, toan cự nàng th́ bỗng nghe một tiếng nấc.

Chàng quay lại th́ bắt gặp đôi mắt của con bé, nó chắc đă hiểu cái ǵ, và hoảng sợ, nó van lơn cầu khẩn chàng một cách im lặng, cầu khẩn, nhưng không hạ ḿnh thái quá, v́ nó vẫn c̣n phong thái kiêu hănh của một đứa bé cứng đầu.

Nó năn nỉ xin xỏ, nhưng chắc chắn nó không chịu lạy như chị nó đâu. Chính v́ điểm ấy mà chàng do dự. Chàng thuộc hạng người chỉ biết thương xót kẻ nào c̣n biết tự trọng đôi chút mà thôi.

Định chau mày, cắn môi, suy nghĩ rất nhiều, rồi hai phút sau, chàng lặng lẽ nh́n con bé và bà già đâm heo thuốc chó, rồi chỉ tay vào buồng.

-     Vạn tạ ơn anh!

Liên nói rồi mở xắc tay ra, lấy ch́a khóa khi năy mà trao lại cho Định.

Định cười gay gắt rồi hỏi:

-     Té ra cô gạt tôi, lấy chiếc ch́a khóa nầy để có thể vào nằm vạ ở đây, nếu tôi cương quyết từ chối, chớ không phải để kiểm soát cái khỉ khô ǵ hết ráo ? Ha...ha...ha...Tôi c̣n non quá! Nhưng đây là một bài học hay cho tôi.

-     Xin anh tha tội cho em và bỏ qua tất cả, giờ mà anh đă ban ơn bố đức rồi.

Thưa anh, giờ đă bốn giờ rưỡi, lối mười giờ rưỡi là xong hết, và nó sẽ tự lực ra về một ḿnh v́ giờ đó em làm việc, c̣n bây giờ th́ nó đă có bà mụ. Em ở đây, chỉ làm khổ cho anh mất công tiếp em mà thôi chớ chẳng ích ǵ, vậy em xin phép anh em về, và một lần nữa xin vạn tạ ơn anh.

-     Cô về! Ha... ha... ha... Thôi th́ cô cứ về.

Cô bé đă bắt đầu rên xiết trong ấy, nhưng Định không hay. Chàng đang no nức giận và đang no nức ghét bà chị không thương em, đành bỏ con bé một ḿnh mà đi về.

Giây lát sau, chàng mới nghe tiếng rên và mới trở về với thực tại.

Chàng chỉ hơi khó chịu v́ tiếng rên ấy thôi, tuy nhiên chàng cũng quyết ra đi, để cho khuất mắt, với lại để lát nữa ăn cơm tối luôn thể.

Chàng không cho người trong buồng hay biết ǵ cả, cứ lặng lẽ rút êm.

Đêm nay Định không công tác. Chàng phải ở nhà để đóng cửa, sau khi con bé ra về. Chưa hề có vợ, chưa hề biết chuyện sinh nở của phụ nữ, chàng cứ tin theo Liên bằng lời rằng con bé sẽ ra đi hồi mười giờ rưỡi.

Như thế chắc hồi chín giờ rưỡi công việc đă xong và con bé phải nghỉ mệt trong một tiếng đồng hồ. Tuy nhiên, bà mụ hẳn phải đi hồi chín giờ rưỡi.

Trong lúc con bé c̣n mệt nằm đó, không biết ǵ cả, th́ không để cho cái mụ đâm heo thuốc chó ấy thấy rằng nhà không ai, lỡ mụ ta chọt chiếc ra-đi-ô chẳng hạn th́ cũng phiền.

Thế nên ăn cơm rồi một lúc là chàng về nhà.

Chàng đẩy cánh cửa không khóa hồi đúng chín giờ và kinh sợ đến cực độ mà nghe tiếng rên la rất to và nhất là rất có vẻ thất vọng.

Cũng liền khi ấy, bà mụ từ trong buồng bước ra. Bà ta thấy chàng về th́ hơi hoảng nhưng cố trấn tĩnh, và b́nh thản nói:

-     Đă xong rồi cả. Thưa cậu tôi về.

-     Đă xong thật à ?

-     Dạ.

-     Sao nó lại kêu la, rên xiết ?

-     Dạ, tại hễ phá th́ như vậy. Nhưng lát nữa là nó khỏe lại như thường.

Định không tin lắm, nên bước thử vào trong xem sao và chàng suưt ngất đi khi thấy cảnh tượng trước mắt: tấm ra trắng của chàng bị huyết nhuộm đỏ cả trọn phần dưới, từ mông con bé đổ xuống.

Con bé th́ lơa lồ thân thể, da mặt trắng như tờ giấy bạch, đôi mắt trợn dọc lên, tiếng rên la đă dịu lại, không phải v́ đỡ đau mà v́ nó đă ṃn hơi, kiệt lực rồi.

Chàng hốt hoảng hỏi to và hỏi thật nhanh:

-     Sao, sao thế nầy ?

Con bé thở rất mau, nhưng lại rất nhẹ, nói đứt khúc câu sau đây:

-     Bà ấy làm không được... nên kiếm cớ... bỏ trốn đi... em sắp chết đến nơi.

Định cũng sắp chết đến nơi, v́ tim chàng h́nh như ngưng đập rồi. Mồ hôi lạnh của chàng toát ra dầm dề trước cái viễn ảnh thoáng thấy: một xác chết trên giường chàng, đầy máu me.

Dầu sao, chàng cũng phải vào tù, không thể tránh khỏi, vào tù về tội tiếp tay phá thai, đó là nếu Liên chỉ trốn mất, không thưa kiện ǵ chàng, chớ nếu nàng trở mặt, cho rằng chàng là tác giả bào thai, rồi kiện đ̣i bồi thường nhơn mạng th́ tội chàng c̣n nặng hơn không biết bao nhiêu.

Chính chàng cũng muốn kêu lên, không phải là kêu đau, mà kêu trời, than khóc cho tai họa giữa đàng của ḿnh mà ḿnh mang vào cổ một cách oan uổng, và kêu cầu cứu.

Vâng, trong lúc hoảng hốt, kinh sợ, con người dễ có khuynh hướng kêu cứu tầm ruồng như vậy, mặc dầu họ biết rằng không ai mà cứu họ được cả.

-     Trời ơi, tôi chết! Ông ơi, ông chở tôi đi nhà thương ngay, không th́ muộn mất.

Cô bé van nài như vậy, giọng thỏn mỏn thấy rơ là cô ta đă yếu lắm rồi, nhưng bản năng tự tồn c̣n giúp cô ta sáng suốt nghĩ ra phương thoát chết, nghĩ ra cái công việc cần thiết và cấp bách phải làm mà Định, v́ hoảng quá, đâm ra mù mờ trí năo không hề nghĩ tới.

Lời van xin của cô bé bỗng rọi vào trí chàng một tia sáng, và chàng không nói không rằng, nh́n sơ lại cô bé lần cuối rồi dông đi thật lẹ, khiến cô bé nầy cũng đâm ra tuyệt vọng ngỡ hắn là người thứ nh́ bỏ trốn.

Cô ta nhắm mắt lại, nhẫn nại chịu số phận, cầm chắc rằng ḿnh sẽ chết âm thầm nơi nầy, và cho tới xế mai, chị nàng mới hay biết, bởi chị ta tối nay bận làm việc cho tới khuya, rồi mệt nhọc chị về nhà luôn - Vả lại, chị ấy cũng chẳng ghé đây làm ǵ, v́ bà mụ đă bảo đảm là lối mười giờ rưỡi, nàng sẽ như thường và sẽ gọi xe về nhà được.

Về tới nhà không thấy em, chị ấy đinh ninh rằng nó c̣n mệt lắm và ân nhơn của chị ấy cho nó tạm nghỉ lại đó một thời gian ngắn, ít nhứt là đêm nay.

Rồi chị ấy ngủ măi tới trưa mai mới thức dậy ăn cơm, ăn cơm xong, lại ngủ trưa liền, theo thói quen.

Xế đến chị ấy mới bắt đầu băn khoăn, đến đây để t́m thấy cái xác đă lạnh ngắt từ bao giờ rồi.

*

*        *

Trong vụ nầy, có rất nhiều người muốn lạy ai đó, mà người cuối cùng là Định.

Chàng muốn lạy vị bác sĩ quen, bởi ông ấy nhứt định không đi. Ông ta không dại ǵ mà dính líu vào một vụ phá thai cho khổ thân.

Sở dĩ Định không chở cô bé đi nhà thương, v́ chàng không biết nhà thương họ sẽ nhận con bịnh hay không, với lại sợ bị điều tra, lôi thôi lắm.

Chàng thề bán sống bán chết với vị bác sĩ quen ấy rằng cái thai đă ra xong, cô bé chỉ bị nhiễm chứng thôi, và thầy thuốc rất cần để trị bệnh cho cô ta, chớ không phải là để tiếp tục một vụ phá thai hỏng giữa chừng. Không biết vị bác sĩ ấy suy nghĩ thế nào mà rồi rốt cuộc ông ta nhận lời, đi soạn mọi thứ cần dùng rồi năm phút sau đó, ông ta tṛng ngoài bộ bi-da-ma một chiếc áo choàng trắng, đoạn bảo Định lên xe ông để cùng đi với ông.

Định đă đỡ lo phần nào, nhưng vẫn chưa hết sợ v́ khi năy, giọng cô bé rất là mong manh như sợi chỉ nhuyễn sắp đứt và da mặt cô trắng dờ, thấy mà bắt sợ, th́ có thể đă quá trễ rồi.

Dọc đường lại suưt xảy ra tai nạn. Không việc ǵ, nhưng người đi xe gắn máy, y có lỗi mà v́ dốt luật đi đường nên y cứ lo đứng đó mà gây sự măi.

Chẳng, tới một ngă tư kia, xe bác sĩ quẹo tay mặt, suưt đụng phải một xe gắn máy quẹo trái mà ôm sát cua.

Cái điểm hễ cua tay trái th́ phải quẹo lơi, không bao giờ ôm sát cua hết, điểm ấy không cần học luật đi đường cũng biết được, nếu ta thông minh. Nhưng không lẽ hàng triệu người không có bằng lái xe đều kém thông minh? Vậy mà những người ấy không hề biết điều đó, đáng sợ nhứt là những người chuyên chở công cộng, như phu xích lô chẳng hạn.

Ông bác sĩ thắng xe lại kịp lúc nên không gây tai nạn.

Nhưng người cỡi xe gắn máy lại sân si hỏi:

-     Anh có biết lái xe hay không?

Ông bác sĩ chỉ cười thôi. Nhưng người kia lại hỏi nữa:

-     Đâu đưa bằng lái xe tôi xem coi.

Nổi xung thiên, ông bác sĩ hỏi lại:

-     Anh là ai mà có quyền hỏi bằng lái xe của tôi?

-     Để tôi thanh toán cho. Định nói.

Nhân phố vắng, Định toan xuống đánh cho thằng đó chết giấc, rồi chạy luôn là êm chuyện chớ cứ căi qua căi lại măi th́ con bịnh sẽ chết mất. Nhưng đoán được ư chàng khi thấy chàng vừa mở cửa xe, vừa nói câu đó, ông ấy vội lắm tay chàng lại, và có lẽ ông đă chợt nhớ đến thực tại nên ông ta cho xe vọt, bất kể lời mắng nhiếc của người đi xe gắn máy đuổi theo ông.

Câu chuyện ấy cũng làm họ mất gần năm phút, khiến Định nghe ḷng chàng như lửa đốt.

Cũng may là lúc bấy giờ, đèn vàng đă bắt đầu chớp liên miên, chớ nếu c̣n đèn xanh, đèn đỏ th́ chắc chàng hóa điên mất, sau hai ba lần kẹt đèn.

Không, chàng không lo sợ cho tính mạng của một cô gái không mảy may liên hệ tới chàng, mà chỉ sợ vào tù một cách lăng nhách mà thôi.

H́nh như là tội giúp phá thai, và xúi phá thai, bị pháp luật trừng trị nặng lắm, không rơ là mấy năm tù, chỉ nghe ai cũng nói nặng lắm thôi, mà chàng th́ có thể bị khép vào cả hai tội.

Lại c̣n cái tội dụ dỗ gái vị thành niên nữa, nếu Liên trở mặt để gỡ nhục đối với dư luận và đối với bà con nàng.

Ờ, nàng cứ khai là con bé trốn nhà theo trai mấy bữa rày, nàng chưa kịp cớ bót, th́ họ sẽ tin nàng hơn là tin một anh con trai bá vơ, mà họ t́m thấy xác con bé trong nhà.

Chớp được một anh con trai đẹp mă và có vẻ có địa vị trong xă hội, bằng cớ là hắn có nhà cửa đàng hoàng, có tiền đi nhảy đầm thường xuyên mỗi đêm, lại độc thân nữa, chớp được một anh chàng như vậy để bắt hắn làm bung xung đỡ đạn, làm cái bia che lỡ lầm của em nàng, Liên hẳn sẽ không bỏ qua dịp tốt đâu, bởi qui tội cho chàng, dầu sao cũng ít xấu hơn là để thiên hạ đoán bậy, đoán bạ.

Vâng, họ sẽ lập nhiều giả thuyết động trời để cắt nghĩa tại sao cô gái nạn nhơn lại cố giấu giếm danh tánh tác giả của cái bào thai.

Có lẽ Liên là người không ác, nhưng những người không ác vẫn có thể đâm ác khi họ lăn vào thế bí, sống chết mặc ai, miễn họ đỡ xấu th́ thôi.

Khi cả hai đẩy cửa bước vào nhà, th́ Định mừng rỡ như vừa trúng số độc đắc v́ chàng nghe tiếng rên hừ hừ, nho nhỏ vẫn c̣n. Bấy giờ chàng mới hoàn hồn lại phần nào, nhưng vẫn không dám mong rằng vị bác sĩ nầy sẽ cứu được một con bé hấp hối.

Chàng không dám theo vị lương y vào trong và mệt lả người, chàng nằm dài trên đi văng, bịt tai lại y như con đà điểu trong sa mạc chúi đầu vào cát để khỏi thấy cơn nguy tiến đến.

Rồi chàng ngủ quên luôn.

Khi bị đánh thức dậy, Định càng hoảng hơn, v́ chàng đang ngủ say, nhớ mang máng ḿnh đang mắc họa, nhưng quên phức là họa ǵ.

Thấy chiếc áo choàng trắng của bác sĩ, chàng ư thức lại mọi việc và càng sợ hăi hơn nữa.

Chàng vụt ngồi dậy và hỏi lia:

-     Sao, có hy vọng ǵ không bác sĩ ?

Ông thầy thuốc cười ngất mà rằng:

-     Câu ấy, đáng lư ǵ anh hỏi bốn tiếng đồng hồ trước đây, v́ bây giờ đă là hai giờ sáng rồi. Anh thật là con người vô ưu. Không sợ ở tù hả ?

-     Trời ơi, té ra nó đă chết rồi ?

Chàng tái mặt mà hỏi như vậy.

-     Nếu nó chết tôi đâu có cười.

-     Chớ thế nào bác sĩ ?

-     Anh đă gạt gẫm tôi, nhưng may quá lại đúng sự thật. Quả thật cái bào thai đă ra rồi, nhưng c̣n sót nhao nên cô ấy bị băng huyết dữ. Người giúp phá thai có lẽ là một bà mụ vườn dốt nát, chỉ có trong tay thuốc gia truyền mà không biết ǵ khác hơn nên bà ta hoảng hốt, bỏ trốn, có phải thế không ?

-     Bác sĩ thật tiên tri.

-     Không có ǵ mà khó đoán. Tôi đă nạo nhao ra hết cả rồi, đă sang máu, tiêm nước biển cho cô ấy, và cô ấy đă khỏe.

-     Trời, thật là bác sĩ đẻ tôi một lần nữa.

-     Nghe đây, đừng nói nhiều vô ích. Anh nên coi chừng cô ấy, nếu cô ấy trở mệt hay ǵ ǵ th́ anh gọi tôi ngay. Nhưng chắc không có ǵ.

-     Sáng nay tôi sẽ trở lại thăm hồi mười một giờ.

-     Rồi sao nữa bác sĩ ?

-     Rồi th́ cứ ăn uống và tiêm thuốc bổ một tuần lễ là cô ấy sẽ như thường. Anh dại dột lắm đa nghen. Vào tù như chơi. Mà đừng tưởng là giờ anh có thể yên thân được đâu. Nếu tôi không nghĩ t́nh quen biết tôi “si-nha-lê” cái vụ nầy cho nhà chức trách, anh cũng chết như thường, mặc dầu cô ấy đă thoát nguy.

-     Xin bác sĩ thương xót.

-     Đáng lư ǵ tôi không thương xót một người làm xằng như anh. Anh phải có can đảm gánh lấy hậu quả của t́nh yêu chớ.

-     Thưa, không phải là tôi, bác sĩ à!

-     Thôi đi, đừng có chối, tôi đâu có phải là nhà chức trách đi điều tra anh. Mà khi anh bị điều tra, anh có chối cũng vô ích. Thôi tôi đi đây.

Định thừ người ra. Th́ ra ông thầy thuốc nầy nghi cho chàng là tác giả của cái thai. Nhưng ai lại không nghi như vậy chớ ?

Bây giờ sống thụt lùi lại trọn ngày nay, chàng mới nghe ghê sợ khi xem lại cuốn phim, trong đó ghi những bước mà chàng bước lần đến miệng hố sâu.

Thật là tai bay vạ gió.

Và bây giờ chàng mừng ghê lắm, mừng thoát đại rạn, nên dễ tha thứ hơn, hết oán người đẹp như chàng đă oán kể từ lúc bà mụ trốn đi tới giờ.

Chàng bước vào trong.

Con bé mắt nhắm thiêm thiếp, nhưng mặt nó đă đỏ hồng hào, có lẽ nhờ nước biển, và máu sang cho nó.

Tủ của chàng không có khóa và ông bác sĩ ấy chắc ổng gọi chàng măi không được, nên ổng đă mở tủ lấy tấm ra mới thay cho tấm đă nhầy nhụa máu, tấm nầy được cuốn tṛn lại vứt trên gạch nơi cửa ra nhà sau.

Chàng nh́n con bé, th́ thấy rơ lại là nó không bé lắm đâu.

Mười bảy tuổi, vóc vạc nó không kém chị nó bao nhiêu, chỉ thua cô ấy ở bề ngang thôi. Gương mặt nó cũng khá già giặn đối với cái tuổi 17, và quả thật là một đứa con gái đẹp ít thấy.

Nó đang mặc “bi-da-ma” của chàng mà có lẽ ông bác sĩ đă thay cho nó, v́ ông ta không thể để cho nó chịu lạnh trong sự lơa lồ mà mặc chiếc áo đầm của nó vào cho nó, ông ta làm không được.

Ăn mặc xúng xính, xung x́nh và kỳ dị như vậy mà nó vẫn đẹp không chỗ chê.

Phải mà! Nó thừa tự nhan sắc của một người đàn bà mà có lẽ năm mươi năm trước đă là hoa khôi Sài G̣n. C̣n cha nó cũng đẹp trai lắm mới được mẹ nó.

Chàng đứng đó mà ngắm con bé, nghĩ lung tung về bước lỡ lầm của nó, tự hỏi không biết đó là bước đầu hay bước thứ mấy, và nó sẽ ra sao, về sau nầy.

Mối thắc mắc lớn nhứt của chàng là cái điểm nó không chịu tiết lộ cho chị nó biết, xem nhơn t́nh của nó là thằng nào. Một người anh em cô cậu chăng ?

Định nghe đói ghê lắm, nên đi lấy rê-sô nấu nước hầu pha cà phê để ăn với bánh ḿ nướng. Giờ cũng đă ba giờ sáng rồi th́ không c̣n ngủ nữa được, vả lại, chỗ đâu mà ngủ? Vậy ăn điểm tâm luôn cho xong, nhứt là để nhờ chất cà phê mà gượng gạo cho khỏi bơ phờ.

Bỗng chàng lỡ tay đánh rớt xoong nhôm xuống gạch kêu cái rổn, khiến chàng giựt nẩy ḿnh, không phải v́ yếu bóng vía, nhưng v́ đă vô t́nh phá cho con bịnh mất nghỉ ngơi, chàng làm công việc nầy, tại buồn ngủ, chỉ nơi đó mới có cái “bơ-ri” điện độc nhứt trong nhà chàng.

Sợ hăi, đang ngồi chồm hổm dưới gạch, chàng len lén bước lên nh́n con bịnh th́ thấy quả nhiên nàng giựt ḿnh thức dậy.

Nàng nh́n cái trần lạ bằng đôi mắt ngạc nhiên giây lát rồi nhớ lại mọi việc, nàng quay sang để t́m cái nguồn của tiếng động và bốn mắt gặp nhau.

Định đứng lên, cười hỏi:

-     Đă đỡ chưa, cô bé ?

Nàng mỉm cười, chào chàng bằng một cái gật đầu, thật là thoáng nhẹ rồi nói, giọng c̣n yếu lắm:

-     Cám ơn, em đă khỏe khoắn như thường.

-     Cô bé đừng có nói láo làm ǵ. Nói rằng đỡ là đủ cho tôi mừng rồi.

Thôi ngủ lại đi, không có ǵ lạ đâu, tôi lỡ tay đánh rơi cái soong ấy mà!

Chàng toan ngồi trở xuống th́ thoáng thấy thiếu nữ cố gắng để ngồi dậy. Chàng lại đứng lên, sảng giọng nói:

-     Đừng có báo hại tôi nữa. Cứ nằm yên, không thôi tôi nổi giận lên bây giờ !

-     Em muốn xin một tách cà phê và v́ thấy...

-     À, ngỡ ǵ: Cái đó th́ sẵn ḷng và rất an ḷng v́ nó là dấu hiệu cô đă thật đỡ.

-     Và em muốn nói câu chuyện.

-     Có cấp bách lắm không?

-     Cũng tùy

-     Lạ! Tùy ǵ ?

-     Đối với em th́ rất cấp bách.

Định chắc lưỡi, bước lại giường rồi nói:

-     Cô bé đừng có ráng nói to lắm. Cứ có bao nhiêu hơi, dùng bấy nhiêu. Tôi đă đến sát bên giường rồi, nói khẽ cũng được.

-     Em thấy cần ổn định lối xưng hô.

-     Vậy mà cấp bách à ?

-     Vâng, bởi đâu phải ra đó cho nó đẹp trong việc xử thế.

-     Vậy cô bé muốn xưng hô thế nào?

-     Xin ông đừng gọi em là cô bé nữa.

-     Ô kê! Vậy c̣n ǵ nữa, người lớn ?

-     Xin ông thương xót mà đừng mỉa mai.

-     À không, tôi chỉ đùa thôi.

-     Em chịu trách nhiệm về lỡ lầm của em. Em không bị ai gạt gẫm ǵ hết, th́ em không thể là một đứa bé.

-     Đồng ư.

-     C̣n ông, thoạt tiên, em ngỡ ông là nhơn t́nh của chị em, nhưng em nghe lơm bơm được vài câu đối thoại nên em biết rằng không phải thế.

-     Đúng như vậy.

-     Nhưng em cũng không thích gọi ông bằng ông. Ông c̣n trẻ quá, lại là người đă trót biết một phần bí mật của đời em th́ em gọi ông bằng anh vậy.

-     Cũng được. Thôi th́ em cứ nhắm mắt lại mà nghỉ để đợi nước sôi.

Mười lăm phút sau, Định cũng ngồi uống cà phê, ăn bánh ḿ nướng với Lan, Lan ngồi trên giường, chàng ngồi trên chiếc ghế để gần giường, giữa họ là một chiếc mâm thiếc tráng men nằm trên nệm.

Nhà có sữa hộp, nhưng Định chỉ làm cà phê đen, v́ chàng thấy cả hai đều cần rất nhiều chất kích thích, chàng th́ để khỏi buồn ngủ, Lan để tạm đỡ mệt.

-     H́nh như là chị “cua” anh.

Lan đột ngột hỏi như vậy, giữa bữa điểm tâm, khiến Định rụng rời, suưt đánh rơi miếng bánh ḿ nướng xuống mâm.

Chàng chưa già, đă bảo chàng mới có hăm sáu, tức chưa xa thế hệ 17 là bao, vậy mà chàng không dè nó trắng trợn đến thế. Hèn chi mà nó thú nhận rằng nó không bị ai gạt gẫm và nhận lấy trách nhiệm.

Nàng không nói “chị của em” nữa, mà lại nói “chị” gọn lỏn như là nói với một nhơn t́nh.

Người con trai già nầy đă lấy lại được b́nh tĩnh và đáp:

-     Không, chính anh “cua” chị, nhưng v́ mục đích khác, chớ không phải v́ yêu, hay v́ nhan sắc của chị.

-     Thế à? Và chị ấy chụp dịp đó để giao gánh nặng cho anh ?

-     Đúng như vậy.

-     H́nh như chị ấy có hứa ǵ ?

-     Cũng đúng nữa. Nhưng anh không có đ̣i hỏi cô ấy hứa ǵ cả, mà cũng không nhận lời hứa của cô ấy. Té ra em đă nghe ?

-     Chỉ nghe lơm bơm lúc đau đớn, nhưng cũng hiểu được. Dầu sao em cũng không bao giờ quên ơn anh, và xin tạm biệt sau buổi điểm tâm nầy.

-     À không, bác sĩ đă dặn...

Lan cười gịn lên mà rằng:

-     Ông ấy làm sao mà biết được sức lực con bịnh hơn là chính con bịnh. Với lại, ổng chỉ làm thế v́ lương tâm nghề nghiệp thôi. Miễn ổng có đến đây là đủ cho lương tâm ổng b́nh an, c̣n con bịnh có mặt hay đi vắng không quan trọng lắm. Em phải đi, v́ hễ đi được th́ không nên làm phiền anh nữa, mà em đă nghe rơ trong người em là đi được. Anh đừng cầm cọng mất công, cá tính em mạnh lắm, không thể xiêu ḷng v́ yếu bóng vía đâu.

-     Thôi th́ mặc kệ em vậy.

-     Nhưng em sẽ trở lại thăm anh ngày nào đây. Em chỉ xin anh đón tắc-xi dùm em, để khỏi phải đứng đợi trên vỉa hè vào lúc tảng sáng, coi hơi kỳ thôi.

-     Ô kê.

*

*       *

Đêm đó, trong vũ trường Eldorado, Định là một nhơn viên làm tṛn sứ mạng, chàng nghiêm chỉnh bằng cách tiếp tục đóng kịch si cô vũ nữ mà chàng đă bắt bồ hôm nọ để khai thác thêm cô ta.

-     Lucie nè, chàng hỏi, anh chàng tóc ngắn ngồi ở bàn cạnh bàn ta khi năy, có phải là sĩ quan hay không ?

-     Anh nầy lạ! Không hỏi em nầy có bồ hay không, em kia đă được ai “bao” chưa, mà cứ mê ba thằng đực rựa. Hổm nay em để ư thấy h́nh như là anh phục lăn bọn quan lớn và sĩ quan. Sao không t́nh nguyện đầu quân đi, rồi ngày kia anh cũng sẽ đại úy như ai. Tụi em mê mấy anh cấp úy lắm đấy nhé nhưng tụi em có lư mà mê họ, c̣n anh mà mê họ là anh gàn.

-     Thấy họ đẹp trai hỏi thăm cho biết vậy thôi, chớ đực rựa sao lại mê đực rựa.

-     Nè, khi năy tụi ḿnh trôi lại gần bà già thâu tiền, bà ấy nh́n anh chết trân đó. Em nhớ ra th́ lúc mới vào đây anh đă “cua” bả. Và chắc đă được rồi hả? Coi bộ bả tức ghê lắm.

Định rất khó chịu trước những lời nầy. Chàng cứ nghe nhồn nhột sau lưng, làm như đôi mắt theo dơi của Liên là một thứ “chưởng”, nghĩa là cái ǵ vô h́nh mà có sức mạnh cụ thể và hoạt động từ xa được, sức mạnh vô h́nh ấy nó khều chàng từ phía sau và th́ thầm:

“Con người đoản hậu! Em không trách anh đâu, v́ anh rất chánh đáng mà hờn em, mà khinh em. Nhưng anh có biết rằng em đau lắm hay không !”

“Em già thật đó, nhưng chính anh đă thấy rằng em đẹp, vâng em c̣n hơn mấy con mà anh đang si nữa, lại hơn chúng nó ở địa vị, ở tư cách.”

“Anh có biết hay không rằng có nhiều thằng nó lạy em mà không được, trong đó có cả bọn trẻ tuổi như anh”.

Nhưng chàng bật cười mà thấy rằng ḿnh chủ quan quá. Chưa chắc ǵ Liên đă yêu chàng và điều không thể chối là nàng đă lợi dụng chàng. Ông già bị con gái lợi dụng là thường sự, xính xái được chớ như con trai mà để cho bà già lợi dụng th́ có tức hộc máu hay không chớ ?

Tuy nghĩ thế, chàng vẫn không hết nghe nhồn nhột sau lưng, v́ sự bất chợt của Lucie nàng kể cho chàng nghe th́ chắc là có thật chớ nó biết được cái ǵ mà bịa một câu chuyện rất ăn khớp với sự thật có thể có ấy.

-     Anh cười ǵ ?

-     Anh vừa đạp lên chơn em và bị em...

-     Ừ, bấm cho bồ một cái, hầu để kỷ niệm lại trên da bồ cho bồ nhớ rằng bồ đi chưa vững đó nhé.

-     Móng tay em nhọn quá !

Bản nhạc đă dứt và họ về bàn.

-     Anh nh́n thằng cao bồi già đằng kia, em kể câu chuyện nầy cho anh nghe, hấp dẫn mười lần hơn mấy ông quan to của anh nữa.

-     Thằng nào đâu ?

-     Bên trái anh. Nó đáng chú của anh đấy và đáng tía của em.

-     Thấy rồi, ông già mặc áo ca rô bỏ ngoài ?

-     Ừ. Không già bao nhiêu, mới có bốn tám thôi. Nè nó vừa bán vợ nó bốn trăm ngàn đó nghen.

-     Bán vợ ?

-     Ừ, nhưng không có đợ con, v́ con gái độc nhứt của nó vừa lấy chồng.

-     Tức là bán vợ sau ?

-     Cố nhiên. Chớ vợ trước của nó, nếu c̣n sống là bà già th́ bán 3 xu cũng hổng được.

-     Nó làm nghề ǵ ?

-     Nữa nè ! Cứ hỏi nghề nghiệp của lũ ấy măi. Hỏi là tụi em đây mới cần hỏi, nhưng tụi em c̣n không thèm hỏi, bộ anh là tướng cướp sao mà !

-     Các em không thích biết điều ấy ?

-     Thích chớ, nhưng không cần ai khảo mà tụi nó cũng xưng th́ hỏi làm ǵ cho mệt. Tuy nhiên, tụi nó xưng mặc tụi nó, tụi nầy phải kiểm soát điều tra lại hết, v́ có nhiều thằng thất nghiệp thấy mẹ mà nói phách là thầu khoán, là sĩ quan t́nh báo, vân vân...

-     Thằng bán vợ ấy, sao lại bán vợ đi ? Hẳn nàng phải đẹp mới được cao giá như vậy ?

-     Cố nhiên, nếu không, cho không cũng chẳng ai thèm.

-     Vợ nó là gái chơi bời ?

-     Anh nầy ngây thơ ! Nếu em là gái chơi bời, em đă tự bán em, chớ thằng chồng làm sao mà bán em được ? Đó là góa phụ của một viên kỹ sư trẻ tuổi, hoa khôi mông đen, nhưng không phải là con nhà giàu. Ông kỹ sư ấy chết đi, không có để lại của cải ǵ hết, nên ẻn đang túng lắm th́ cậu đô kia tới chinh phục.

-     À, cậu đô tên ǵ ?

-     Thôi đi, đừng có làm bộ đi ṿng quanh để biết nó làm nghề ǵ. Nhưng em cũng chẳng cất để dành làm của gia bảo đâu. Nó là Được, chuyên môn chạy các áp phe lớn.

Cậu đô yêu thật t́nh chớ không phải muốn qua đường đâu.

-     Yêu thật t́nh mà lại đi bán người ta.

-     Ấy, thật t́nh là thật t́nh theo bọn tiền bạc, nghĩa là chỉ thật t́nh trong lúc chúng nó đủ sức mà thôi. Cậu đô chinh phục người đẹp khá lâu...

-     À, người đẹp bao nhiêu tuổi ?

-     Hăm bảy ! À... Khá lâu và rốt cuộc được. Xem ra họ yêu thương nhau ghê lắm, v́ mặc dầu họ cách biệt nhau đến hai mươi tuổi, thằng chả cũng c̣n khỏe mạnh và bảnh trai. Hơn thế, tiền làm áp phe không đổ mồ hôi, xót con mắt nên thằng chả xài buông tay, cô nọ thích mê bởi hồi làm vợ của ông kỹ sư, lương tháng có mười ngàn, cô ta phải sống khiêm tốn, nay được tiền xài như triệu phú th́ c̣n đ̣i hỏi ǵ nữa.

Được một năm th́ thằng chả xuống, v́ dạo nầy,[3] muốn làm áp phe phải có gốc chánh trị mà thằng chả không có chỗ dựa trong giới đó.

-     Nhưng đâu có cần bán cục cưng, nếu áp phe xuống ?

-     Hễ khôn th́ phải thấy là cần. Nầy nhé, hễ xuống th́ không đủ sức cung phụng người đẹp nữa, mà không cung phụng người đẹp đầy đủ th́ một là mọc sừng, hai là người đẹp ôm cầm sang thuyền khác. Đằng rào cũng mất cục cưng hết, th́ bán mẹ nó trước có phải là lời hay không ?

-     Ừ, khôn thật. Nhưng bán như bán một con heo vậy à ?

-     Coi chừng ăn chổi chà nghen bồ! Đừng có khinh tụi phụ nữ nầy thái quá như vậy chớ.

-     Xin lỗi.

-     Thằng chả bán lén chớ. Nghĩa là thằng chả bí mật đề nghị vụ bán chác ấy với một ông bự, lấy trước ráo nạo tiền là bốn trăm ngàn, nhưng với điều kiện là ông bự ấy phải chinh phục nàng, hoặc làm sao được đó th́ làm, thằng chả chỉ có việc là nhắm mắt lại cho mà thôi.

Khi người đẹp sang thuyền khác rồi, thằng chả lại tiếc, nhưng không biết làm sao v́ không dám kiếm chuyện với ông bự.

Thằng chả chỉ ôm sầu mà hy vọng con chim nhớ tổ, thỉnh thoảng về thăm cố nhơn một lần. Nhưng con chim đă rơi vào địa đàng rồi, nó quên tổ ấm cũ, mà c̣n nhớ, nó cũng cố mà lờ đi, để xóa dĩ văng, để sống có nề nếp hầu được ông bự hợp thức hóa t́nh duyên của họ, bởi ông bự góa vợ !

Đợi được bốn tháng, và tuyệt vọng, thằng chả đâm ra sầu t́nh như con trai, đêm nào cũng vào đây, không nhảy nhót ǵ hết, cứ uống rượu li b́, lấy tích kê để rồi yêu cầu tụi nầy nói yêu thằng chả.

Trong lúc như vậy, thằng chả lim dim đôi mắt lại rồi gọi: “Em Bích Nga, em là tất cả của đời anh, em là...”. Giây lâu thằng chả mở mắt ra rồi cười x̣a với tụi nầy.

-     Tội nghiệp.

-     Khỉ khô chớ tội nghiệp. Bà già thâu tiền, bán anh như vậy cho em, anh có tội nghiệp bả hay không ?

-     Bà già ấy bao nhiêu tuổi ?

-     Ai biết đâu, nhưng đối với tụi nầy, bả là bà già v́ tụi em trẻ hơn bả nhiều, mà nhứt là v́ bả làm bộ nghiêm trang th́ bả giống bà già lắm.

-     Sao biết người ta làm bộ.

-     Chớ nghiêm trang thật sao lại có mèo ?

-     Bả có mèo thật à ?

-     Cậu đô ghen rồi đó.

-     Không.

-     Đừng chối vô ích. Cậu đô đă giựt nảy ḿnh.

-     Anh không dè... chỉ có thế thôi.

-     Ừ, năm kia bả dan díu với một ông khách thường trực ở đây.

-     Như vậy cũng không thể bảo rằng người ta làm bộ. Người nghiêm trang vẫn có quyền có mèo chớ.

-     Thôi đi, hễ nghiêm trang th́ phải lấy chồng đàng hoàng, c̣n nhảy dù như tụi nầy th́ nên ba gai như tụi nầy. Thánh phải ra thánh, quỷ ra quỷ. Coi bộ anh không thích câu chuyện em kể khi năy hả ? Lucie nhắc đến vụ anh chàng bán vợ, cười và hỏi Định như vậy.

Quả thật chàng không thích. Nếu cần nghe chuyện hay th́ không c̣n chuyện nào hay bằng chuyện con bé Lan mà chàng rất thèm biết đoạn trước, chắc là ly kỳ lắm, với lại thèm theo dơi khúc sau, chắc cũng hấp dẫn lắm.

Nhưng hiện, chàng chỉ cần điểm mặt những ông thầy kư lương tháng năm ngàn mà dám đóng đô ở đây thôi.

Lúc chàng nhận việc, thượng cấp của chàng đă chỉ thị rơ:

-     Những người lâu lâu đi giải trí một lần th́ đừng nói tới họ mất công. Bọn văn nghệ sĩ, kư giả cũng thế, nếu chúng nó có ăn dầm nằm dề ở những nơi đó, cũng để yên chúng nó, v́ đó là những thằng ngông, ăn lương như thiếu úy mà, ăn xài như đại tướng, cái tật của chúng nó là vậy, không có ǵ lạ đâu.

Chỉ nên bám sát các sĩ quan, nhứt là sĩ quan cấp úy, các công chức, nhứt là các thầy kư.

C̣n bọn nhà giàu, th́ biết ǵ được về họ cũng hay, bằng không th́ thôi. Anh thuộc về khu T.L. có mục đích thanh lọc hàng ngũ của các công bộc chớ không thuộc khu C.T. nên ai âm mưu đảo chánh hay ǵ ǵ, không nằm trong trách nhiệm của anh.

*

*       *

Lucie đă chạy bàn, chàng cũng mặc kệ bởi Lucie hay Bích Nguyệt, hay Hoàng Yến hay ǵ ǵ, cũng chả em nào biết câu chuyện ǵ hay hơn câu chuyện kỳ lạ của hai chị em cô thu ngân viên.

Nhận lănh chỗ làm nầy, chàng ngờ chỉ biết bí mật của đàn ông, của những ông mà chàng có phận sự theo dơi, không ngờ chàng lại biết rộng hơn thế nhiều, biết ngoài tầm hoạt động của chàng, mà chuyện ở ngoài ṿng rào c̣n hay hơn ở trong nhiều lắm.

Nhưng chưa hết đâu, bởi bí mật của Lan c̣n hoàn toàn bí mật, chàng chỉ biết có khúc giữa, rất ngắn. Chàng nhứt định phải biết thêm, bất cứ với giá nào.

Chàng có ṭ ṃ chuyện thiên hạ đâu, nhưng đă trót biết một phần chàng rất ngứa biết thêm, đó là tánh tự nhiên của con người, ai cũng thế, chàng không xấu hổ lắm mà hiếu kỳ về đời tư của Lan mà nàng có quyền cất kỹ trong tủ sắt riêng của nàng, cho đến chị ruột của nàng cũng không chiếm được.

Định rất thích chí mà được biết một bí mật một cách độc quyền, v́ ở đây, từ nhơn viên vũ trường cho đến khách hàng của họ, không ai dè Liên có chuyện ǵ.

Họ chỉ biết rằng, thỉnh thoảng có một ông khách si nàng, nhưng những mối t́nh ấy không thọ được lâu, chỉ có thế thôi, bởi nàng lương thiện và dè dặt, không lường tiền ai để gây thù hằn sau đó, không để cho họ đánh ghen. Trong khí hậu ăn chơi nầy, một nếp sống như thế, được xem là trong sạch nhứt, yên ổn nhứt, lành lặn nhứt rồi vậy.

Chàng b́nh thản làm việc, nhưng trái lại có một người như bị kiến cắn chân. Người ấy rất lo ḿnh đăng trí rồi làm mất tiền bằng cách thối lộn th́ nguy.

Không đăng trí sao được khi mà đáng lư ǵ phải nh́n những cái bông tính tiền, những tờ giấy bạc rất dễ lẫn lộn nhau, chẳng hạn như giấy 20đ, và giấy 5đ xanh, giấy 5đ đỏ với giấy l0đ... th́ nàng cứ ngước mặt lên măi để t́m kiếm chàng hào hoa phong nhă, anh ta trôi từ góc sân nầy qua góc sân khác, thỉnh thoảng mất hút trong đám đông, mà khổ nhứt là những lúc sân trống hắn biến mất luôn nơi cái bàn kê ở xó tối nào với cô vũ nữ nào không rơ.

Người đàn bà khôn ngoan và kinh nghiệm nầy đă ṣng phẳng, tỏ thật cá tánh nàng với hắn là vào tuổi nàng, nàng không thể nhắm mắt yêu bừa, mà biết đắn đo cân nhắc.

Và nàng đă cân xong kẻ đă thi ơn cho nàng một cách miễn cưỡng.

Dầu sao, hắn cũng là người tốt, mặc dầu có sự miễn cưỡng nói trên. Hắn lại đẹp trai, đền ơn bằng sáng kiến của nàng, nàng không mất ǵ cả, nếu không có lợi.

Mối t́nh phù du năm ba tháng với con người dễ thương ấy, giúp nàng phủi sạch một món nợ rất to, cho nàng hưởng t́nh yêu tuyệt đối suốt thời gian ấy, tuyệt đối ở phía nàng thôi v́ nàng không hề nuôi ảo tưởng rằng hắn yêu làng.

Cái ảo tưởng ấy, nàng quả đă có trong đêm mà hắn tán nàng lần đầu, nhưng rất thông minh, nàng đoán được rằng hắn chỉ v́ một lư do bí mật nào đó thôi, chớ không phải v́ t́nh yêu, mà cho đến cả v́ muốn qua đường cho vui, xem ra hắn cũng chẳng tha thiết lắm.

Nàng chỉ làm bộ lầm, làm bộ tin hắn để cột dính hắn, hầu cậy mượn cái việc ấy thôi.

Nàng quyết đền ơn, chỉ có thế thôi, măi cho đến lúc hắn vào vũ trường, ra sân nhảy, nàng mới nghe khác, mới thấy rơ ḷng ḿnh rằng nàng đă yêu, khi nàng xốn xang nh́n hắn cười t́nh với cô vũ nữ, và không rời cô ta phút nào cả.

Liên ngồi đó mà thẫn thờ như một kẻ mất hồn, dưới mắt kinh ngạc của những người bồi bàn, họ tới lui quầy nàng thường lắm.

Nàng rất kinh ngạc mà thấy ḿnh yêu. Nàng đă yêu ba lần rồi, cả ba lần đều yêu nhiều và yêu rất chơn thật.

Thuở c̣n là con gái thơ như Lan, nàng đă yêu người t́nh đầu của nàng. Rồi sau đó mấy năm nàng lấy chồng và cũng rất yêu chồng.

Trong thời kỳ góa bụa, nàng đă yêu trở lại, và đó là lần chót, rồi bị phụ, rồi vào làm ở đây, sáng con mắt ra trước một thế giới hời hợt về t́nh cảm, nàng chán ngấy t́nh yêu, và tưởng không bao giờ ḿnh c̣n yêu được nữa cả.

Thế mà nay nàng lại yêu, yêu với tất cả thơ mộng của tuổi dậy th́, với tất cả đau khổ của người yêu thật sự, tất cả ghen hờn, tất cả đam mê, tóm lại, nàng YÊU.

Một tiếng, chỉ một tiếng thôi, viết hoa, là đủ nói rơ về ḷng nàng hơn bất kỳ lời văn vẻ nào.

Và khi Định ra về, hồi một giờ đêm, Liên nghe như tim ḿnh bị ai nắm mà vặn một cái. Nàng cắn môi cố nén một cái nấc, nuốt nước miếng thật mạnh để tống xuống tận đáy bao tử một cục nghẹn, rồi chớp mắt lia lịa để rải cho khô hai hột lệ ở hai khoé mắt nó rịn ra lần lần kết hợp lại thành giọt lớn mà nàng sợ nó rơi xuống ướt má phấn, hỏng hóa trang và nhứt là bị người ta cười.

Người nữ thu ngân viên nầy chịu đựng như vậy được năm đêm, không, năm thế kỷ, năm thế kỷ giày ṿ, và những cuối đêm về nhà trằn trọc cho tới chín mười giờ sáng mà không chợp mắt được.

Nàng đă bơ phờ hốc hác, đôi mắt trơm lơ v́ thiếu ngủ, chiếc áo bắt đầu rộng ra v́ sụt cân, cho đến cái đêm ấy th́ thật là hết hy vọng.

Người con trai ấy không tới đây nữa, và người vũ nữ được hắn si có lẽ cũng ngạc nhiên không ít. Hắn đang thề non hẹn biển với cô ta, hứa mua nhà cho cô, hứa cả làm hôn thú nữa, rồi th́nh ĺnh hắn biệt dạng th́ có lạ chưa ?

Lạ nhứt là đêm trước đây hắn không có dấu hiệu mệt nhọc hay đau ốm ǵ, cũng không có nói là đêm sau hắn có thể bận việc, mà lạ quá mức tưởng tượng là nàng chưa cho, mặc dầu nàng trổ tài để khiêu khích dữ tợn khi nàng ở trong tay hắn.

Một gă đang si, chưa được mà lại bị kích thích đến mức độ tối đa ấy, th́ chết sống ǵ hắn cũng vào đây mỗi đêm, trừ phi hắn mắc dịch mắc gió th́nh ĺnh, hoặc bị bắt th́nh ĺnh v́ buôn lậu hoặc giết người, hay cướp của.

Cả hai người đàn bà nầy, không ai biết rằng Định đă đi công tác nơi một hộp đêm khác mất rồi, v́ ở đây hắn đă sớm xong phận sự ít lắm là trong tháng nầy, nhờ bồ của hắn. Tháng tới hoặc tháng nữa, hắn sẽ trở lại để t́m những con hạm “có thể” khác, nhưng chừng ấy th́ nàng vũ nữ đă có bồ mới, không hạch sách ǵ hắn mà hắn phải lo, c̣n cô thu ngân viên th́ hắn không nợ nần ǵ.

Liên đă quen khung cảnh đèn mờ nên nàng bền chí đưa mắt để t́m kiếm. Có những bàn xa lắm, quen mặt bao nhiêu, t́m cũng chẳng ra ai, nhưng nếu chàng có tới th́ hẳn chàng có nhảy mà kẻ nào ra sân nhảy, không thể thoát khỏi sự quan sát của nàng.

Sàn ở tại trung ương của cái vũ trường rộng lớn nầy, tức là gần quầy nàng hơn những bàn xa, và khi chàng trôi lại phía quầy, chàng chỉ cách nàng có sáu bảy bước thôi.

Không, đêm nay chàng không có mặt.

*

*       *

Hồi ba giờ rưỡi trưa hôm sau, Liên hồi hộp gơ cửa nhà của Định. Nàng rất kiêu hănh, và rất sợ bị hất hủi mà phải tủi thân.

Nhưng nàng thầm cảm ơn người chủ nhà biết bao, khi được đón tiếp nồng hậu như thường. Nàng nói ngay, khi ngồi lại, giọng nghẹn ngào:

-     Em không nuốt lời hứa, nhưng sở dĩ măi cho đến hôm nay em mới thăm là v́ sao, chắc anh đă biết. Có lẽ anh c̣n hờn em về sự gần như là quyết tâm liều mạng của em đêm nào anh cũng không hề ghé lại quầy em.

Em... chờ... anh bớt hờn... thử xem sao.

Định cười hiền lành mà rằng:

-     Không, kể ra th́ hôm ấy tôi có tức thật đó, nhưng tôi không hờn cô đâu. Trái lại tôi c̣n cảm ơn cô về bài học. Không, tôi không có mỉa mai đâu, cô đừng có khó chịu.

-     Xin anh thương xót.

-     Tôi đă thương xót, nhưng là thương xót con bé, và có lẽ chỉ v́ cầm ḷng không đậu khi nh́n thấy đôi mắt van lơn cầu khẩn của nó nên tôi mới không tống cổ nó ra khỏi nhà, lúc ấy. Và bao nhiêu đó là đủ rồi.

-     Không, em không dám xin ǵ thêm. Em chỉ mong anh thương xót mà đừng mỉa mai. Quả em bướng thật đó, nhưng anh cũng nên hiểu cho là em đang quưnh lên. Em hay tin dữ được một tuần lễ và suốt tuần ấy em chạy ngược chạy xuôi để t́m thầy, kiếm tiền mướn nhà, nhưng chỉ thành công được ở việc thứ nhứt mà nước th́ đă tới trôn, để cho thiên hạ thấy bụng của nó đội áo th́ c̣n ǵ !

Em lặp lại là em không xin xỏ ǵ thêm, chỉ đến để giữ lời cam kết thôi.

-     Tôi rất mừng tiếp một người khách, một người bạn, tôi không đ̣i cô giữ lời hứa bởi cô hứa, mà tôi có nhận đâu. Vậy ta không nợ nần ǵ nhau. Vậy là xong.

Liên ngồi thẫn thờ một hồi trong im lặng, rơm rớm lệ mà rằng:

-     Nhưng em thấy là em c̣n mắc nợ anh. Anh không yêu em đó là quyền của anh. Em buồn, em đau, nhưng em sẽ can đảm quên. Chỉ có món nợ là dầu sao em cũng phải cố trả. Em xin đưa ra một đề nghị thứ nh́, coi anh nghĩ sao.

Con Lan nó cứ nhắc nhở anh măi, nghe giọng nó, em tế nhận được rằng nó rất cảm t́nh với anh. Nó nói sẽ đi thăm anh, mà sở dĩ nó chưa đi, v́ nó chưa được hồng hào lắm. Nó không thích để anh thấy nó kém đẹp.

Nếu anh thích nó, em sẽ cho không nó cho anh. Không, anh đừng ngộ nhận và em cần nói mau rằng không phải em định gả một đứa em gái hư cho anh đâu. Em cho không, nghĩa là để tới lui với anh tự do, em nhắm mắt cho như vậy, tới ngày nào anh chán nó th́ thôi.

Định cười ha hả rất dài:

-     Chớ trước đây, cô không để nó tự do? Nếu cô không nhắm mắt, v́ bất cẩn, nó đă chẳng như vậy. Giờ cô nhắm mắt v́ cố ư th́ có thiện chí (thiện chí đối với tôi) thật đó, nhưng món quà không quư như là cô đă giữ nó trong tủ sắt, như mẹ của những đứa khuê môn bất xuất. Hóa ra thiện chí của cô, không được tôi thưởng thức lắm đâu.

Liên đứng lên:

-     Em đă cố gắng, nhưng không vừa ḷng anh được. Em sẽ nghĩ cách đền ơn anh chớ biết sao giờ. Thôi em xin phép.

Định cũng đứng lên tiễn khách và nói:

-     Ta không nợ nần ǵ nhau, xin cô chớ nặng ḷng v́ một điều mà tôi cho là đă dứt khoát rồi.

Tối hôm ấy lúc sửa soạn ra đi, chàng định đi vài ṿng, v́ các vũ trường chưa có khách sớm quá như vậy, th́ cô bé Lan bước vào.

Chàng thừ người ra mà nh́n cô ta quên cả chào khách, v́ nó đẹp đến đỗi chàng quên mất con bịnh mà chàng cũng đă cho là đẹp. Lan hôm ấy với Lan hôm nay khác nhau một trời một vực.

-     À Lan, ngồi chơi!

Một hồi lâu lắm, chàng mới nói được câu đó.

-     Em có làm trở ngại công việc của anh không ?

-     Không, anh chỉ đi chơi thôi.

-     Em cũng chỉ đến thăm anh vài phút chớ không có việc ǵ.

-     H́nh như là Lan chưa muốn đến ?

-     Đúng như vậy. Nhưng sao anh biết ? À, thôi, em đă hiểu rồi.

-     Chưa muốn đến mà lại đến, là v́ bị áp lực ?

-     Hừ...! Em hiểu có sai đâu ! Rất đáng tiếc ! Nhưng thôi...! Vâng, quả đúng như anh đoán.

-     Ǵ mà rất đáng tiếc... rồi lại “Nhưng thôi...”.

-     Chị ba làm áp lực khiến anh khinh chị ba rồi khinh luôn em. Đáng tiếc là ở chỗ đó. C̣n “Nhưng thôi...” là em nhẫn nại chịu số phận chớ biết sao.

-     Không, anh không có khinh Lan.

-     Anh không khinh ra mặt, chớ dầu sao, trong thâm tâm, anh cũng không coi trọng Lan được. Anh không sao quên được rằng Lan là em của một người đàn bà đă “cua” anh, rồi cua không được, định gán em gái cho anh ?

-     Không, cô Liên chỉ muốn đền ơn thôi, không có hậu ư nào khác.

-     Dầu sao, cũng không đạo đức lắm, mà c̣n hơi vô luân nữa, mặc dầu cái chuyện hai chị em cùng là nhơn t́nh của một người, chuyện ấy chưa xảy ra.

Định hơi ngạc nhiên mà nghe Lan suy luận già giặn như người lớn.

Lan cười nói:

-     “Rất tiếc” khi năy, Lan cắt nghĩa chưa hết đâu. Nếu không có chuyện chị em xía vô, th́ có lẽ giờ em đă bắt anh đưa đi chơi. Trời nóng nực thế nầy mà ngồi đây nói chuyện thật là dại. Nhưng chắc anh đă hết hứng rồi.

Định không xác nhận, nhưng quả đúng là chàng đă hết hứng. Cô gái nói luôn mồm và tiếp:

-     Cái lối đền ơn ấy, em cũng có nghĩ đến và nếu không có chị xía vào, chắc em đă đền ơn anh được. Giờ đây, anh đă trót biết quá nhiều, chắc anh đă ghê tởm ?

-     Không.

-     Giả dối với nhau làm ǵ? Anh đă biết hết bí mật của gia đạo em rồi, em phải thành thật với anh và anh không cần lịch sự.

-     Chưa, anh chưa biết hết về bí mật gia đ́nh em. Có một bí mật lớn lắm, làm anh thắc mắc lắm.

-     Về ǵ ?

-     Tại sao em lại bảo vệ cho cái thằng làm em đă mang thai, bảo vệ nó bằng cách nín đi ?

Lan làm thinh rất lâu rồi trách:

-     Anh tàn nhẫn lắm !

-     Sao lại tàn nhẫn ?

-     Em ở vào cái thế không c̣n giấu được anh ǵ cả. Đă mang nặng ơn anh, đền đáp không được, anh lại biết quá nhiều rồi, em là kẻ không biết điều mới giả dối với anh. Anh biết thế mà anh lại c̣n hỏi một điều mà em muốn giấu, tức là bắt em công khai một chuyện không đẹp đẽ ǵ cho em hết.

-     Chuyện ấy anh đă biết rồi, th́ đâu có thể nói là anh ṭ ṃ...

-     Không, anh lầm, không phải là chuyện chửa hoang đâu v́ chuyện ấy dĩ nhiên là anh biết rồi. Nhưng có ba bảy đường chửa hoang, xấu hay không xấu là do cái người làm cho ḿnh “chửa hoang”, và do ḿnh ưng thuận hay không. Nếu em bị một anh cùi cưỡng hiếp th́ không xấu. Nếu em yêu một người anh họ đi nữa th́ cũng chỉ xấu có chừng mực thôi. Nhưng nếu... À thôi. Em phải lương thiện mới được. Anh đă biết chín phần mười, c̣n giấu anh làm ǵ cái phần mười c̣n xót lại đối với một con người ơn đă trót biết quá nhiều.

Em nói điều nầy, anh tin hay không tin mặc anh, là em c̣n là gái tân, đêm đó. Anh mới có hăm mấy tuổi, chắc anh không xa bọn nầy lắm đâu. Tụi em coi vậy mà c̣n rất nhiều đứa chưa hư.

Em không rơ mấy ông ra lịnh cấm nhảy Tuưt, họ có đi coi nhảy đầm lần nào chưa, chớ thật ra nhảy Tuưt ít khiêu khích hơn nhảy những bản cổ điển nhiều lắm, như Tango chẳng hạn.

Tụi nầy có ôm nhau đâu, mà lũ con trai chúng nó cũng chẳng thèm ngó bọn con gái ưỡn ẹo thế nào, bởi thằng nào cũng nhảy cả chớ không có thằng nào ngồi coi. Em quả quyết rằng điệu Tuưt là một bước rất lành mạnh, và nhiều nhà khoa học đă viết sách rằng nó có lợi là giúp bọn trẻ tuổi của thế hệ hậu chiến trút bớt mặc cảm và sinh lực quá dồi dào nhờ khoa dinh dưỡng tâm thần, nhờ thuốc men tiến bộ.

Quả con gái đời bây giờ hư rất sớm, nhưng v́ các nguyên nhơn khác, chớ nhứt định điệu Tuưt không có tội ǵ cả.

“Em c̣n trong sạch anh à ! Nhưng không ngây thơ đâu, v́ đă có rất nhiều sách phổ thông sinh lư kia mà! Lại có lu bù tiểu thuyết luân lư răn con gái, nên coi chừng mưu trá của nam phái. Thế nghĩa là em không bị gạt gẫm.”

“Bởi vậy em không nói rằng người ta đă phá hoại đời em, mà em chia trách nhiệm với người ta, cái phần em chia xớt ấy em gánh chiu, không tự bào chữa bằng luận điệu nào hết”.

Định phải tin rằng cô gái nầy thành thật. Chàng bỗng nghe ḿnh có rất nhiều cảm t́nh với một người trẻ tuổi mà ngay thẳng và can đảm đến thế, bởi chàng biết hằng lố con gái coi bộ đoan trang ghê lắm, thế mà nói láo chịu không nổi về chuyện yêu đương của chúng nó, đứa th́ cho rằng ḿnh bị cưỡng hiếp, đứa lại bảo ḿnh bị áp lực nầy, hăm dọa nọ, hoàn cảnh kia.

-     Rồi sao nữa?

Lan cười bẽn lẽn rồi bắt đầu kể.

*

*       *

Ông Mạnh đang ngồi ăn cơm với bà ở hiệu ăn riêng của khách sạn th́ thằng nhỏ của lữ quán hớt hơ hớt hải chạy vào.

Nó gập người lại mà chào ông, nói một tràng dài những ǵ không rơ, đoạn ch́a ra bức điện tín mà người của nhà bưu điện mang đến khách sạn.

Ông Mạnh mở điện tín ra đọc rồi chau mày:

-     Ǵ đó ? Bà lo lắng hỏi.

-     Thằng Nghiệp nó gọi tôi về nước.

Nói rồi ông trao điện tín cho bà. Điện tín chữ đánh máy chớ không phải viết tay, thảo bằng Anh ngữ mà bà không đọc được. Nhưng bà nhận ra tên của Nghiệp dưới bức điện văn.

Nghiệp là người đại quyền thứ nh́ của ông Mạnh, người thứ nhứt là một ông cao niên tên là Thức.

Bà Mạnh ngạc nhiên hỏi:

-     Ắt hẳn phải có chuyện nghiêm trọng, nhưng nếu thế th́ sao ông Thức không đánh điện, mà lại Nghiệp.

-     Tôi cũng chẳng biết sao, mà cũng không đoán ǵ được. Có lẽ ông Thức đau ốm ǵ và nằm nhà thương chăng ? Hoặc ông ấy bị bắt ?

-     Ông ấy bị bắt ? Vậy ông không nên về.

Ông Mạnh cười hề hề:

-     Tôi về không sao, nên nó mới gọi về.

Ông Mạnh là doanh thương rất lớn, buôn đủ thứ cả, và cũng là một tay gian thương khét tiếng, nên ông mới có ư nghĩ rằng người đại quyền của ông ở nước nhà bị bắt.

-     Khổ quá, một lần đi, một lần khó, mà chưa làm ǵ được hết th́ ...

Hai vợ chồng ông Mạnh sang Nhựt được một tháng rồi, ông th́ để làm ǵ, chỉ có trời mà biết, c̣n bà th́ chỉ để mong cái sóng mũi cho nó cao thêm với lại nhờ khoa sắc diện thủ thuật Nhựt Bổn cải thiện vài khuyết điểm khác như là sửa da nhăn, da cổ ấy, chớ da mặt th́ Saigon vẫn làm được.

Nhưng họ bận thăm viếng các thắng cảnh nên chi bốn hôm nữa bà mới bắt đầu đi nằm nhà thương riêng của một vị danh y kia.

-     Hay là bà cứ ở lại, để tôi về bên ấy xem sao, rồi tôi trở qua.

-     À, hay là như vậy ? Ư của ông hay lắm đó.

Bà Mạnh ơ hờ, đâu có biết rằng bức điện tín ấy là âm mưu của chồng bà. Ông Mạnh muốn về với cô nhơn t́nh của ông để tự do yêu đương ít lắm cũng được một tháng.

Ông không thể yêu cầu ông Thức là người đứng đắn, làm cái công việc không phải đạo như vậy, nên điện văn mới kư tên Nghiệp.

Thế là sáng hôm sau, ông Mạnh bay về Saigon.

Công việc đầu tiên của ông là đi rút ở ngân hàng ra một số tiền khá to là một trăm ngàn bạc, mà ông hứa biếu Loan, nhơn t́nh của ông, nàng không hề chịu nhận ngân phiếu, v́ không muốn ai t́m bằng chứng nào cả, nếu về sau rủi ro điều ǵ, với lại nàng cũng không muốn các ông kiểm ngân phiếu nh́n nàng bằng đôi mắt hóm hỉnh và tinh quái của họ.

Để khỏi nặng túi, ông Mạnh đ̣i toàn giấy năm trăm, một trăm ngàn bạc mà chỉ có hai chục ghim thôi.

Đoạn ông gọi tắc-xi dông lại đường Gia Long, lối trước hiệu phở 79 mà Loan có một căn nhà riêng do ông mua tặng.

Bấy giờ là bốn giờ chiều.

Ông Mạnh sung sướng hơn bao giờ cả. Cứ theo lời bác sĩ, th́ bà phải nằm nhà thương ít lắm là một tháng.

Từ thuở giờ, ông đến với Loan thật là khó khăn và thất thường, v́ các bà hễ chồng họ mà có nhiều tiền quá rồi, họ kiểm soát tiền bạc không được nữa th́ họ xoay chiến lược kiểm soát thời dụng biểu của các ông. Các ông hóa thành một thứ tù nhơn cấm cố, hóa thành những đứa con ngoan ngoăn đi phải thưa, về phải tŕnh, thỉnh thoảng t́m dịp nhảy dù được th́ như là đi chữa lửa, c̣n về th́ về như nghe vợ chuyển bụng.

Có một lần, ông t́m được một mẹo để ở lại với Loan suốt hai tiếng đồng hồ.

Ông đưa tiền cho Nghiệp tổ chức một bữa tiệc linh đ́nh tại nhà hắn, có mời nhiều yếu nhơn trong thương giới, đủ cặp cả ông lẫn bà.

Lúc khách mới cầm đũa lên để tấn công bốn món ăn chơi cổ điển th́ bỗng có một thầy kư ở bộ Kinh tế mà các ông nhà giàu khác đều biết mặt và chứng nhận, chạy sồng sộc vào nhà rồi vừa thở, vừa nh́n ông Mạnh mà rằng:

-     Tôi xin lỗi quí vị, thưa ông, ông Tổng trưởng cho tôi mời ông đến tức th́ để hỏi ông về vụ chuyển ngân ǵ đó tôi cũng chẳng biết.

Lần nầy ông cho tái bản lại cái mẹo ấy với khổ lớn hơn, đại qui mô hơn, chớ chẳng có ǵ lạ.

Ngồi trên tắc-xi, nhà tỷ phú nầy h́nh dung ba mươi ngày diễm ảo của ông với người đẹp bên cạnh ông luôn luôn, ở nhà nàng hay nơi các hiệu ăn, các chỗ giải trí.

Mai nầy ông về nhà, lấy xe đem lại đây và ông với Loan mặc sức mà đi chơi. Có thể hai người sẽ đi Dalat một tuần, đi tắm biển một tuần.

Cửa nhà Loan đóng, nhưng ông Mạnh vặn thử hột xoài th́ mới hay là cửa chỉ khép kín mà thôi.

Nhà vắng hoe. Có lẽ chị ở đă được Loan sai đi mua ḿ hay mua cháo ǵ không rơ, v́ giờ nầy Loan ngủ thức dậy, thường thích ăn cái ǵ dằn bụng.

Buồng trong của nhà có gắn máy lạnh nên được xây vách tường ngăn cách hẳn với buồng ngoài với hành lang đưa ra sau bếp, cửa buồng ngủ nầy là cửa kiếng đục, nên ông đă vào tới đó rồi mà Loan vẫn không nghe không thấy.

Ông vừa mở cửa vừa gọi:

-     Loan ơi, anh về đây Loan à.

Th́nh ĺnh, ông nghe nền gạch dưới chơn ông như sụp xuống y như trong các phim trinh thám hai xu, với những căn nhà bí mật đầy dẫy cạm bẫy.

Tiếng cười ḍn và trong trẻo của Loan vang lên và cùng lúc ấy, ông thấy một anh con trai trẻ đẹp đang cùng với Loan nô đùa trên giường, cả hai đứa đều ăn mặc như ông A Dam và bà Ê Va.

Ông Mạnh lảo đảo suưt ngă, nhưng ông cố tự trấn tĩnh, vội lùi ra ngay, khép cửa lại rồi co gị tẩu thoát.

Ra tới đường, ông bỗng nghe lạnh v́ mồ hôi ông đă ra dầm dề mà ông lại gặp phải một luồng gió.

Cơn lạnh nầy, giúp ông tỉnh táo lại phần nào, và ông thất thểu bước trên vỉa hè, rất giống một con h́nh nộm được tay phù thủy giỏi nào dán bùa vào cho nó, nó đi đứng cử động được, nhưng không biết nó đi đâu. Ông đi cầu bơ cầu bất như vậy cho tới chín giờ đêm th́ nghe đói và chợt thấy trước mặt ông một hiệu cơm Tây cá kèo.

Ông ngồi lại nơi bàn ngoài hiên ăn bậy dĩa gà nấu đậu, nhưng uống thật nhiều rượu, trước khi ăn và sau đó, ông vẫn tiếp tục uống.

Hiệu ăn đóng cửa hồi mười giờ. Họ đuổi khéo ông bằng cách rút nhẹ tấm náp bàn. Say mèm, ông vẫn hiểu, trả tiền rồi lại đứng lên đi ngă xiêu, ngă tó, vẫn cứ không biết đi đâu.

*

*       *

Cũng cứ hồi bốn giờ chiều, vào giữa lúc mà nhà tỷ phú Mạnh suưt ngất đi, th́ Lan đang ngồi để không làm ǵ cả, tại nhà nàng tức nhà của Liên, hay nói cho đúng ra là đang ngồi ngáp vặt.

Trời c̣n nắng quá, đi chơi không được, xi-nê th́ không c̣n phim mới cho nàng xem, c̣n sách vở th́ buồn ngủ quá.

Liên ngủ vừa thức dậy và đang tắm ngoài sau.

Bỗng Lan reo lên:

-     A, bầu Tèo, bầu Tèo đi đâu đó ?

-     Đi t́m cậu đây.

Bầu Tèo là tục danh của Mỹ, một đứa bạn gái của Lan, cô bạn nầy mới vào đảng, c̣n khờ lắm nên bị các nàng gọi như vậy.

-     T́m để làm ǵ ?

-     Tối nay, đằng nhà thằng Dũng có surpsise party hồi 9 giờ.

-     Nhà nó ? Cậu muốn nói nhà của ông bô, bà bô nó?

-     Chớ nó mà c̣n nhà nào nữa.

-     Ổng với bả cho phép à ?

-     Đâu có. Ông bả xuất ngoại cả tháng nay.

-     Tuyệt !

-     Ta sẽ hoàn toàn tự do.

Cùng vào lúc ấy có hàng chục cô gái và cậu trai đồng lứa với Mỹ và Lan chạy khắp thành phố bằng đủ các phương tiện xê dịch để báo cái tin quan trọng nầy.

*

*       *

Ông Mạnh đă mệt lả người và mỏi rụng cả hai chơn, may là ông đă ngồi rất lâu trên băng xi măng bẩn thỉu ở đại lộ Lê Lợi hằng giờ.

Bây giờ, ông đă tỉnh hẳn rượu rồi, xem lại bóp phơi và tiền bạc vẫn c̣n đủ. Ông gọi tắc-xi để về nhà, v́ dầu sao, nhà cũng là nơi ẩn náu tốt, một cái đảo yên tĩnh cho kẻ suưt đắm tàu v́ sóng gió t́nh cảm. Ông ngạc nhiên lắm mà thấy nhà c̣n sáng đèn, mặc dầu cửa đóng. Bấy giờ đă một giờ đêm rồi, và Dũng nếu nó có thừa cơ vắng chủ nhà gà bươi bếp, nó đi chơi khuya về th́ nó cũng chẳng thắp đèn ở nhà làm ǵ, dưới ấy chỉ là một cái pḥng khách rộng lớn mà nó không bao giờ thèm ghé qua.

Sân nhà ông rộng lắm và biệt thự của ông ở đâu trong kia.

Lúc lấy tiền ra để trả tiền xe, ông bỗng nghe tiếng nhạc mà ông rất ghét, mà ông cho đó là một lũ điên lấy nồi nhôm, xoong thiếc để đánh lên cho điếc tai hàng xóm.

Càng tiến sâu vào sân, sau khi đẩy cổng không có đóng, ông càng nghe nhạc ồn ào và rất giận thằng con của ông nó làm mích ḷng hàng xóm vào giờ nầy th́ phiền quá. Không biết nó điên hay sao mà mở xê-tê-rê-ô to đến thế.

Ông mau bước vào nhà để bắt nó tắt nhạc ngay, và khi ông mở cửa ra th́ ông lại suưt ngất đi lần thứ nh́ trong ngày.

Trẻ con ở đâu mà đông không thể tưởng tượng được, trai có, gái có, không đứa nào trên 16, 17 cả, tất cả đều ăn mặc lôi thôi lếch thếch và đang nhảy cái bản mà ông thù như dân bị trị thù dân xâm lăng.

Chúng nó đông có đến nửa trăm chớ chẳng chơi, và chưa có mấy đứa thấy ông vào, mà những đứa đă thấy ông, chắc cũng không biết ông là ai. Nhưng chắc chắn là có một đứa đă thấy, và đứa đó khiếp đảm vô cùng, hô lên:

-     Chết rồi, chạy tụi bây ơi!

Đó là Dũng.

Cậu ta thoát ra trước hết. Mặc dầu ông Mạnh đang đứng nơi cửa, ông vẫn không kịp phản ứng v́ ông c̣n sững sờ. Ông biết con ông có học nhảy, và nó đi nhảy ở đâu ông không rơ, nhưng ông không thể dè nó cả gan tùng tam tụ ngũ tại đây để mà làm giặc như thế nầy.

Bây giờ cửa dưới nhà ông Mạnh giống như cửa thành Lạc Dương đời nhà Tùy bên Tàu, mà tấm bửng đá khóa cửa thành lại, được một ông Hùng Huợt Hải đỡ cho, bao anh hùng hào kiệt bị nhốt trong thành, ùn ùn vội thoát ra ngoài để thoát chết dưới tay Tùy Dương Đế.

Lũ nó chạy đi gần hết rồi, ông Mạnh tỉnh hồn lại, ông bước vào nhà mà hét:

-     Tụi trời đánh thánh vật, tụi bây định phá nhà tao hả ? Tụi bây là con cái nhà ai, hử ?

Ông giận sôi gan, nổi gân cổ lên mà hét, nhưng những đứa c̣n sót lại bất đếm xỉa đến ông, cứ lo tẩu thoát.

Đứa cuối cùng vướng chơn vướng cẳng thế nào không biết mà ngă xuống gạch kêu cái ạch. Ông Mạnh mừng lắm, ít ra ông cũng túm được một đứa để ṿ đầu cho hả giận ông, đứa ấy phải gánh chịu tất cả tội lỗi mà cả bọn đă làm, và chịu đựng tất cả sức nặng của cơn giận của ông.

Ông Mạnh đêm nay quạu quọ lắm, sau cái tai biến mà ông vừa chịu đựng. Ông cười ha hả, rất đắc chí mà rằng:

-     À, mầy, mầy là con cái của nhà ai, tao cóc cần biết, tao đánh mầy một trận cho đă nư tao !

Nói rồi ông nh́n xuống, mặt hầm hầm. Nhưng đó là một đứa con gái. Nó chống hai tay toan ngồi dậy, nhưng không được. Nó vừa rên hừ hừ, vừa ngước lên nh́n ông chủ nhà dữ tợn, câm lặng cầu xin ông nới tay. Ông Mạnh đang bối rối v́ chợt thấy ḿnh không có ǵ trong tay cả, một cây thước chẳng hạn để đánh đ̣n đứa bé nầy, th́ bỗng ông thừ người ra, khi ông thấy gương mặt của nó.

Ông lại đứng đó mà sửng sốt một hồi lâu nữa rồi cúi xuống hỏi giọng thật dịu dàng và hiền lành:

-     Cháu làm sao vậy ?

-     Dạ cháu trặc chưn, đau lắm.

-     Tội nghiệp, thôi, bị thương th́ tôi tha thứ cho vậy.

Ông bèn đi khép cửa lại tắt nhạc, rồi trở lại đó mà hỏi:

-     Cháu không thể ngồi dậy được sao ?

-     Dạ, để cháu thử xem.

Cô gái vừa nói vừa bặm môi, chống tay, nhăn mặt và trong một sự nỗ lực vô biên, cô ta ngồi dậy được. Rồi cô ta lại cố mà đứng lên, nhưng không xong.

Ông Mạnh nói:

-     Để tôi đỡ cho lên ghế, ngồi nghỉ một lát rồi tôi lấy xe đưa về nhà.

Nói rồi ông đỡ xốc nách cô bé dậy và d́u cô ta lại chiếc đi văng nệm bọc nhung đỏ, đặt cô ta ngồi xuống đó rồi hỏi:

-     Đau ở chưn nào ?

-     Dạ, chưn mặt.

-     Thử cục cựa chưn ấy thử coi. Nếu không cử động được, là găy xương, phải chở đi nhà thương lập tức.

Cô bé sợ hăi, cố gắng cục cựa cái chưn đau, và cô cục cựa được.

-     Vậy là trặc chớ không có ǵ, để tôi xức thuốc cho rồi về.

-     À, có muốn uống nước không ?

Ông Mạnh hỏi như thế v́ ông thấy sát chơn tường ngổn ngang vỏ chai Coca Cola, vỏ chai Bireley, và ông chợt nhớ ra là lũ nầy phải khát nước dữ lắm.

-     Dạ uống.

-     Nhưng uống ǵ ?

-     Dạ, nước đá lạnh.

Cô bé được trớn, đâm ra nhơng nhẽo, đ̣i hỏi chớ không thủ phận nhận lănh bất cứ cái ǵ.

Ông Mạnh đi vào phía trong, nơi đó ngày thường được ngăn riêng bằng những tấm b́nh phong để làm buồng ăn, cái bàn ăn đă bị Dũng cho người nhà khiêng đi đâu mất, mà người nhà cũng không thấy mặt đứa nào, chắc Dũng đă cho nghỉ phép hết cả rồi, bàn ăn bị khiêng, nhưng chiếc tủ lạnh khổng lồ th́ c̣n, v́ nó nặng lắm, mà nhứt là v́ nó rất cần. Chắc trong ấy không c̣n chai nước ngọt nào cả đâu. Quả đúng như ông Mạnh đă đoán, tủ trống trơn, nước ngọt hết mà trái cây đồ hộp cũng ráo nạo, chỉ trơ lại có vài chai nước lạnh thôi.

Ông lấy từ trên đầu tủ xuống một cái ly bằng giấy đựng trong một chiếc hộp giấy lớn rồi rót đầy một ly nước mát.

Cô bé uống một cách sung sướng rồi ao ước:

-     Giờ phải có ǵ ăn th́ thích lắm, cháu nghe đói quá.

Ông Mạnh bật cười. Con nhà ai mà thật là kỳ cục, được voi đ̣i tiên, giờ nó nhơng nhẽo như là con cưng. Một ư quấy xẹt qua tâm trí ông, tại sự nũng nịu của cô bé.

Ông nói:

-     Đồ mặn trong tủ lạnh đă sạch bách. Nhưng trên lầu có bánh hộp, bánh ngọt ấy, bánh hiệu L.U. ngon lắm. À, cô bé tên ǵ ?

-     Dạ, tên Lan.

-     Lan lại cần được săn sóc cái chưn, thuốc men cũng ở trên ấy ! Tôi chạy lên, chạy xuống lầu nhiều bận mất công tôi quá, vậy Lan ráng lên trên ấy nhé?

-     Dạ, cũng được.

Ông Mạnh lại d́u Lan như khi năy. Nhưng tới chơn cầu thang, Lan thử bước lên th́ không được và kêu đau om trời.

-     Khổ quá, biết làm sao bây giờ! Ông Mạnh than. Hay là để tôi ẵm Lan lên?

Thấy Lan làm thinh, ông Mạnh thực hiện đề nghị của ông.

Giây lát sau, ông để Lan lên giường của ông. Đèn đă được thắp sáng lên rồi, khi ông đá cửa bước vào đó, vói tay bấm cái công tắc.

Xong, ông trở ra và giây lát lại vào buồng với một hộp bánh c̣n nguyên trên tay. Đó là loại bánh boudoir. Ông khui hộp bánh ra rồi trao cả hộp cho Lan, đoạn ông lại đi nữa.

Lan cứ ngồi đó mà ngốn bánh một cách ngon lành như em nhỏ, và tự nhiên như ở nhà ḿnh, không nghĩ ǵ hết, không ngạc nhiên v́ được biệt đăi một cách bất ngờ, làm như nàng thấy rằng hễ con gái bé th́ được cưng là sự dĩ nhiên.

Ông Mạnh lại trở lại với nhiều lọ thuốc, một hộp bông g̣n, một cuộn băng. Ông cứ để mặc cho Lan ăn bánh, ngồi xuống gạch để săn sóc cái chưn của Lan đang tḥng xuống đó.

Ông mập mạp, ống quần lại chật, ông ngồi khó khăn nên rồi ông lại đứng dậy và nói:

-     Lan ngồi sát vào trong, duỗi chưn ra.

Lan bỏ bánh, chống tay để lết vào trong, vừa lết thụt lùi vừa nhăn nhó kêu đau.

-     Thôi! - Ông Mạnh ra lịnh.

Lan lại tiếp tục ăn bánh.

Ông Mạnh đỡ thật nhẹ chưn mặt của Lan lên, thoạt tiên nàng kêu “ái” lên một tiếng, nhưng v́ sợ hơn là v́ đau, rồi nàng lại tiếp tục ăn bánh. Ông Mạnh săn sóc thật sự, và ông biết cách săn sóc. Lan bị sưng hơi hơi ở mắt cá, ông biết rằng trặc gân chớ chẳng có ǵ, sự trặc gân làm cho Lan đau, c̣n sưng th́ không đáng kể, bởi thịt chạm mạnh vào gạch, nó sưng mà không có hại tới bên trong, cũng không làm cho đau đớn như trặc gân.

Trặc gân th́ ông có thuốc rất hay.

Độ mười phút là Lan không c̣n nghe đau đớn ǵ nữa cả.

Nhưng chưn nàng c̣n sưng, ông Mạnh lại xoa bóp những chỗ sưng ấy và làm massage lần lên cao hơn chỗ sưng để giúp cho sự tuần hoàn đều đặn, ông nói như vậy.

Th́nh ĺnh, Lan cười lên hăng hắc rồi giựt chân.

-     Ǵ vậy? Ông Mạnh hỏi.

-     Dạ nhột.

-     Ừ ráng chịu cho nó hết để rồi c̣n đi về nữa chớ.

*

*       *

Từ năy giờ, Lan khi th́ cúi xuống nh́n gạch, khi th́ ngửa mặt nh́n trần mà kể, giờ, nàng mới nh́n Định mà tiếp:

-     Em bị kích thích, c̣n lăo th́ giàu kinh nghiệm, lăo biết lúc nào là lúc nên hành động, nên đúng vào lúc ấy lăo dúi vào tay hai chục ghim giấy năm trăm. Rồi th́...

Nhà em là nhà biết ăn xài, nhưng lại không tiền, em c̣n trẻ quá mà đă có rất nhiều nhu cầu khôn thỏa.

Chị ba em chỉ đủ thỏa măn nhu cầu của chỉ vốn nó cũng đă nhiều quá sức, thành thử em cứ ở trong t́nh trạng thèm khát một đôi giày, một chiếc sô-léc, một cái tuột đít.

Với lại như em đă nói, em bị kích thích, ban đầu định phản đối, nhưng không hiểu sao em cứ để vậy cho đến một khi kia, em không muốn phản đối nữa th́ vừa đúng lúc đó là lăo đưa tiền ra.

-     Thôi đă đủ rồi.

-     Đă dư ấy chớ. Đáng lư ǵ anh không nên tàn nhẫn đến thế.

-     Không, anh có chê cười ǵ em đâu. Trái lại anh thương em. Em bảo rằng em chịu trách nhiệm một ḿnh, nhưng anh thấy rằng chị ba em cũng có trách nhiệm, v́ không khiêm tốn trong việc ăn xài, nêu gương không tốt cho em, mà xă hội cũng có trách nhiệm v́ con gái được tự do quá sớm.

Định đă nín tại đây, nhưng c̣n nghĩ ngợi tiếp, chàng nghĩ rằng “Lữ đoàn mông đen” đáng lư ǵ, ngoài những con hạm, c̣n phải điều tra luôn về một khía cạnh nầy để đúc kết mọi khám phá hầu tạo nên một hệ thống nhận xét tổng quát về thực trạng xă hội để t́m phương trừ khử các tệ đoan.

-     Chắc rồi c̣n gặp lại nhau nữa chớ ?

-     Lẽ dĩ nhiên, nhưng ở nơi khác, và em c̣n nhận chút ít tiền nữa, chỉ là tiền quà thôi.

-     Được một trăm ngàn chắc em ăn xài to lắm !

-     Đúng là như vậy.

-     Mà chị ba vẫn không ngạc nhiên ?

-     Chỉ không có hỏi ǵ cả !

-     Bất cẩn ! Vô ư ! Buông lơi ! Tội của chị ba em nặng lắm. Thường th́ em út, con, cháu trong nhà, đứa nào chưa có nghề mà có tiền xài là khả nghi rồi, phải điều tra cho ra sự thật.

Nếu chị ba em cố ư nhắm mắt cho em kiếm tiền th́ đó là chuyện khác, nhưng có phải thế không ?

-     Không, không phải như vậy đâu. Chị em chỉ vô ư và thiếu tế nhị, buông lơi giáo dục gia đ́nh thôi. Thôi em xin về, và em có thể trở lại đây thăm anh được chớ ?

-     Anh rất vui ḷng, có thể lần sau, anh sẽ đưa em đi ăn cơm, hoặc đi chơi mát.

-     Nghĩa là anh không có khinh em?

-     Anh chỉ thương hại em mà thôi.

*

*       *

Gia đ́nh cô Liên đă có ư muốn “lành mạnh” rồi. Cô ước ao được thấy mặt Lan trong bữa ăn trưa và bữa ăn tối, và Lan vâng lời chị.

Cô bé nầy không phải có ư ngoan ngoăn tạm một lúc để chuộc tội đâu. Đă bảo cô ta lănh trách nhiệm, tức đó là một đứa con gái khá cứng đầu th́ nó không đầu hàng kẻ nào toan xử tội nó đâu.

Nhưng nó thấy là nó cần xứng đáng với một người kia mà nó nghe yêu, mặc dầu nó không c̣n hy vọng ǵ cả, sau buổi nói chuyện với người ấy. Nó giống hệt con bịnh tâm trí bị một bác sĩ chuyên môn thôi miên và trong giấc ngủ khoa học ấy, nó đă cung khai cả ra rồi những thối tha của nó.

Người bác sĩ không khinh nó, nhưng chắc chắn ông ấy cũng không nghe rằng nó thơm.

Nhưng mà nó cứ yêu, yêu suông cũng được, tại nó yêu, nó có biết làm sao bây giờ. Nó chẳng chiến đấu với nội tâm của nó làm ǵ cho mệt, bởi yêu một người con trai chưa vợ, nào có tội t́nh ǵ, và yêu suông lại càng không có hại ǵ cho ai hết.

Đây là mối t́nh đầu to lớn của một cô gái chưa có thẻ căn cước, cô bé ấy đă có những mối t́nh nho nhỏ, những mối t́nh học tṛ, cũng cứ là t́nh suông, thọ không quá ba tháng, nhưng bây giờ đây, cô ta mới thật là YÊU với chữ yêu viết hoa.

*

*       *

Liên ngồi nhai miếng thịt ḅ tái hơi dai, nh́n em và rất lo sợ mà thấy rằng nó lại đẹp hơn trước nhiều lắm.

Nàng sợ một chuyện không hay thứ nh́, mà cũng sợ chính con bé cứng đầu nầy nữa. Nó cởi mở với người thân yêu, nhưng khi mà nó muốn bưng bít cái ǵ th́ đố ông trời mà cạy miệng nó cho được.

Nhớ hôm nàng thấy dấu hiệu đă rơ rệt quá, nàng hỏi để nó xác nhận, nó xác nhận ngay. Nàng rụng rời, nhưng nó chỉ cười mà rằng:

-     Chị đừng lo, để em đi xa, đi xa.

-     Nhưng mầy có tiền hay không?

-     Không.

-     Như vậy th́ đừng có nói đến chuyện đi nữa. Trời, mầy giết tao.

-     Em chịu trách nhiệm, chị không được hành hạ tinh thần em thêm. Nếu em không đi được, em sẽ tự tử, không báo đời chị đâu mà chị lo.

Nó nói chuyện đi và chuyện chết bằng một giọng tỉnh bơ, như là nói chuyện đi bít-xin hoặc đi coi hát.

-     Trời ! Lâu lắm nàng mới kêu lên được v́ tức nghẹn. Với ai, mầy nói tao nghe để tao tính cho ! Đừng có kiêu ngạo xằng, bộ tốt lắm hay sao mà mầy lại c̣n muốn lên mặt với tao nữa ?

-     Em mắc họa, chị không an ủi được th́ thôi, đừng có bắt nạt em thêm, em nổi loạn lên bây giờ.

Nàng đành phải dịu giọng v́ nghĩ lại thương em nhỏ dại, c̣n khờ, nên nàng ôm nó mà khóc rấm rức. Nó cũng khóc, nhưng sau một hồi, vội cải chánh:

-     Em khóc v́ cảm động trước t́nh thương của chị mà em thương như mẹ, chớ không phải khóc cho thân phận em đâu.

-     Em khóc v́ ǵ, nào có quan hệ ǵ đâu. Em biết khóc là quí lắm rồi. Chị thấy em lầm lầm lỳ lỳ chị khổ sở quá.

Rồi nàng dỗ ngọt nó suốt năm hôm, nó vẫn nhứt định im lặng về thủ phạm.

Nếu có xấu hổ v́ đă trót dại với một ông già, hẳn Lan lại chỉ xấu hổ với người ngoài thôi chớ không phải với chị Liên mà nó coi như mẹ, như đă nói, không có niềm riêng nào mà nó không tâm sự với Liên cả. Nhưng nó đă nhận trách nhiệm với kẻ kia, mà cái phần trách nhiệm của kẻ kia th́ đă được đền bù bằng hơn một trăm ngàn bạc rồi, nên nó thấy rằng không công bằng, nếu chị Liên nó lại c̣n bắt đền người ta.

Bỗng Lan cũng ngẩng lên nh́n chị. Lạ quá, chính Liên lại nhột nhạt mà trốn mắt của em. Nhưng Lan cứ tấn công một cách chớp nhoáng:

-     Chị xằng lắm nghe chị ba.

-     Xằng về cái ǵ? - Liên chưng hửng, ngước lên nh́n em và hỏi như vậy.

-     Chắc chị biết ư nghĩ của anh ấy ra sao đối với em, khi chị đề nghị một điều không hay, biết rơ mới dám đề nghị như thế ?

-     Không, chị không biết.

-     Ấy xằng ở điểm đó. Không biết mà đề nghị rồi lại làm áp lực cho em đó. Anh ấy dửng dưng với em khiến em xấu hổ quá, xấu hổ hơn cả trong chuyện xấu của em mà anh ấy biết.

-     Chị bậy thật. - Liên thú nhận. - Nhưng anh ấy thờ ơ với em à ? Có hất hủi, có coi thường em không ?

-     Em nói DỬNG DƯNG, chớ không có nói THỜ Ơ, hai điều đó khác nhau rất xa. Không, anh ấy tử tế lắm chớ. Nhưng em biết rằng anh ấy không nhận món quà mà chị muốn tặng ảnh.

-     Em chỉ cảm giác vậy thôi chớ ?

-     Không, tụi nầy đă thẳng thắn nói ra.

Liên hết cả hồn vía. Nàng không dè bọn trẻ tuổi bây giờ lại ít mặc cảm, ít tu sỉ đến thế. Và nàng sợ là sợ lũ nó nói với nhau về chuyện nàng đă “cua” Định. Nàng rất muốn hỏi: “Tụi bây c̣n tâm sự điều ǵ nữa ?” Nhưng mắc cỡ không dám hỏi.

Sợ, nhưng đồng thời nàng cũng mừng vô cùng: thế là Định không yêu Lan, và hắn c̣n rảnh rang.

Về điều nầy th́ Liên không xấu hổ với chính nàng. Nàng có tranh giành t́nh yêu với em nàng đâu. Trái lại nữa. Nàng đă nghĩ ra và thực hiện cái sáng kiến mà Lan cho là xằng ấy cũng v́ nàng thấy rơ là Lan có rất nhiều cảm t́nh với Định. Thế nghĩa là nàng nghĩ đến hạnh phúc của em nàng trước nhứt.

Nhà nầy có hai người yêu một anh con trai, nhưng cô chị yêu theo thế hệ trước, nghĩa là cứ ngồi đó mà mơ rồi khóc thầm, khi không được... C̣n cô em th́ khác.

Cô em thuộc thế hệ phản lực cơ, t́nh cảm tuy hời hợt hơn, yêu ít sâu đậm hơn người thế hệ trước, nhưng cô ta lại cựa quậy, hành động để chinh phục, và cô ta quyết thắng.

Đành rằng Liên cũng có khác hơn người của thế hệ trước một tí là đă dám đề nghị yêu Định, ban đầu miễn cưỡng để cậy nhờ, sau th́ chơn thật, nhưng nàng không tiếp tục tấn công sau khi bại trận lần đầu, và bỏ cuộc luôn, luôn về mặt chinh phục ấy chớ không phải về chuyện mơ yêu đâu.

Lúc ăn tráng miệng. Liên giải thích để gỡ tội:

-     Chị biết Định độc thân và hiện không có nhơn t́nh. Anh ấy đẹp trai mà ḷng dạ cũng tốt, nên chị muốn gây hạnh phúc cho em. Nhưng anh ấy đă biết bí mật của em, chị làm sao mà gả em cho anh ấy được, nên chị mới làm mặt ĺ, đề nghị như vậy. Nhiều cặp vợ chồng, cũng gặp gỡ nhau như thế, vậy mà họ vẫn hạnh phúc trọn đời.

-     Em không có bất b́nh về chính cái đề nghị. Nhưng cách hành động của chị mới là đáng trách.

Hai chị em không nói ǵ với nhau nữa cả, và khi Liên ra đi, Lan cũng muốn đi t́m Định, nhưng thấy là đă quá trễ giờ nên lại thôi.

Lan đi nằm sớm, mặc dầu trời nóng bức lắm. Đây là mùa mà người Saigon, những kẻ lắm bạc tiền, những kẻ ít bạc, nhưng ham vui, đổ xô ra ngoài về đêm, nếu không đi chơi đâu th́ ít ra cũng đến nhà bạn, v́ cái lẽ rất buồn cười rằng ta cứ có cảm giác rằng nhà thiên hạ mát hơn nhà ta, với lại có nói chuyện th́ đỡ buồn và quên nóng được.

Người thiếu nữ nầy đi nằm sớm, v́ đêm ray, nàng muốn lắng nghe lại ḷng nàng.

Nếu muốn yêu, Lan không thiếu kẻ chinh phục nàng. Nàng có rất nhiều bạn trai, chúng nó đều đă thất bại với nàng v́ nàng già giặn trước tuổi cũng có, mà v́ thường th́ luôn luôn con gái già giặn hơn con trai đồng lứa, lũ ấy đồng lứa với nàng nên nàng thấy chúng nó vụng về, trẻ con.

Nhưng không phải chỉ có bạn ấy mà thôi. Nàng cũng có quen biết với nhiều thanh niên thuộc lứa tuổi của Định và đă bắt gặp nhiều lần cặp mắt si mê. Nàng chỉ tạo dịp cho họ gặp gỡ nàng vài lần là họ dám bước tới ngay.

“Nhưng lạ quá, không biết Định có cái ǵ hơn người, Lan tự hỏi thế, anh ấy có cái ǵ, ḿnh t́m măi không ra, nhưng ḿnh cứ nghĩ đến anh ấy. Quả anh ấy đẹp trai nhưng chán vạn anh khác cũng đẹp trai không kém, vài anh c̣n đẹp trai hơn Định nhiều bực.”

“Quả anh ấy đă tốt bụng, nhưng chán vạn anh khác cũng tốt bụng, th́ sao ?”

Lan quên mất cái nh́n câm lặng và van lơn của nàng trong đêm kinh khủng ấy, và sự thương xót th́nh ĺnh của Định nó xúi hắn đổi ư đột ngột. Chính sự thương xót ấy đă làm cho nàng cảm động đậm lắm và cảm động nầy được đánh dấu vào tâm khảm nàng mà nàng không hay.

Nếu như Định chỉ là một người hịch hạc và dễ tánh, th́ sự tốt bụng của hắn không cân nặng bao nhiêu, đằng nầy hắn lại cân nhắc rồi sợ hăi, quyết từ chối mà rồi khi bốn mắt gặp nhau, hắn đổi ư liền, th́ một dây liên hệ nào giữa hai người nhứt định phải đă được phát sinh ra rồi.

Sợi dây liên hệ ấy có thể chỉ là một sợi dây cảm t́nh, nhưng từ cảm t́nh bước sang t́nh yêu, chỉ phải bước thêm có mấy bước thôi.

Lan lắng nghe lại ḷng nàng và tự hỏi có hai câu nầy: quả ḿnh có yêu Định hay không, và tại sao ḿnh lại yêu Định?

Câu sau, nàng tự đáp không được, nhưng câu đầu th́ xem như là tự nó đă được trả lời ngay, không có thắc mắc nghi ngờ nào cả.

Nhưng nằm trằn trọc một hơi, Lan bỗng thấy một câu hỏi thứ ba nổi lên: ḿnh có tin rằng có t́nh yêu hay không?

Nàng giựt nẩy ḿnh khi thoáng thấy cái dấu hỏi to lớn ấy hiện ra trên bức màn đen của căn buồng mà nàng không buồn thắp đèn.

Những người con gái thích có bạn trai, thích sống ồ ạt, thích cái nếp sống Tây phương coi vậy mà rất ít đa t́nh hơn các cô gái khuê môn bất xuất v́ bản chất của họ như thế mà cũng chính v́ sự gần gũi, sự chung đụng thường xuyên với con trai, giết chết những mơ mộng nơi họ.

Phương chi, Lan bị rủi ro trót gặp t́nh yêu dưới gương mặt bẩn thỉu và tồi tệ nhất của nó, nên nàng đă chứng kiến cuộc tự sát của chút xíu thơ mộng c̣n rơi rớt lại nơi nàng.

Dĩ nhiên là cái đêm khiêu vũ lậu bị chụp đầu và sau đó, không bao giờ nàng CÓ YÊU ông Mạnh cả, mà chỉ hiến thân cho lăo ta thôi, nhưng nàng biết rằng t́nh yêu thật sự cũng chỉ có thế cộng thêm với t́nh cảm, mà t́nh cảm của nàng vốn nó đă nghèo nàn lại bị giết gần hết, thế nên nàng đă ngạc nhiên mà hỏi thầm: “Hóa ra chỉ có thế à? Có lảng xẹt chưa, cái t́nh yêu mà ḿnh đă mơ bao nhiêu năm nay! Thằng Dũng nó đă bối rối, nó đă ấp úng, nó đă đỏ tai mỗi khi nó muốn nói với ḿnh cái ǵ, nhưng chưa hề dám nói. Đó, đó là t́nh cảm. Cộng thêm vào đó hành động của ông già nó, là đủ cả hai yếu tố của t́nh yêu khách quan, t́nh yêu mà người khác tặng cho ḿnh. Nhưng nếu chỉ có thế th́ thật là t́nh yêu không đáng kể, trong đời một người.

Phải có cái ǵ khác hơn, và cái ấy Lan cũng vừa phát kiến ra là t́nh cảm xuất phát từ phía bên nàng.

Với Định th́ nàng có nghe yêu hắn, tức cái yếu tố thiếu trước đây, trong trường hợp nầy không thiếu.

Nhưng quả là không có ǵ cao đẹp cho lắm như người ta nói. Chắc nàng không dám chết v́ Định đâu, và lỡ không được Định yêu, nàng cũng chẳng buồn bao nhiêu. Được hắn yêu một lúc rồi bị phụ, nàng sẽ sầu trong hai bốn tiếng đồng hồ thôi.

“Không, ḿnh không phải là con người trời sanh ra để mà yêu và hưởng t́nh yêu. Nhưng nhứt định là phải được anh Định. Ḿnh thích anh ấy lắm, không rơ v́ sao và cứ tạm cho rằng yêu anh ấy và được anh ấy yêu là mối t́nh lớn của ḿnh đó.”

Nghĩ tới đây. Lan rất buồn cười. Th́ ra cái chuyện yêu đương là một tṛ chơi. Vâng, nàng xem đó là một tṛ đùa, y như Định. Một cuộc cút bắt của sự chênh lệch giữa tuổi của tâm hồn. Tuổi của tâm hồn chớ không phải tuổi tác thật sự đâu. Cái bọn đồng lứa với nàng, bọn con trai của nàng ấy, chúng nó cùng nàng đi giải trí chung với nhau, ở khắp nơi, có khi đi rất xa, Vũng Tàu, Dalat, thân với nhau không biết bao nhiêu, vậy mà không thằng nào cua nàng được cả. Nàng cho lũ nó ra ŕa hết, v́ xem lũ nó như em út.

Giờ th́ tới phiên một anh lớn cho nàng ra ŕa đây, có lẽ v́ chàng ta cũng xem nàng thư em út. Anh ấy đă chẳng gọi nàng bằng “cô bé” là ǵ? “Không, con người ấy có vẻ kinh nghiệm, thạo đời, kịp thời th́ chắc chắn anh ta không chê ḿnh v́ lỡ lầm của ḿnh đâu. Chỉ v́ cái tṛ đùa nầy nó như thế đó. Chị ba, chị ấy đă được nếu chị ấy không vụng về ở điểm nào mà ḿnh không biết, nhưng chắc chắn là chị ấy đă vụng về, đă đi sai nước cờ”.

*

*       *

Cái anh chàng xem t́nh yêu là tṛ đùa, đêm nay làm phận sự rất tắc trách. Anh ta nghe người vũ nữ tên là Thu Mai bằng hai tai lơ đễnh, mặc dầu nàng nầy biết rất nhiều bí mật của các ông bự.

Chàng đă từ chối cô chị, dửng dưng với cô em, nhưng chàng lại bị h́nh bóng của hai người ấy đeo đuổi chàng. Chàng chối với chàng rằng, chàng yêu họ, chối mạnh và to lắm, làm như yêu họ là bậy bạ và xấu xa vậy, nhưng cũng có thể sự mạnh miệng, to tiếng ấy là dấu hiệu của hốt hoảng, sự hốt hoảng của kẻ phạm tội bị người ta đoán đúng rằng chính hắn là thủ phạm.

Chàng chối và có trưng ra bằng chứng hẳn ḥi: “Làm thế nào mà ḿnh yêu Liên được khi mà nó đến nhà ḿnh nói chuyện yêu đương, ḿnh không hề vui mừng, thích chí chút nào, cả trước khi ḿnh giận hờn nó v́ cái vụ gài bẫy ấy. C̣n con bé kia quả nó đẹp ghê hồn, nhưng ḿnh chỉ xem nó là một đứa bé con mà thôi. Không, ḿnh không có yêu đứa nào hết trong hai chị em nó !”

Thế nhưng mà h́nh bóng của thiếu phụ và của em gái nàng cứ lởn vởn trước mắt chàng.

Định không thể biết rằng chàng bị mặc cảm với chính chàng, chớ t́nh cảm của chàng đối với hai người phụ nữ ấy sau đêm ghê rợn kia đă khác xa trước nhiều lắm.

Chàng cứ hănh diện rằng ḿnh bảnh lắm, phong độ lắm, đủ điều kiện lắm, th́ yêu một người lớn tuổi hơn chàng là kém khả năng chọn lựa quá.

C̣n yêu một cô gái đă gần như bán thân là ăn mót quá.

Một h́nh bóng thứ ba lẽo đẽo theo sau hai h́nh bóng kia, nhưng cứ lấp ló sau họ. Đó là h́nh bóng ông Mạnh, nhà doanh thương tỷ phú.

Định chỉ vừa được biết ông ta đây thôi, không phải cố t́m để biết, nhưng ông ta cũng thỉnh thoảng đi nhảy đi nhót nên dĩ nhiên là trong một cuộc khai thác một vũ nữ kia, ông ta bị ḷi ra.

Định buồn cười quá. Con người có vẻ nghiêm trang, đứng đắn thế kia! Ông ta có ư muốn làm già, nên để râu, nhưng lại vẫn quỉ dịch như bất kỳ thằng nào c̣n trẻ như chàng.

Chàng nghe hơi oán ông ta, khi thoạt biết mặt. Nhưng rồi chàng lại bớt oán tức th́.

Thoạt tiên, chàng chỉ buồn cười thôi, không nghe sao cả, v́ cái đêm mà ông ta túm được Lan, ông ta không sắp đặt ǵ cả, không cố ư. Đó chỉ là cái bước không may của Lan mà thôi, hai cơ hội đă t́nh cờ trùng phùng một cách tai hại: ông bị nhơn t́nh cho trợt vỏ chuối, và Lan rủi ro vấp té, không kịp tẩu thoát.

Hễ ông ta không có sắp đặt th́ ông ta được hưởng trường hợp giảm khinh.

Nhưng không hiểu sao; chàng lại thấy cái bản mặt lăo dễ ghét lạ, và có mấy giây chàng rất muốn nhảy đến để vặn cổ lăo ta, khi tưởng tượng thụt lùi rằng cái bản mặt ấy vậy mà đă được hôn Lan, Lan mà đáng lư, chị nó để dành cho chàng nguyên vẹn.

Sở dĩ chàng đă không hành động đêm nay, không phải v́ chàng nhát gan mà chàng chợt thấy ḿnh vô lư: Nếu lăo ta không làm xằng, th́ không bao giờ chàng được biết rằng trên đời nầy có một cô gái xinh đẹp tên là Lan cả. Chị nó đă để dành cho chàng chỉ v́ chàng đă bị thiệt hại trong vụ ấy, không ăn mắm mà suưt khát nước.

Sự chợt tỉnh ấy chỉ ngăn chàng làm xằng thôi, nhưng không xóa được niềm oán hận nơi chàng.

Tuy nhiên, chàng vẫn chối với chính chàng là chàng oán ông ta v́ ghen, tức là thú nhận luôn rằng chàng rất tiếc Lan, hoặc đă yêu Lan rồi.

Thu Mai cười rất xinh và hỏi:

-     H́nh như là anh vừa mọc sừng ?

-     Tại sao em lại hỏi vậy ?

-     Bởi v́ ai vào đây cũng vui cả, chỉ có anh là mang theo một bộ mặt đưa ma.

-     Nếu em là thầy bói, em sẽ nổi danh.

-     Thôi đi, em đă ghét thầy bói lắm rồi.

-     Sao lại vậy ?

-     Có một ông, ổng bán cho em một mớ bùa yêu, giá gần một vạn bạc, vậy mà em không câu được thằng Ba Tàu bạc đầu đằng kia, anh nghĩ có tức không ?

-     Tại em dại chớ anh biết mọi thứ bùa yêu hay số dách.

-     Nếu biết sao anh c̣n bị mọc sừng ?

-     V́ bùa yêu ấy chỉ có phụ nữ mới chế tạo được.

-     Vậy à, mách em coi, em sẽ trọng thưởng.

-     Thưởng ǵ ?

-     An ủi anh bằng đủ cách cho anh nguôi sầu. Nè, em c̣n một đứa em gái c̣n nguyên. Học tṛ chánh hiệu con nai.

-     Kiểm soát được không ?

-     Tùy.

-     Tùy ǵ ?

-     Tùy bảo đảm của anh.

-     Khỉ khô, đă thưởng lại c̣n đ̣i đảm bảo.

-     Chớ nó là em ruột của em kia mà, chớ có phải “em út” đâu.

Định bật cười. Không biết chàng được v́ sao nào chiếu mệnh mà cứ được đàn bà tặng em gái ruột của họ cho chàng; chắc chắn là không phải sao Đào Hoa đâu và cô em gái của Thu Mai có lẽ cũng đă một lần uống thuốc gia truyền của bà mụ vườn nào đó.

“Hay là cái con em của nó cũng đang lâm nạn như Lan hôm trước và nó lại định gài bẫy ḿnh như Liên nữa đây ?”

Nghĩ xong điều nầy, Định đâm sợ đàn bà, và nhứt là sợ các cô em gái c̣n nguyên của những người đàn bà ấy.

-     Anh đă cười th́ dầu sao anh cũng đă có vui vài giây - Thu Mai kể ơn. - Vậy anh mách bùa yêu em nhá ?

-     Để bỏ thằng nào ?

-     Dĩ nhiên là bất kỳ thằng nhà giàu nào.

-     Nếu em thề bỏ cái thằng cha nghiêm trang đằng kia th́ anh mách ngay.

-     Thằng nào ?

-     Cái thằng cha tên là Mạnh mà em đă cho anh biết đó.

-     Khỏi, thằng cha ấy khó xơi lắm.

-     Sao vậy ? Nó không mê gái à ?

-     Mê lắm, nhưng chỉ mê học tṛ thứ thiệt thôi. Anh oán nó lắm hả ? Không lẽ nó già như vậy mà cặm sừng lên đầu anh được.

-     À không, tại tự nhiên anh thấy mặt nó là anh phát ghét.

-     Cứ đánh nó nếu anh ghét nó chớ bỏ bùa th́ đừng mong. Nhá, giúp em anh nhá. Rồi anh muốn ǵ cũng được hết.

-     Cũng chẳng cần đi núi Tà Lơn hái thuốc rối đâu. Họ nói giấy súc với lại rượu chát đỏ, hiệu nghiệm số dách.

Thu Mai vừa mới hớp một ngụm Bireley th́ bật cười sặc một cái, nắp bàn trắng hóa vàng khè. Ả ta lau miệng, cười sặc sụa thêm một hồi lâu nữa rồi nói:

-     Xưa lắm rồi nghen cưng. Đă kém vệ sinh lại chẳng ăn nhằm ǵ hết ráo. Ngỡ anh có bí quyết ǵ số dách chớ.

-     Như vậy về cô em gái c̣n nguyên, kể như lúa rồi ?

-     Không nhưng với điều kiện khác.

-     Cô ấy biết nhảy không ?

-     Nhứt định không.

-     Lấy ǵ bảo đảm ?

-     Anh cứ cho quây suốt ngày những dĩa giựt gân rồi ŕnh mà xem, hễ nó ngứa ngáy là nó đă tự tố cáo nó rồi.

-     Há em lại không biết cho nó uống thuốc an thần à ?

-     Anh nầy kỳ cục. Không ai thèm nài ép đâu. Của quí th́ có dễ bao giờ. Muốn nghe tiếp câu chuyện khi năy th́ đêm sau tới đây.

-     Ư, thời phản lực cơ ai mà bền chí được như vậy.

-     Nhưng sao hồi năy anh nghe với một vẻ rất là thờ ơ ?

-     V́ anh bận lo ra khi thấy cái thằng cha Mạnh ấy.

-     Nó đă làm ǵ anh ?

-     Bí mật.

-     Thôi, em biết rồi.

-     Em biết ǵ ?

-     Nó đă phỗng tay trên anh trong một cuộc săn đào của anh.

Định giựt nẩy ḿnh. Cô ả Thu Mai nầy là bà thầy tâm lư đấy chớ chẳng chơi. Tuổi trẻ như chàng th́ không thể tranh thương với một kẻ có sạn trong đầu mà cho đến vũ nữ cũng ê càng. Thế th́ chỉ c̣n sót lại cái giả thuyết phổng tay trên ấy thôi, chớ nếu hắn là kẻ đă phụ bạc chị của chàng th́ chị của chàng thù hắn là đủ rồi.

Thù Mai cười hằng hặc mà nói:

-     Cậu đă bị đánh trúng tim đen rồi đó hả ?

-     Không.

-     Nào có xấu hổ ǵ mà chối vô ích. Thua cái ǵ ḱa mới là nhục c̣n thua đồng tiền là sự thường. Có những cô gái rất đạo đức, anh đưa ba chục ngàn các cô tát tai anh, anh đưa sáu chục ngàn các cô mắng anh, anh đưa một trăm ngàn vẫn c̣n bị chửi, nhưng anh đưa năm trăm ngàn là các cô làm thinh để suy nghĩ, anh thấu cấy thêm năm trăm ngàn nữa là Ô kê tức khắc đó nhé.

-     Quan điểm vũ nữ !

-     Quan điểm của ai cũng thế cả.

-     Thôi bỏ, nói tiếp cái chuyện dở chừng hồi năy nghe coi.

-     Hồi năy em kể tới đâu rồi ?

-     Tới chỗ bà ấy dâng cháu gái cho chồng bả.

-     Tốp. Hổng được kêu con mẻ bằng bà đa nghen. Không xứng đáng ǵ đâu. C̣n tệ hơn em nữa.

-     Về phương diện nào?

-     Lẽ cố nhiên về phương diện nguồn gốc, lai lịch chớ c̣n về phương diện có bồ th́ ai như nấy.

-     Vậy nguồn gốc của em, là con vua hay cháu chúa ?

-     Đừng có nhạo người ta, có muốn nghe phải chi ve Bains de Champagne mà anh hứa hôm tuần trước, không thôi đêm sau sẽ hát tiếp vậy.

-     Chuyện em kể dở ẹt, anh cần nghe chuyện mấy ông bự, em lại thuật chuyên gia đạo người ta.

-     Chớ thằng đó không là ông bự à ? Tỷ phú th́ c̣n bự bằng một trăm lần ông bự ăn lương mỗi tháng hai chục ngàn của anh nữa. Nè, nó lại ở trong ban kinh tài kinh tức ǵ của bà Cố đó nhé, ông bự mà cũng phải xá nó nữa. Em đă thấy rồi mà.

-     Không, anh chỉ mê các ông bự ăn lương tháng từ hai chục ngàn trở xuống mà thôi, lương họ càng thấp anh càng mê họ.

-     Bộ anh là mật vụ sao chớ !

Định giựt ḿnh đánh thót một cái. Cô ả Thu Mai nầy nguy hiểm thật. Nếu cho cô ả làm nữ điệp viên chắc cô ả sẽ hoạt động đắc lực lắm v́ đó là một con người thông minh vô song.

Thu Mai chạy bàn rồi, Định ngồi một ḿnh mà nh́n ông Mạnh từ đằng xa. Một lần nữa, chàng rất muốn chạy lại đằng ấy xách ghế đập lên đầu ông ta một cái. Thu Mai không trả thù gián tiếp giùm chàng được v́ ông ta không có ǵ xấu xa trong gia đạo cả để cô ả phanh phui ra.

Đó là một con người thành công về mọi mặt trên đường đời, gia đ́nh đầm ấm, làm ăn cứ lên như trực thăng, c̣n về gái th́ cũng là một cây xanh dờn, ông ta chưa hề thèm muốn cô nào mà không được cả.

Ông ta chỉ thất bại ở một điểm nhỏ thôi, mà Thu Mai không biết, là bị cô nhơn t́nh cho mọc sừng. Nhưng ngay đêm đó ông ta đă gỡ gạc lại được một cách rất lời với Lan.

Nhớ tới đây, Định lại sôi gan lên.

Nếu ông ta cưỡng hiếp Lan, chắc chàng cũng không oán ông ta đến thế, đằng nầy ông ta lại được Lan, được với sự ưng thuận của Lan. Chàng không hiểu sao chàng lại nghe ghê tởm cái cách chiếm con gái thế ấy hơn là nhờm gớm sự cưỡng hiếp, mặc dầu luật pháp, tức xă hội lại tha thứ lối thứ nhứt, lối của ông Mạnh.

Th́nh ĺnh Định thừ người ra, chàng chợt khám phá ra ḷng ḿnh bắt chợt được chính nội tâm thầm kín của chàng : chàng đă “yêu” Lan chớ không có ǵ lạ.

Trên đời nầy, ít có cô gái thơ nào mà tâm hồn già giặn như Lan, sự già giặn nầy không phải mới nhờ cuộc phiêu lưu với ông Mạnh mà nàng có được đâu, bởi tám con trăng không đủ là đâu để trui cho cứng một tâm hồn non nớt, thế nghĩa là Lan đă già giặn trước đó, tuy cũng nhờ cuộc phiêu lưu ấy mà già giặn thêm.

Nơi Lan, sự tươi trẻ và tấm ḷng già giặn ḥa hợp lại một cách rất là huyền diệu dễ mê đối với một người khó tánh như chàng, vừa thích trẻ đẹp bề ngoài, lại vừa mê kinh nghiệm của người đă có sống nhiều.

Liên c̣n già giặn hơn Lan nhiều lắm nữa, nhưng nàng đâu c̣n nét tươi trẻ của Lan.

Với lại, chàng nghe Lan là “đồng chí” của chàng. Cả hai đều xem t́nh yêu là một tṛ đùa, cả hai đều cởi mở, chơn thật, ṣng phẳng.

Lan xem t́nh yêu là một tṛ đùa ? Đúng như vậy, nếu không, nó đă chẳng ngă một cách quá dễ dàng. Nhưng khi hai tấm ḷng hời hợt t́nh cảm ấy gặp nhau, th́ cả hai lại cảm nhau chớ không hời hợt nữa. Họ chỉ hời hợt v́ chưa gặp cái chất axít nào đủ khả năng tạt sâu vào tâm hồn kim khí đặc biệt của họ mà thôi, một thứ kim khí hoàn toàn thiết giáp đối với sự gậm ṃn của các loại axít thông thường, chớ người nào cũng có t́nh cảm cả, chỉ có điều là nơi những kẻ như Lan, như chàng mạnh cá tính giao thiệp với nhiều người khác giống th́ t́nh cảm của họ rất khó mà rung động như nơi những người sống lặng lẽ, âm thầm sống cô đơn trong nhịp độ trầm trầm của thôn dă hay của thời trước.

Nhạc Tuưt và lối sống ồ ạt đă dỗ ngủ yên t́nh cảm nơi Lan, c̣n nơi chàng th́ những bước ngược xuôi v́ sinh kế mà chàng phải theo từ khi cha mẹ chàng qua đời, chàng bỏ học, những bước sống khó khăn ấy cũng đă đẩy lùi t́nh cảm của chàng vào một xó kẹt rồi.

Định muốn đứng lên chạy đi t́m ngay Lan bây giờ đây, nhưng nhớ ra là chàng không biết nhà nàng nên nhẫn nại chịu buồn. Chàng định sẽ hỏi địa chỉ của Lan, khi Lan tới thăm chàng lần sau, để từ đó, có cần Lan th́ t́m được ngay, thích hơn là đợi Lan đến. Chàng phải được tự do, chớ không thèm đợi chờ những lúc hứng bất thần của Lan. Sỡ dĩ từ thuở giờ chàng chưa yêu lần nào v́ không thể yêu gái trời đánh được, c̣n gái nhà lành th́ phải đợi họ có dịp họ mới cho chàng gặp, rất là bất tiện và mất cả thú vị, khi khát nước phải đợi trời mưa th́ c̣n hay ho ǵ nữa.

Bỗng Định nhớ tới Liên. Bây giờ mà chàng chạy lại Eldorado hỏi Liên th́ biết ngay. Chàng không phải sợ Liên v́ chính Liên đă tặng Lan cho chàng nhưng chàng không nhận kia mà.

Định lại vụt muốn đi, nhưng rồi cũng lại thôi. Chàng nghe thương thương Liên, nàng đă chơn thật mà dâng t́nh yêu cho chàng, chơn thật thú nhận rằng chính nàng, nàng chưa yêu, nhưng nàng sẽ nỗ lực mà yêu và sẽ thành công.

Nàng nói vậy, nhưng chàng lại cảm giác rằng nàng đă yêu chàng rồi, không biết có sâu đậm hay không, nhưng quả nàng có yêu. Chàng có kinh nghiệm nh́n một cái chớp mắt, một sự rúng động của một thớ thịt mặt, cũng đoán được t́nh cảm của con người mà chàng quan sát.

Liên lại càng đáng thương hơn không biết bao nhiêu ở cái điểm đă yêu mà lại đủ can đảm hy sinh t́nh cảm của ḿnh tặng Lan cho chàng, cốt làm vui ḷng chàng v́ nàng ngỡ chàng thích cái tuổi trẻ của Lan hơn. Lúc ấy nàng nghĩ như vậy là sai nhưng hành động thái độ của nàng quả thật do thiện chí chi phối.

Không, chàng không nên t́m Lan do cái ngả chị của nó, mà phải do đường khác. Không nên làm cho cô ấy đau.

Vả lại, nhờ Liên để t́m Lan tức là nhận món quà đền ơn rồi vậy. Mà như vậy th́ vô lư quá, đă từ chối một cách rất là anh hùng giờ lại nhận trễ muộn th́ hóa ra chàng quân tử Tàu quá hay sao.

Tuy nhiên rồi Định cũng ra đi về nhà làm việc cho quên buồn, quên nhớ Lan. Kể từ giây phút mà chàng bắt chợt được ḷng chàng, chàng nghe nhớ cô gái ấy vô cùng.

Định rinh bàn máy đánh chữ mới sắm ra, để giấy vào đánh thành ba bốn bản phúc tŕnh sau đây :

“Báo cáo mật của khu T.L.

nhân viên M.A.X. 207

“Ông Trần Bổn Tánh, nhơn viên Tổng Nha Quan Thuế Sài g̣n, không biết ngạch trật, đóng đô ở vũ trường Tonkiti từ hai tháng nay vừa bắt t́nh với vũ nữ Agnès Đào sau khi tặng cô ấy một chiếc Dauphine mới.

“Riêng ông Tánh th́ xê dịch bằng xe Triumph mà ông ấy tự lái lấy, nhưng có tài xế ngồi ở băng sau.

“Từ hôm tặng xe cô Agnès, ông tới vũ trường th́ cho xe về trước liền, c̣n ông th́ khuya lại cùng đi với nhơn t́nh bằng chiếc Dauphine nói trên.

“Ông Tánh luôn luôn đi chơi một ḿnh chớ không phải được các thương gia mời như một số công chức khác. Thế nghĩa là ông ta tiêu pha bằng tiền của ông ta có thể là tiền tham nhũng.

Đang theo dơi“.

*

*       *

“Cũng cứ ở vũ trường Tonkiti, một khách thường trực khác rất đáng chú ư, nhưng không biết cần theo dơi hay không. Xin chỉ thị của thượng cấp về người nầy.

Đó là trung úy Văn, vào vũ trường với dân phục cố nhiên. Nhưng trung úy Văn lại là một người văn nghệ và kư giả, nhưng người nầy ngoài tư cách làm văn nghệ lại c̣n là sĩ quan.

Tuy nhiên vẫn theo dơi trong khi chờ đợi thượng lịnh.

Trung úy Văn chỉ đi giải trí chớ không có nhơn t́nh, tuy nhiên ông ấy thường đi với bạn, mà bạn của ông ấy không phải người trong giới văn nghệ, không phải người trong làng báo, cũng không phải quân nhân.

Cũng đang t́m biết căn cước của những người ấy”.

A.Z B 022 Choroforma 4 Pyrodoxyl

Một ác ư của chàng, làm cho chính Định cũng rùng ḿnh, ghê tởm.

Loại báo cáo mật của chàng chỉ giúp nhà nước thanh lọc hàng ngũ công bộc chớ chẳng gây hại cho ai hết. Chàng mà có phao vu ông kư nầy, ông tham sự nọ, ông đại úy kia, các ông ấy cũng chẳng vào tù hay mất chức, v́ người ta c̣n điều tra xem các ông ấy có hạm, có thụt két hay không, rồi mới trừng phạt họ được. Công việc của chàng là đưa tên người khả nghi lên ban điều tra mật nào đó không rơ, qua tay thượng cấp của chàng.

Nhưng rồi khi được tín nhiệm của thượng cấp, chàng có thể được chuyển qua các khu vực khác mà một bản báo cáo có thể đưa ai đó xuống âm ty như chơi.

Khi bỏ mấy tờ báo cáo vừa đánh máy xong vào bao thơ. Định đă nảy ra cái ư hại ông Mạnh bằng phương tiện đó, ngày nào mà có dịp.

Nhưng là người có thiện cảm, chàng bỗng nghe ghê tởm tà ư của ḿnh.

Định là người con trai chưa bao giờ bị những ư nghĩ rắc rối làm mệt trí óc chàng. Chàng chỉ thích hưởng cuộc đời, c̣n những ǵ lôi thôi làm mệt trí óc chàng, chàng xua chúng nó đi cả, đuổi xô chúng nó như đuổi tà.

Nhưng tháng nầy, chàng biến thành một con người khác, một con người chỉ ham thảnh thơi, thư thả trí óc, mà trí óc lại nặng hai vấn đề phức tạp nó đeo đuổi chàng, khiến chàng khó chịu vô cùng.

Vấn đề thứ nhứt là việc chối bỏ trách nhiệm làm mẹ của Lan. Về vụ nầy, chàng đă có quan niệm sẵn, ngay từ thuở c̣n đi học:

l)    Không một cá nhơn nào có quyền truất sự sống của một cá nhơn khác.

2)   Nếu truất cái sự sống đang nằm ngay trong bụng ta, ta sẽ gánh hậu quả tai hại cho sức khỏe về sau, nếu ta thoát chết trong lúc làm công việc sát nhơn ấy.

Như vậy, chàng đă phải lên án Lan, lên án chị của nó, cho dầu chàng đă trót thương xót sai lầm trong một phút rối trí, tiếp tay với họ, chàng vẫn nhờm gớm họ sau đó mới đúng với quan niệm có sẵn của chàng.

Nhưng mà cái quan niệm có sẵn ấy đă bị xáo trộn rồi. Chàng chưa quan niệm khác được sự hoang mang đang diễn ra, nên chàng mới phải nhức đầu nhiều đêm và suy nghĩ.

Về cái vụ lăn đùng ra mà chết trên giường của chàng hay gánh chịu hậu quả tai hại về sức khỏe sau nầy, th́ Lan nó cóc cần. Nó thấy rằng tuổi xuân của nó bị bẻ găy, tai hại hơn hai thứ kia nhiều lắm.

Nó ốm nhom với một đứa con thơ trên tay, không làm ăn ǵ được mà cũng chẳng ai thèm rinh nó về để nuôi cơm cả mẹ lẫn con, cảnh đời ấy nó thấy đáng sợ hơn là chết ngay hoặc mười năm sau th́ yểu tử, v́ đă phá thai.

Chàng cũng nghĩ như nó. Nhưng chàng không thể bỏ xă hội và quan điểm của xă hội. Lan có cái lư của cá nhơn Lan mà xă hội cũng có cái lư của xă hội. Nếu xă hội không bảo vệ con người th́ ngày kia loài người sẽ bị chính loài người tận diệt.

Bởi vậy cho nên mới có bài học luân lư ở các trường tiểu học, dạy rằng, tự tử là hèn nhát v́ tự tử là đào ngũ phận sự làm người.

Nhưng có kỳ chưa? Sao xă hội không bỏ tù mấy đứa tự tử hụt ? Tự tử thành công, tụi nó nặng tội lắm, nhưng lũ nó đă hui nhị tỳ rồi, không làm sao mà bỏ tù tụi nó được, th́ ít ra cũng phải kiếm ăn với tụi “bị” người ta cứu sống chớ. Bởi v́ theo pháp luật, th́ “toan làm” có nhẹ tội hơn “đă làm” thật đó, nhưng nhẹ không có nghĩa là nên tha bổng.

Nếu tự tử thành công, đáng tội bị xử tử, v́ tự tử thành công là sát nhơn cộng lại với đào ngũ, th́ toan tự tử ít lắm phải bị một năm tù.

Vậy xă hội rất có lư mà muốn bảo vệ con người, nhưng bảo vệ rất là sơ sót, quên bỏ tù bọn chết hụt, quên bỏ tù mấy chị bán vi trùng dịch tả, trong những gánh hàng rong ruồi bu đen nghẹt.

Nhưng mà cá nhơn cũng đáng thương xót lắm thay, và quan điểm của họ cũng được ta cứu xét lắm thay ! Đành rằng tại họ nghe lời đường mật, đáng kiếp họ lắm, nhưng họ đói, không đi bán mía ghim được bởi một cục nợ đời trên tay, họ đói, không nhờ chồng nuôi được v́ dung nhan sa sút, không kể những cái ấy sao chớ?

Cái vấn đề thứ nh́ làm chàng nhức đầu là hành vi của thằng cha Mạnh trọc phú. Nó phá đời con gái của người ta mà không thể cho nó vào tù v́ có sự ưng thuận của cô gái. Nhưng cô gái vẫn mang thai như thường, mặc dầu có sự ưng thuận hay không. Tại sao xă hội chỉ kể đến điểm có sự ưng thuận hay không mà đă quên điểm có mang hại hay không ?

Xă hội bảo vệ con người mà bất kể quan niệm riêng của cá nhơn trong vấn đề phá thai, sao ở đây xă hội lại chẳng bất kể sự ưng thuận của cá nhơn ?

Có lẽ bởi v́ không có ai chết trong vụ nầy cả, mà có thể lại có người c̣n làm giàu. Ừ, nếu Lan nó không ăn xài lớn, dùng một trăm ngàn ấy để mở một hiệu chạp phô nhỏ ở ngoài chợ th́ có thể vài năm sau, nó trở thành triệu phú bằng giấu sữa hộp, giấu đường cát trắng, giấu hộp diêm quẹt, giấu đèn cầy, giấu dầu hôi, giấu gạo, giấu cây tăm xỉa răng, giấu xà bông, giấu tất cả mọi món hàng để bán chợ đen, hoặc để đợi giá mới mà bán hàng cũ.

Thế th́ hóa ra thằng cha Mạnh lại đáng khuyến khích v́ nó tạo triệu phú tương lai, chỉ tại các cô không thèm làm triệu phú đó thôi chớ.

“Ha... ha... ha... thật là điên cái đầu, những tội trạng có thể là tội trạng, mà cũng có thể không, v́ một chút xíu ǵ đó, thật là mong manh. Lan chỉ cần thốt ra một tiếng ngắn là “ừ” hoặc “không” là thằng cha Mạnh thảnh thơi đi giải trí hoặc vô Chí Ḥa nghỉ xả hơi. Cá nhơn có khi bị bắt ép phải theo lề lối nào đó, có khi được tự do thả giàn. Nhức đầu quá, trời ơi là trời !”

Đêm nay, Định về sớm, mà trót quen thức đêm, chàng cứ trằn trọc măi, và tự nhiên, chàng cố nhớ Lan để lấp chỗ trống rất khó chịu nơi trí óc trong những giờ thao thức.

Chàng cố mà làm Tây, làm người da trắng, để bất kể đến sự hoen ố của Lan. Cái thằng Á Đông nơi chàng mà bị thủ tiêu rồi th́ Lan là con người lư tưởng của chàng vậy.

Lan chưa hề yêu và nếu quan niệm rằng chữ trinh nằm nơi tim chớ không nằm nơi khác, th́ Lan hẳn là một trinh nữ đứt đi rồi, không c̣n chối căi ǵ được nữa hết.

“Không lẽ cái trái tim c̣n nguyên vẹn ấy lại không biết rung động lần nào hay sao, mà nếu lần nầy nó rung động được v́ ḿnh th́ ḿnh sẽ gặp hạnh phúc tuyệt đối. Ḿnh mà xem t́nh yêu là một tṛ đùa chỉ v́ ḿnh chưa gặp “T́nh Yêu”, chớ con người không ai lại không cần yêu, ít lắm là một lần trong đời họ”.

Định đă nghĩ đến Lan trong nhiều đêm rồi, nhưng chỉ nghĩ qua vậy thôi, thỉnh thoảng cũng có thèm muốn sơ sơ cô gái ấy, khi h́nh dung ra cái gương mặt kiều mị và rất dễ thương của thiếu nữ ấy, nhưng đêm nay chàng xem em gái của cô thu ngân viên của vũ trường Eldorado là một vấn đề, và nghiêm trang cứu xét vấn đề nầy.

Chàng lại vừa thành thật với chính ḿnh rằng tiềm thức ḿnh đă âm thầm yêu cô bé đó, và công khai được với chính ḿnh, chàng nghe nhớ Lan ghê đi.

Lần đầu tiên trong đời chàng, Định nghe thiếu một phụ nữ bên cạnh chàng, không phải v́ không thể t́m Lan ngay bây giờ được mà v́ chàng rất cần tâm tư của Lan, Lan ở xa bao nhiêu cũng được, miễn nàng nghĩ đến chàng, yêu chàng, nhớ chàng là đủ rồi.

Thiếu ở đây là thiếu về mặt tinh thần ấy, chớ c̣n nếu chàng cần, chàng chỉ ngồi dậy thay y phục là năm mười phút sau, chàng sẽ có gái đẹp, có thể c̣n đẹp hơn Lan nữa.

Đêm nay Định mới biết thế nào là “t́nh yêu”: chàng nghĩ luôn tới Lan, bị h́nh bóng Lan ám ảnh, nhớ Lan ghê lắm, mà không bao giờ nghe thèm muốn Lan cả. Thật là trái với những lần khác, có đêm chàng thấy lại cái eo rất khéo tạc của Lan, có khi đôi chơn Lan hiện rơ ra trên màn đêm, đôi chơn mặc duưp thật ngắn ấy không trắng trẻo lắm, nhưng no và rất ngay, có khi đôi môi thắm tự nhiên của Lan như mỉm cười với chàng, đôi môi mà chàng nghe như thèm cắn vào đó.

Chàng phân tích ḷng ḿnh xem tại sao mà chàng không tự thú với ḿnh rằng chàng yêu cô bé ấy. Không phải v́ chàng đă chứng kiến một cảnh phi pháp, trái đạo và ghê tởm và đă nghe kể một cuộc phiêu lưu bẩn thỉu. Nhứt định đó không phải là lư do nó xui chàng xua đuổi Lan ra khỏi ḷng chàng.

Sở dĩ chàng không thèm yêu Lan là tại chị nó dại dột tặng nó cho chàng. Anh con trai nào cũng nhiều tự ái cả, về đường t́nh. Các cậu th́ cha mẹ của các cậu có chọn vợ cho các cậu, luôn luôn các cậu từ chối, từ chối cả đi xem mắt các cô, từ chối nghe quảng cáo các cô. Các cậu thích t́m lấy hơn.

Đó là nói chuyện hôn nhơn. Việc t́m nhơn t́nh cũng thế. Trong một triệu anh con trai dễ thường chỉ có một anh thích nằm ngửa dưới gốc cây, hả miệng ra để đợi cho trái chín rụng ngay vào miệng anh ta mà thôi. Chín trăm chín mươi chín ngàn chín trăm chín mươi chín anh khác, ưa trèo lên cây hơn, cây có nhiều kiến vàng hoặc có nhiều kiến hôi, các anh càng thích chí, và nếu được đánh nhau với nhiều anh khác để giành một trái không ngon lắm, các anh lại càng hăng say đánh và càng mê cái trái không ngon ấy.

Ấy, hễ dễ ăn lắm th́ các anh không thèm.

Định đă không thèm Lan, chỉ v́ Lan được dâng lên cho chàng trên một chiếc mâm vàng. Tuy nhiên, tiềm thức chàng cứ ghi nhận h́nh bóng và tâm hồn cô gái ấy, len lén ấp ủ các thứ ấy trong đó.

Nếu đêm nay mà chàng không bắt chợt ḿnh đến phải tự cung khai ra t́nh cảm thật của ḷng ḿnh th́ có lẽ Lan sẽ được giá trong ḷng chàng đến năm ba năm nữa, đến khi nào tái ngộ mà Lan lại hóa thành trái cấm th́ chừng đó chắc chắn là chàng sẽ nỗ lực chinh phục Lan, càng bị Lan hất hủi, chàng càng mê.

Con gái không o con trai không phải v́ sợ đạo đức và dư luận lên án, mà tại bản thể của con trai là bản thể chiến đấu, càng chiến đấu cam go, càng say sưa, c̣n bản thể con gái là bản thể lẩn trốn, hai bản thể ấy thật là bổ túc nhau một cách huyền diệu, hay vô cùng.

Thỉnh thoảng cũng có ngoại lệ, có những cô gái o mèo, những anh trai mèo ướt, nhưng họ là một thiểu số thật nhỏ, trong một đô thị lớn như Sài G̣n, đông những hai triệu người, họ không vượt quá con số hai trăm đâu.

Định đă phải tự cung khai với ḿnh và với ḿnh chàng công khai yêu Lan, nhớ Lan, nhưng cũng chẳng đi tới đâu cả, nếu lần tái ngộ, chàng hôn đại Lan mà không bị phản ứng nào.

Đă bảo hễ dễ ăn quá th́ các cậu không thèm kia mà.

Định ngủ quên với h́nh ảnh cô gái vừa bước vào ḷng chàng.

Những đêm sau đó, chàng đi công tác rất trễ. Chín giờ tối mà chàng chưa ra khỏi nhà v́ chàng cứ nán đợi, sợ nàng đến mà không gặp chàng.

Định không phải là dân chơi bời chánh hiệu con nai mà vào trễ ở các hộp đêm. Chàng phải tới sớm hơn thiên hạ để quan sát mọi việc, bởi chàng cần rơ mặt, thuộc tên không biết bao nhiêu người, mà đèn c̣n sáng th́ dễ làm loại công việc nầy hơn là về khuya, không thấy được cả mặt người ngồi cách hai bàn nữa.

Chín đêm liên tiếp như vậy, Định muốn nổi khùng lên. Nếu cộng thêm những đêm trước sự khám phá ra ḷng ḿnh, tức là những đêm sau khi Lan đến thăm chàng cho tới đêm lịch sử thứ nh́ ấy, (đêm lịch sử thứ nhứt là đêm chàng suưt vào tù v́ Lan), th́ chàng không thấy mặt em gái của Liên đă mười bảy ngày đêm rồi.

Chàng thử h́nh dung ra Lan xem sao, nhưng lạ quá, chàng không thể thành công. Gương mặt của Lan rất là mơ hồ nơi kư ức của chàng, cỡ gặp nàng đâu đó là chàng nhận diện được ngay,  c̣n cố tưởng tượng th́ không sao thấy được.

Chàng nhớ mang máng rằng đôi mắt và cái miệng của Lan giống Liên vô cùng, chỉ có thế thôi, nhưng lại món ấy không đủ để tạo một nhân diện.

“Liên! à, Liên bây giờ ra sao rồi nhỉ ? Cũng lâu lắm, hơn tháng nay ḿnh không có trở lại Eldorado nữa, không biết nàng có nghĩ tới ḿnh nữa hay không? Chị ba ơi, chị ngồi buồn, có nhớ lại thằng nầy, chắc chị buồn cười cho cái ngốc của nó ghê lắm phải không chị ?

“Chị khá lầm đấy nhé! Chị lợi dụng mấy thằng si c̣n trẻ tuổi một cách tài t́nh như vậy th́ chị cũng là một cây chớ chẳng vừa đâu nhé! Mấy thằng trẻ tuổi ít xu, nhưng nó lại giàu khờ khạo. Biết dùng tất cả mọi khả năng của con người chị là một tay thầy vậy. Lành làm thúng, rách làm mê phải không chị ba.

“Nhưng thằng em nầy không hờn chị ba đâu, chị ba đă dạy nó một bài học rất quan trọng, một thế vơ ruột, gần gần như một sát thủ giản, có lợi ích cho nó không biết bao nhiêu.”

Nghĩ tới đây, Định lại h́nh dung ra Liên. Gương mặt của Liên th́ đă in rơ vào kư ức của chàng rồi, nên chàng chỉ bấm nút như vặn máy vô tuyến truyền h́nh là thấy mặt Liên ngay.

Liên đẹp kinh hồn, và nếu không có ǵ xảy ra, rất có thể chàng đă si Liên thật sự. V́ một tuần sau đó chàng bận công tác, buổi đầu phải làm việc cho đắc lực mới xong nên chàng tới lui với Liên, mà tai hại hơn nữa là Liên lại tự động dâng ḿnh.

Ấy, Liên cũng là nạn nhơn của tự ái, của bọn mày râu. Dễ ăn quá th́ không ai muốn ăn hết. Định đă bị xúc động trước nhan sắc của nàng, rồi sau khi ư thức về tuổi tác của nàng, vẫn c̣n hănh diện mà tán tỉnh nàng chớ không bị mặc cảm với những người xung quanh.

Chỉ v́ Liên bấn loạn việc nhà, lo t́m phương thoát chớ không lo bận yêu đương, nên không làm ǵ cả để khuyến khích chàng, rồi sau đó nó c̣n làm việc động trời khiến chàng suưt mang hại, không thôi th́...

Định đă muốn nổi khùng lên v́ mỏi ṃn trông đợi.

“Tại sao Lan không đến chơi ? Nó đă thiết tha xin phép trở lại kia mà! Nhưng a...ha...ha...Tại sao nó lại đến ? Nó chỉ xin phép để tỏ cảm t́nh hầu coi cho đẹp thôi. Có thể rồi nó cũng sẽ đến, nhưng lâu lắm, khi nào bạn bè của nó kẹt hết, nó buồn quá ghé bậy đây giây lát, chớ nó đến để làm ǵ ? Không, nó không có lư do để mà đến. Ḿnh đợi nó thật giống thằng cha ấp cây đợi thỏ!”

Những ư nghĩ trên đây thúc giục Định trở lại vũ trường Eldorado. Chàng sẽ đầu hàng vô điều kiện người đẹp, thú thật cái món quà chàng đă từ chối ấy, giờ chàng cần nó cho đến quưnh lên rồi. À, mà phải nói rơ là món quà nào, bởi có hai món, không nên để Liên ngộ nhận, càng không nên để Liên có dịp cố ư ngộ nhận.

Nhưng rồi chàng cũng thôi, không thi hành ư định. Tự ái đực rựa cấm chàng nằm dưới gốc cây hả miệng ra để hứng trái chín rụng xuống.

Hơn thế, Liên có thể nói: “Em không bao giờ nuốt lời hứa, nhưng tâm trạng của nó nay đă khác rồi, em không c̣n làm áp lực được nữa, xin anh biết cho”.

À, nếu thế th́ mới đau không biết tới đâu, đă đầu hàng mà người ta không cho đầu hàng th́ mắc cỡ chết đi thôi.

Quả thật tâm trạng của Lan nay có thể khác rồi. Cái ơn mà nàng đă thọ, càng ngày nàng thấy nó nhỏ lần đi. Đó là khuynh hướng tự nhiên của con người. Họ không bội bạc, nhưng cái ǵ lâu rồi, cũng phải ṃn, đến cả sắt đá c̣n không giữ nguyên măi được khối cũ th́ một tấm ḷng biết ơn là cái ǵ mơ hồ, mong manh quá, họ không quên mất biệt là quư lắm.

*

*       *

Định xối nước ào ào. Chàng phải tắm cho thật đă thèm, mới đi ăn cơm mà nuốt cho trôi được. Giữa hai gáo nước kia, chàng nghe là h́nh như có tiếng gơ cửa.

Nhưng khách của căn nhà khít vách với chàng gơ cửa bên ấy, chàng vẫn nghe y hệt như họ gơ cửa nhà chàng, chàng đă lầm nhiều lần rồi, nên lần nầy cũng tưởng là như vậy nên cứ liếp tục xối nước.

Cái cách tắm cho mát, chớ không phải tắm cho sạch, th́ cứ xối nước măi chớ chẳng kỳ cọ ǵ nữa, gáo nầy vừa trút xong là bồi tiếp gáo khác liền, bên ngoài họ có biểu t́nh, kẻ tắm chưa dễ đă hay biết.

Nhưng rồi chàng nghe văng vẳng: “Anh Định ơi!”. Mặc dầu thế chàng cứ tiếp tục xối nước, cho đó là ảo ảnh, ảo âm, v́ quả thật chín đêm rồi, đă có vài lần chàng nghe như vậy.

-     Anh Định ơi !

A, lần nầy th́ thật đây. Rơ ràng là có tiếng gọi ngoài trước.

Định thôi tắm ngay, mặc dầu chàng c̣n thèm nước ghê lắm. Chàng vội choàng vào người chiếc áo dài may bằng vải khăn lông, loại áo mà những người sang họ mặc để đi từ nhà tắm vào buồng ngủ, vừa kín đáo vừa để lau khô toàn thân luôn thể, rồi đi mau lên nhà trên.

Tới ngưỡng cửa buồng trong, chàng hỏi lớn lên:

-     Ai đó?

Tim chàng đập mau lắm, mặc dầu chàng có gái tới gơ cửa rất thường, nhưng lần nầy linh tánh của chàng cứ cho là không phải những cô ả bá vơ đâu. Thật ra th́ tại mong chờ ai lâu ngày quá, chàng tưởng tượng mạnh vậy thôi, chớ không có linh tánh khỉ khô ǵ hết ráo.

-     Lan đây, anh Định ơi!

Định suưt đứng tim. Chàng mặc luôn chiếc áo kỳ dị đó để chạy ra trước mở cửa hầu tránh cho Lan khỏi phải chờ đợi lâu, v́ chàng biết Lan gọi cửa đă lâu lắm rồi.

Cửa mở ra, chàng vừa nói mau, vừa bước lùi vào trong:

-     Em cứ vô chơi, anh xin lỗi em v́ anh đang tắm ngoài sau, không nghe ǵ hết.

Rồi chàng biến mất vào trong.

Định thay y phục tốc hành như sợ trễ xe lửa hay trễ máy bay, mang săng đan chớ cũng chẳng kịp diện đôi giày đẹp nhứt của chàng để, nếu may mắn, th́ đi với người đẹp cho coi được.

Khi chàng trở ra ngoài th́ cô khách nói trước:

-     Em đến quá sớm, có bất tiện cho anh lắm không ?

-     Không. Anh tắm cũng vừa xong, chỉ có em là phải chịu khổ v́ phải đợi cửa lâu quá.

-     Em may mắn ấy chớ. Mặc dầu kêu cửa rất lâu, em cũng không thất vọng. Nhờ cửa sổ mở, em nghe được tiếng xối nước sau nhà, nên em mừng khỏi phải về không. Em tới sớm quá chỉ cốt khỏi lật anh đó thôi.

-     Chắc em chưa ăn cơm tối ?

-     Chưa.

-     Vậy đi ăn cơm cá kèo với anh được không ?

-     Rất hoan nghinh.

-     Nhưng sợ chị Liên đợi cơm em ? Chị ấy sẽ nói sao ?

-     Chỉ sẽ không nói ǵ hết. Tới bữa không về th́ chỉ để phần cho.

-     Nhà có bao nhiêu người ?

-     Chỉ có hai chị em với lại bà bếp làm đủ thứ công việc nhà khác nữa.

-     Gia trưởng của em quá dễ dăi.

-     Đó là rủi ro của em và của rất nhiều gia đ́nh hiện nay. Muốn có giáo dục, trong nhà phải cần một người. Hai người đi chạy gạo hết th́ con cái phải hỏng. Phương chi trong gia đ́nh em, hai người ấy lại là một, chị ba em vừa là gia trưởng đi chạy gạo, vừa là bà mẹ cần thiết ở trong nhà.

Định hỏi đùa:

-     Thành thử muốn giáo dục con em th́ phải lạc hậu ?

-     Là thế rào ?

-     Nghĩa là phải bỏ cái vụ phụ nữ chức nghiệp mà đàn bà họ đă làm giặc lên để đ̣i hỏi.

-     Nếu suy cho kỹ th́ đúng như vậy. Trong gia đ́nh không thể thiếu cả hai người mà con em khỏi hỏng.

-     Nhưng nhà nghèo họ phải hy sinh con em để cả hai người cùng chạy gạo th́ đành rồi, mà anh thấy lắm nhà giàu họ cũng thế. Bà vợ có ông chồng xuất nhập cảng, vẫn bỏ nhà đi cả ngày đêm để làm áp phe thêm.

-     Thế nên xă hội ta ngày nay mới ra thế nầy. Họ cứ tưởng tối về, quất cho mỗi đứa vài roi là đủ rồi, là giáo dục đó. Họ quên rằng chính sự có mặt mới là giáo dục, có mặt mà làm thinh, một trăm lần hiệu quả hơn là dạy mười lăm phút, đánh đ̣n năm phút rồi bỏ đi cả ngày lẫn đêm.

Nếu chị ba em là vợ của một công chức, thủ phận làm nội trợ, chắc em không ra thế nầy. Chị ấy đi làm, mà tai hại lắm lại là làm đêm. Chị ấy đi cả đêm, c̣n ngày chị ấy ngủ, có mặt cũng như không.

-     Em bỏ học hồi nào ?

-     Hồi năm kia, năm em lên đệ ngũ, mười lăm tuổi.

-     Sao lại bỏ học ?

-     Dễ hiểu quá. Tối lại ai bắt em học bài, làm bài ? Sáng ra, ai bắt em đi học. Em cúp cua, ai kiểm soát. Nếu ngày sau, em lấy chồng được, có con, em sẽ thủ phận làm nội trợ. Em thấy rằng, rất cần thiết cho tương lai dân tộc mà phải lạc hậu như vậy. Không, trong một gia đ́nh, thiếu cả hai người là hỏng bét.

Định là một anh con trai không những coi t́nh yêu là một tṛ đùa, mà xem tất cả cái ǵ cũng là tṛ đùa tuốt, hay không bao giờ thèm nghĩ về cái ǵ cả. Nhưng chàng bỗng cảm động vô cùng khi nghe cô bạn mới, lên án gia đ́nh cô, lên án nếp sống của các gia đ́nh Việt Nam ngày nay.

Chàng thấy rằng cô bé nầy nói rất hữu lư và cô ta là nạn nhơn của nếp sống ấy, một nạn nhơn ư thức rằng ḿnh là nạn nhơn và có thiện chí muốn lành lặn.

-     Thôi, ta đi em nhé. Định bứt ngang câu chuyện v́ chàng rất không ưa bị xúc cảm.

Lan chỉ làm thinh, đứng lên. Cả hai ra khỏi nhà một lượt, Lan đợi Định trên vỉa hè, c̣n Định th́ bận khóa cửa bên ngoài.

Giây lát sau, họ thả bộ và Định than:

-     Anh phải có một chiếc xe mới được, nhưng chắc phải c̣n lâu. Anh muốn có xe ngay đêm nay v́ đưa em đi dạo bằng tắc xi nó làm sao ấy.

Câu nói không có ǵ, mà chàng nói bằng giọng than, v́ chàng than thật t́nh và Lan cũng nghe như vậy. Nếu không ăn gian trong tiền ứng trước để ăn chơi rồi phải làm bút toán sau để tŕnh lên thượng cấp hẳn hoi th́ Định chẳng có ǵ hết, v́ lương của chàng c̣n kém hơn lương của một thầy kư nữa.

Nếu có kẻ nào mà biết rằng có cái sở của chàng, họ không thể dè rằng nhơn viên lại không được hậu đăi đến như thế.

Thật là khổ ? Phải ăn mặc sang, phải ăn chơi cho có cô hồn, nhưng túi lại trống không, khuya ra về, dân chơi lên xe Huê Kỳ, c̣n chàng th́ không dám gọi tắc-xi, sợ bọn kia biết tẩy nên phải lết bộ rất xa, làm như nhà ḿnh ở gần đâu đó, hoặc xe ḿnh đậu tuốt ở đằng kia v́ đầu hôm tới đây, không t́m được chỗ trống.

Trong giây phút, Định có cái ư muốn dị kỳ là ăn cắp đại một chiếc xe, đi chơi vài giờ rồi bỏ bậy đâu đó, không thể nào bị bắt đâu mà phải lo, v́ chủ xe, có hay xe mất, cũng phải một tiếng đồng hồ sau nữa rồi họ mới cớ bót, mà bót đâu có làm việc như máy bay phản lực đâu. Khi lịnh ra khắp đô thành để nhơn viên công lực đón bắt chiếc xe mất cắp th́, chàng đă nằm ngủ yên lành tại nhà.

Chàng bật cười. Thật là gịi trong xương gịi ra, chàng cũng thuộc vào bộ máy bảo vệ xă hội ấy chớ, vậy mà chàng lại tính chuyện phá đám an ninh, không phá nặng lắm, nhưng cũng là phá, chỉ v́ chủ của bộ máy hà tiện dầu mỡ quá nên các “dẹt” nó cháy khô, nó mới có ư muốn cho bộ máy ăn bánh như vậy.

Lan nói:

-     Anh nầy lạ, vừa than thở đó, lại vụt cười khan lên.

Định giải thích trớ đi:

-     Anh mời em đi ăn cơm cá kèo là nói thật chớ không phải làm bộ khiêm nhượng đâu. Nhưng em bảnh quá, vô đó chắc họ ngó dữ lắm.

Hai lần trước, lần đi theo bà mụ vườn móng tay dài đầy cổ trầu và cáu, ghét, với lại lần đi thăm đáp lễ Định, Lan đều mặc đầm trên sơ mi, dưới duưp, nàng đẹp, biết ăn mặc, nhưng cũng không đặc biệt như lần nầy mà nàng mặc camisole màu ngà cũ, giống như màu tussor đời xưa.

-     Em đâu có sợ dư luận, mà cũng chẳng nhột nhạt khi bị một ngàn con mắt nh́n em.

-     Vậy th́ tốt. Anh quen đi đứng nên chững chạc được trước đám đông. Chỉ lo em xấu hổ phải vào một hiệu ăn b́nh dân.

-     Cũng không xấu hổ nữa.

-     Nay mới có 20 mà anh đă cháy túi, nên không dám mời em vào một hiệu cơm Tây sang trọng.

-     Không hề ǵ. Em chỉ cần gặp anh, ở đâu cũng tốt.

-     Có việc ǵ quan trọng hay không ?

-     Đâu có. Chỉ nghe nhơ nhớ anh vậy thôi.

Định vừa mừng, vừa thích, vừa tủi. Thế là Lan có nhớ chàng, nhơ nhớ nghĩa là chỉ nhớ ít thôi, nhưng cũng là có nhớ. Như vậy Lan đáng được đưa bằng xe nhà, đến một tửu lầu sang trọng.

Chàng tủi thân v́ đêm đêm vào vũ trường chàng chỉ gọi một cái nước trà, cho đỡ tốn mà làm sổ bút toán th́ ghi là ba công-som-ma-xông, ăn gian như vậy mà cũng chẳng đủ đâu là đâu cả.

“Ḿnh phải làm tiền mới được. Định nghĩ thầm, nhưng khổ, ḿnh thuộc vào một khu không hại ai được. Không ai thèm sợ ḿnh, th́ làm tiền cái khỉ khô ǵ!”

Rồi chàng lại nghĩ miên man về cái bộ máy thiếu dầu, mỡ, nhớt, các dẹt họ làm tiền, thật không đáng trách. Họ có quyền hại thiên hạ mà họ không đủ tiền tiêu th́ dĩ nhiên là họ nghĩ ngay đến mẹo khai thác quyền của họ.

Và rồi Định lại nghĩ tới gái. Gái nguy hiểm thật. Nó chưa xin đồng xu nào mà anh hùng đă muốn hóa lưu manh để le với nó, hay ít ra cũng để không bắt nó phải chịu cảnh ăn cơm cá kèo. Ngày kia mà nó nhơng nhẽo đ̣i áo, đ̣i ăn cơm tây, đ̣i nghe nhạc, th́ trời cũng không ngăn được chàng làm xằng.

Đôi bạn đi bộ rất xa mà không biết mỏi chưn, giống hệt đôi nhơn t́nh khiêm tốn, cậu làm tùy phái, cô làm thợ may.

Lan lấy làm lạ cho nàng hết sức. Từ thuở giờ, nàng không chịu đi bộ, có thằng nào rủ đi chơi, th́ thằng ấy mạt lắm cũng phải có xe gắn máy. Đêm nay, nàng tập thể thao nhiều quá mà không nghe sao cả, trái lại, c̣n vui dạ không biết bao nhiêu !

Nàng đinh ninh rằng Định làm thầy kư, mà nàng ác ư muốn cam phận làm nội trợ, th́ thầy kư là phải chỗ lắm rồi. Mà đây lại là một thầy kư bảnh, cũng dân nhảy nhót, nên mới quen biết với chị nàng, lại có hy vọng sắm xe, th́ cái tánh ham vui chưa hết của nàng vẫn sẽ được thỏa măn, chớ nàng không phải chết rục bên đít ông táo, như nếu ràng làm nội trợ cho thầy kư thường.

“Gái nguy hiểm quá, Định tiếp tục nghĩ, nhưng họ không nguy hiểm, chính v́ họ là gái, mà chính v́ thằng đực rựa muốn làm anh hùng rơm. Nó muốn làm anh hùng rơm bằng tiền như trong trường hợp nầy và nó sẽ vào tù là v́ thụt kết hay ăn hối lộ, có khi nó lại làm anh hùng rơm bằng dao găm, súng lục, vỏ chai băm ba, nhưng con đường nào cũng đưa nó về thành La Mă tuốt hết.

Họ đă tới ngă sáu Quẹt Đon và thấy Định quẹo vào Ngô Tùng Châu th́ Lan cười nói:

-     Té ra ăn cơm ta ở đây ? Cơm ta ở đây ngon lắm chớ, em ưa lắm đó.

-     Vậy à? Định rất sung sướng mà khỏi phải thấy bộ mặt bất măn của Lan.

*

*       *

Xong bữa ăn, Định hỏi:

-     Giờ Lan thích đi đâu ?

-     Tùy anh.

-     Vào một hộp đêm nào đó nhé ?

Định liếc mắt ŕnh xem coi cô bé phấn khởi trước đề nghị ấy hay không ? Nhưng chàng rất hài ḷng mà thấy Lan cứ tỉnh bơ. Chàng đang cháy túi, chàng lại không thích Lan xao lăng v́ khung cảnh chung quanh mà quên chàng.

-     Không.  Lan đáp.

-     Em thật lạ ! Đă nói tùy anh, giờ lại từ chối một đề nghị của anh.

-     Tại em không dè mà anh rủ đi tới những nơi ấy. Em cũng ham vui lắm. Nhưng đêm nay th́ không. Em chỉ muốn thăm anh mà thôi.

-     Rồi đi về nhà ?

-     Ừ.

-     Vậy để anh đưa em về nhà nhé ?

-     Đuổi hả ?

-     Đâu dám. C̣n trái lại nữa chớ.

-     Em c̣n muốn nghe tiếp câu chuyện anh kể dở chừng trong bữa ăn.

-     À, vậy ta t́m một hiệu giải khát cũng cá kèo để ngồi chơi một hồi.

Họ băng qua ngă sáu và Định đưa bạn vào một hiệu cơm Ấn Độ chỉ c̣n có một người khách Ấn kiều thôi. Chàng gọi hai ly sữa dê rồi hỏi:

-     Khi năy anh kể tới đâu rồi ?

-     Tới cái chỗ mà em cười gần sặc ấy, chỗ mà khi hai người vừa ḷng thấy nhau th́...

-     À, anh nhớ lại rồi.

Số là Lan nó bắt Định cho nó biết trong trường hợp nào mà chàng gặp gỡ chị nó. Dĩ nhiên là trong tiệm nhảy Eldorado, nhưng nó muốn biết là do t́nh cờ hay do ǵ. Cố nhiên, là Định đă nói láo rằng v́ trông lầm. Chàng kể tiếp:

-     Khi Liên ngước lên th́ ...

-     Anh nầy hỗn ! Phải gọi chị ấy bằng chị ba, biết chưa ?

-     Cố nhiên là giờ th́ đáng lư ǵ anh phải gọi như vậy, bởi Liên là chị của bạn anh. Nhưng đă quen miệng rồi.

-     Th́ làm sao?

-     Th́ cả hai đều chưng hửng chớ sao? Anh đâu có dè cô thu ngân viên đáng chị cả của anh. C̣n cô ả rất ngạc nhiên mà thấy một cậu em bấm ra sữa lại ḷ ṃ đến quầy để toan tán cô ấy.

Lan cười gịn, thích chí lắm, và hỏi tới:

-     Rồi sao nữa ?

-     Thú thật với em anh đă bị xúc động trước nhan sắc của Liên, mặc dầu liền khi đó, anh đoán được ngay tuổi tác của Liên...

-     Xúc động mà người ta ưng thuận lại từ chối ? Lạ quá !

-     V́ anh bận lo ra nhiều việc, em không thể hiểu đâu nhưng đó là cái may cho anh.

-     May ở chỗ nào ?

-     Anh mê nhứt là đôi mắt với hai bộ lông nheo của Liên nó giống hệt hai con mắt và lông nheo của phụ nữ ấn Độ. May là may ở chỗ ấy, v́ một tuần lễ sau đó, anh lại gặp đôi mắt ấy, lông nheo ấy nhưng trẻ hơn nhiều lắm. Nếu anh trót si Liên anh sẽ hối hận khi gặp cô thứ nh́.

-     Và đă được cô thứ nh́ chưa ?

-     Chưa, v́ anh chưa tỏ t́nh.

-     C̣n đợi cô thứ ba, trẻ hơn nữa hả ?

-     Không. Anh không tin là c̣n cô thứ ba.

-     Gái đẹp đông hằng vạn, ở cái đất Sài g̣n nầy.

-     Đành vậy. Nhưng phải giống hệt Liên mới được.

-     Té ra cô thứ nh́...

Lan vụt chợt hiểu lời nói bóng gió của Định. Nàng giựt nẩy ḿnh rồi thừ người ra bỏ dở câu hỏi trên đây...

Cả hai đều im lặng và không ai dám nh́n ai cả.

Lan bối rối và chợt trấn tĩnh lại được, nàng ngạc nhiên hết sức và đâm ngờ rằng ḿnh đă đoán đúng. Nàng đă bị dùng làm một món quà đáp ơn, người ơn không thèm đếm xỉa tới, lẽ nào người ấy lại yêu nàng.

Nàng rất hối hận đă ức đoán vội vàng rồi yếu bóng vía, không thẳng thắn hỏi lại cho cặn kẽ, giờ bán tính bán nghi, lại không dám hỏi nữa.

Lan lại rất lấy làm kỳ cho ḿnh. Nàng là một đứa con gái rất tinh nghịch rất đầu ḅ, nhứt là đối với lũ con trai. Nàng lại có hàng chục tá bạn trai. Thế th́ nàng đâu có phải là một cô nữ sinh ngây thơ và nhát trai. Vậy mà trong lúc nầy, nàng là một cô gái thuộc loại cả thẹn ấy.

Mà Định cũng thế. Hắn là một gă con trai dịch vật, vậy mà gă cũng đương đưa cái bản mặt ngốc của gă ra mà nh́n bức tranh Phật Ấn Độ treo trên tường. Những cái phút hồi hộp, rồi im lặng, rồi nghẹt thở, rồi hồi hộp trở lại trong đời con người, những phút đó chỉ xảy ra có một lần thôi mà không cứ ǵ ở lần đầu, bởi chưa chắc lần đầu có mèo, là lần người ta yêu.

Lâu lắm, Định cắt đứt sự im lặng hỏi thật khẽ:

-     Lan ơi, chắc Lan đă hiểu.

-     H́nh như là em hiểu. Nhưng...

Trong khi nàng bỏ dở câu nói một lần nữa th́ Định th́ thầm:

-     Em nên nh́n bà chủ tiệm cơm Ấn Độ b́nh dân nầy xem. Đó, mắt và lông nheo như vậy đó. À, nhưng thế nào?

-     Em hiểu, nhưng em không tin.

-     Không tin cái ǵ?

-     Không tin rằng, anh đă xúc động trước người thứ nh́ giống chị Liên của em.

-     Lan nè, anh không muốn nhắc đến chuyện cũ, một chuyện cũ rất gần, v́ nó không đẹp. Anh tán em làm ǵ đêm nay, v́ nếu anh thèm muốn em, anh đă được nhờ áp lực của chị Liên. Em có thể chống lại áp lực ấy, nhưng em không muốn chống lắm v́ em đă vâng lời ở phần đầu là đă đến thăm anh khi em chưa muốn đến.

-     Rất có thể là anh chơn thật, nhưng cũng chỉ ở một đoạn thôi, v́ biết đâu đêm nay anh đang buồn, anh tán vậy cho qua giờ.

-     Nếu Lan nghĩ như vậy cũng chẳng sao, ta c̣n gặp nhau nhiều lần nữa, và ta sẽ biết nhau nhiều hơn.

Đôi bạn xuống tắc-xi ở cách nhà Lan lối một trăm thước để chia tay nhau và, khi Định bước lên chiếc tắc-xi ấy, Lan đứng đó nh́n theo xe th́ nàng có cảm giác rằng nàng biết tại sao nàng yêu Định. Cái ông tỷ phú đă cho tiền nàng rất nhiều, ông ta đă gần là một ông già. C̣n lũ bạn trai của nàng toàn là bạn đồng lứa.

Con gái mà đồng tuổi với con trai th́ họ già giặn hơn con trai, cả về thể chất lẫn tâm hồn. Nàng đă xem lũ ấy là một đám trẻ con, đi chơi với nhau th́ vui lắm, nhưng nàng không thể rung động được trước những tấn công t́nh ái của chúng nó. Phương chi chúng nó lại nóng tánh như bất kỳ lũ trẻ con nào. Nhứt là ở vào cái thời buổi mà nhịp sống quay cuồng nầy nên chúng nó cứ muốn tỏ t́nh là được ngay tức khắc, mà chúng nó tỏ t́nh lại rất là dùi đục chấm nước mắm, có đứa không thèm tỏ t́nh ǵ cả, cứ ŕnh, hễ có dịp thuận tiện là hôn đại nàng rồi có bị tát tai chúng nó cũng không lấy đó làm xấu hổ, thật c̣n kém xa lăo Mạnh nhiều.

Đó là tác phong mà con gái rất không ưa, trừ những cô ả bất cần t́nh yêu, cứ vui được là đủ rồi.

Cái tuổi của Định là tuổi lư tưởng đối với lứa của Lan, chàng vừa không già mà lại vừa già giặn. Hơn thế, chàng vừa không thủ phận nằm nhà như một thầy kư khiêm tốn, tức sẽ thỏa măn tính ham vui của nàng được, lại vừa thủ phận đi ăn, đi giải khát ở các xó kẹt tối tăm được, tức không phải là một tay ăn chơi chuyên nghiệp, tức c̣n một tấm ḷng biết yêu.

*

*       *

Đêm nay, vào vũ trường Tonkiti, Định hành động sai chỉ thị của thượng cấp của chàng một cách cố ư, một sự cố ư có nghĩ kỹ có đắn đo, cân nhắc.

Chàng kéo viên quản lư, một người Tàu rất sành tiếng Việt và chữ Việt, vào một xó rồi xuất tŕnh thẻ chứng minh thư ra cho y coi.

Thẻ nầy, đáng lư ǵ thượng cấp chàng không phát cho chàng, nhưng chàng đă t́m được lư do khéo léo để nài xin.

Viên quản lư đă biết mặt chàng, và chỉ coi chàng là một người khách xoàng, th́nh ĺnh thay đổi thái độ ngay. Y nói:

-     Rất hân hạnh được biết Thiếu tá.

Ấy, hắn tôn nịnh Định vậy thôi, chớ trong chứng minh thư không có để chức tước khỉ khô ǵ hết. Rồi hắn lại thêm:

-     Thiếu tá có cần sự giúp đỡ của tôi, tôi xin hết ḷng.

-     Có chớ. V́ cần bồ nên tôi cho bồ biết tôi là ai. Thứ nhứt, phải giữ mồm giữ miệng, không th́ chết đó đa nghen !

Người quản lư sợ hăi vâng dạ liền miệng.

-     Sao, ở đây có ǵ lộn xộn không ?

-     Dạ, tuyệt nhiên không có.

Y không biết Định nói về vụ ǵ, nên cứ sợ như là chàng ḍm ngó tất cả mọi việc.

-     Chắc không có chớ ?

-     Tôi xin thề.

-     C̣n Thu Mai ?

Viên quản lư bỗng tái mặt, mặc dầu Định chỉ hỏi bậy vậy thôi, v́ chàng thấy Thu Mai quá thông minh, chỉ có hơi nghi nghi một tí xíu thôi, hỏi để dằn mặt viên quản lư, tỏ rằng có biết một việc mà y không biết.

Không dè chó ngáp phải ruồi, và rất sung sướng, chàng nh́n thẳng vào mắt chú ấy khiến chú ta không c̣n hồn vía nào.

-     Vậy mà chú dám nói là không có ǵ. Chú liệu hồn.

Viên quản lư ấp úng:

-     Dạ, thật ra th́ Thu Mai hợp tác chớ phải là kẻ nghịch đâu.

-     Đành thế nhưng người ngoài mà hợp tác, là người nguy hiểm, chú có bổn phận cho tôi biết để tôi tránh né chớ.

-     Dạ xin thiếu tá tha cho. Tôi đâu có biết là Thiếu tá cần tránh né những người hợp tác.

-     Không ai được biết tôi trừ chú, chú có hiểu không ?

-     Dạ hiểu.

-     À, Thu Mai đă hợp tác mấy lần rồi ?

Định vừa được một mỏ vàng một cách t́nh cờ, không khai thác th́ uổng quá.

-     Dạ, chỉ có một lần thôi.

-     Nhứt định là phải có chú nhúng tay vô.

-     Ơ dạ, thật ra th́ ơ... tôi không muốn cũng không được. Ông ấy cũng có giấy như Thiếu tá.

-     Nhưng nó ưng thuận ngay hay từ chối lúc chú mới đề nghị.

-     Dạ nó từ chối.

-     Ấy, nguy ở chỗ đó. Nó từ chối hợp tác là nó hợp tác cách miễn cưỡng, mà kẻ làm việc v́ bắt buộc thường khi bất măn, có thể cố oán nữa, nguy hiểm lắm.

Định để yên cho viên quản lư sợ hăi v́ chàng đă tiến đến chỗ khó khăn rồi đây. Chàng cần biết xem Thu Mai đă làm cái ǵ nhưng không thể hỏi tạch hoạch ra, phải để cho chú nầy ngỡ  chàng đă biết hết cả rồi, có thế y mới ngán và ngỡ chàng là cấp trên của cái thằng cũng có giấy như chàng.

Quả viên quản lư tưởng như vậy thật v́ nếu chàng không ở cấp trên, làm thế nào mà chàng biết được cái vụ đó.

Chàng t́m mẹo một lát rồi hỏi khéo:

-     Đâu chú lặp lại y lời chú đề nghị với nó, và lặp lại y lời từ chối của nó cho tôi nghe thử coi.

-     Dạ chẳng như vầy. Cách đây ba tháng cũng có một ông có giấy như Thiếu tá bảo tôi làm thế nào cho con Thu Mai chịu đi với một ông bự tại một căn nhà kia mà Thu Mai phải nhận là nhà của nó.

Lẽ cố nhiên là Thu Mai nó sẽ hồ nghi sợ hăi v́ các điều kiện bất thường ấy là nhận nhà lạ làm nhà nó, mà tại sao nhứt định phải bảo nhà ấy nên tôi nói ra lẽ đó cho ông ấy nghe, xin được biết phần nào sự thật. Và lẽ cố nhiên là ông ấy phải nói rơ cái phần sự thật ấy ra là ông ấy cần cho người chụp h́nh. Nhiếp ảnh viên phải có chỗ ẩn thật kín, ánh sáng phải là ánh sáng của căn pḥng, chớ ánh sáng plat th́ ông bự biết ḿnh trúng kế ngay và có thể hoảng sợ phản ứng lôi thôi.

Như vậy căn nhà ấy phải là một căn nhà đặc biệt cả chỗ ẩn của nhiếp ảnh viên, cả ánh sáng đều được chuẩn bị chu đáo.

Định mừng rỡ vô cùng, nhưng vẫn làm bộ chưa hài ḷng hỏi:

-     Rồi nó từ chối cách nào và đ̣i hỏi được thưởng bằng ǵ ?

-     Nó chỉ giẫy nẩy nói nó mắc cỡ lắm nếu có đệ tam nhơn ŕnh nhưng tôi hăm dọa nó, nó đành phải nhận. Nó không dám đ̣i hỏi ǵ hết chỉ nài xin một bức ảnh để làm kỷ niệm thôi.

Ông ấy từ chối, nhưng không biết nó bom hót với ổng thế nào mà rồi cả ông ấy với nó đều có ảnh.

Định cười ha hả rồi hỏi:

-     Và chú cũng có? À ông bự có phải là một ông bộ trưởng không ?

-     Tôi xin thề rằng tôi không có, cả người nhiếp ảnh viên cũng không, v́ y bị lấy lại máy liền sau đó, máy của ông ấy! C̣n ông bị chụp h́nh là ông nghị Mân.

-     Thôi được, Chú đă thành thật th́ tôi biết cho chú và bỏ qua thái độ giấu giếm của chú buổi đầu. Cái thằng có ảnh ấy, nó sẽ chết với tôi.

-     Trời ơi, Thiếu tá ơi, ông ấy mà biết tôi nói th́ tôi hui nhị t́ liền.

-     Không, chú là bồ của tôi rồi, ai để chú mang hại mà lo.

-     Cám ơn Thiếu tá vậy.

-     Nè, con Thu Mai, bao hết đêm, tính mấy tíc-kê ?

-     Dạ, nó ăn khách lắm, tính hai chục cái.

-     Được, vậy để nó hết đêm cho tôi nhé ?

-     Dạ.

-     Cả tiền giải khát cũng biên sổ luôn.

-     Dạ.

-     Mà đừng để tên thật trong sổ đa nghe. Để là Ông Hổ.

-     Dạ.

-     Thôi, lần sau nói chuyện nhiều.

Định đi ngay lại một bàn trống, vừa đi vừa buồn cười cho cái tên Hổ mà chàng đă nghĩ ra. Hổ là cọp. Từ đây, chàng sẽ khỏi phải trả đồng xu tiền nước nào cả, v́ tiên tổ nó cũng không dám đ̣i tiền chàng.

Thế là giải quyết được một khoản chi phí, khoản nầy sẽ được kê vào bút toán mà chàng đệ lên thượng cấp của chàng một tính ba, mà một hai ba ǵ, cũng vào túi chàng cả chớ không vào két của vũ trường.

Đêm nay chàng uống rượu đây, chớ không uống nước trà nữa.

-     Cưng ơi, nhớ cưng lắm đó nghen !

Thu Mai cười rất xinh với anh chàng lấy hai chục tíc-kê nầy, định bụng hẳn anh ta ghiền mồ hôi của nàng rồi.

-     À, em nhỏ, mấy đêm rồi, anh nằm chiêm bao luôn nên đêm nay quyết bắt cóc em nhỏ luôn đây.

-     Khéo bày đặt cho tốn tiền, chủ nó ăn uổng quá. Bữa nào cần, nói em biết, em ở nhà đi chơi với anh có phải thú hơn không.

Thu Mai định đi lần, dọ khéo coi thằng nầy làm nghề ǵ, có xu nào hay không, bằng vào chiếc xe của nó mà nó sẽ dùng để đưa nàng đi chơi. Với lại nó như vậy, tức là nhảy ra ngoài hàng rào quyền lợi đứng về phe của khách, tức là cảm t́nh với chàng ghê lắm rồi.

-     Vậy à? Càng hay. Nhưng hơi bất tiện.

-     Sợ bà xă hả ?

-     Không, anh vừa bán xe.

-     Th́ mua chiếc khác. Anh bán để lấy xe hơi mới hả ?

-     Ừ.

-     Hoan hô.

-     Nhưng lại gặp trở ngại.

-     Trở ngại nào?

-     Hết tiền.

-     Thôi đi bồ, không ai tin đâu mà làm bộ.

-     Nói thiệt ấy chớ. Nhưng nếu em hợp tác để “mần ăn” với anh th́ anh lấy xe được ngay mà c̣n tặng em một trăm ngàn, tiền mặt chớ không phải ngân phiếu không bảo chứng đâu nhé.

-     Rồi. Nhưng mần cái ǵ? Em không dám váy tai thiên hạ đâu nhé.

-     Làm ǵ có chuyện lưu manh ấy. Ta mần ăn lương thiện mà.

-     Ô KÊ vậy.

-     Nè, anh hỏi em phải trả lời cho chơn thật, nói láo một tiếng là đứt cặp gị, hết mong nhảy nhót nữa đa nhé.

Thu Mai hơi sợ. Nàng đă hồ nghi anh chàng nầy không phải là một người khách chơi thường. Nàng nh́n Định mà hồi hộp trong im lặng, và Định nh́n thẳng vào mắt nàng mà hỏi:

-     Cái thằng nó bắt em chụp h́nh mấy tháng trước nó có trở lại không?

Thu Mai chết lặng đi, mồ hôi lạnh toát ra dầm dề.

Nhưng không phải tay vừa, nàng cố trấn tỉnh, rồi cười gịn lên mà hỏi lại:

-     Bộ anh cũng muốn tái bản cái tṛ ấy hả? Lần nầy th́ em đ̣i tiền đa. Ông ǵ mặc kệ, cũng không sợ.

Định nghiêm sắc mặt, cố làm ra đanh thép và nói:

-     Không có vấn đề ấy. Anh cần truy nă thằng đó, chỉ có thế thôi.

Thu Mai nghe nhẹ nhơm cả người. Nhưng nàng rất ngạc nhiên mà nói :

-     Anh nói khó tin. Nó đă chết rồi, anh không thể không hay biết, nếu quả thật anh là người có quyền truy nă nó.

Định bối rối nhưng cũng rán căi bướng :

-     Không, nó chưa chết. Cái xác mang thẻ căn cước của nó là xác người khác.

-     Té ra nó giả chớ không phải thứ chánh hiệu.

-     Ừ. Nó là một tên gián điệp lợi hại.

-     Trời, vậy th́ chết em rồi. Nó có một bức ảnh ấy.

-     Em đừng lo, anh sẽ bảo vệ em. Vậy nó trở lại đây mấy lần?

-     Chỉ có một lần thôi, đêm sau. Nó đưa em đi chơi, nhờ vậy mà em biết tên họ của nó. Hai ngày sau, đọc báo em thấy tin nó lái xe díp bị xe GMC đụng chết trên xa lộ. Nhờ tên họ kỳ cục của nó nên em mới biết chắc là nó, không thể có người thứ nh́ nào trùng tên họ và tuổi tác với nó được.

-     Tên họ ǵ?

-     Tên họ kỳ lắm. Họ Nghê, lót chữ Hựu, tên là Thang, Nghê Hựu Thang, người Ninh Thuận.

Định làm bộ thạo :

-     Đúng là cái tên họ thật của nó, nhưng xác là xác của người khác.

-     Khổ quá, năm nay em xui xẻo gặp toàn chuyện ông vật bà hại không mà thôi. Hèn chi mà thằng cha thầy bói trên đường Chi Lăng nó dặn em coi chừng cái tháng giêng là tháng mà em bị bắt ép chụp h́nh với lại tháng tư là tháng nầy đây, không biết rồi anh sẽ làm ǵ em.

-     Chẳng những anh không làm ǵ em, anh lại c̣n tặng tiền em nữa, thật mà.

Thu Mai đă hoàn hồn, vui vẻ trở lại và hỏi :

-     Ờ, té ra hai chục tíc-kê là để bàn chuyện mần ăn. Em cứ ngỡ em được một ông nhà giàu chiếu cố?

-     Chiếu cố sao được. Anh đă uống giấy súc với lại rượu chát đâu nào?

Định nhắc lại cái bùa yêu mà chàng đă mách Thu Mai, khiến Thu Mai cười muốn sặc hôm nọ, và hai người lại cười x̣a với nhau.

Tuy vậy Thu Mai vẫn chưa hết lo và hỏi :

-     Mần ăn thật chớ.

-     Cố nhiên.

Định rất may mắn. Nếu Nghê Hựu Thang không chết, hắn đă khai thác bức ảnh rồi th́ chàng khó mà mần ăn một lần nữa, bởi đồng tiền là núm ruột, ai lại không tiếc, họ mà liều th́ ḿnh mệt.

-     Em chưa đoán được. Mần ăn nghề ǵ mà lại cần em. Hay anh định mở ṣng sờ-nách-bar?

-     Không. Ráng nghe đây và ráng mà hiểu t́nh thế nguy hiểm của em. Em là kẻ thứ nh́ có bức ảnh ấy. Kẻ thứ nhứt là ai th́ em đă đoán biết rồi, không kể thằng Thang nó đă chết.

Thu Mai lại tái mặt. Son phấn không che giấu nổi màu da mặt mất hết máu th́nh ĺnh của nàng bên trong, Định tấn công :

-     Em nên biết thêm là cái ông chụp h́nh con heo với em là một nghị sĩ ở phe đối lập. Ông ấy có con gái sắp gả lấy chồng, rất sợ tai tiếng. Người ta cần bức ảnh đó để bịt mồm ông ấy lại. Người thứ nh́ có món quà đó là kẻ nguy hiểm v́ bức thứ nhứt sẽ bớt quyền lực đi.

Em có thấy là mạng em như cái chuông treo bằng sợi chỉ mành hay không?

Thu Mai suưt ngă gục trên bàn. Nàng gượng gạo rồi ngồi dựa ngửa lên lưng ghế để thở.

Định vô đề chính ngay :

-     Giờ em giao bức ảnh ấy cho anh là em hết gánh nặng. Anh hứa danh dự sẽ tặng em một trăm ngàn.

Thu Mai cố ngồi ngay ngắn trở lại và nói giọng thểu năo:

-     Anh gọi rượu mạnh cho em để em lên tinh thần, không thôi em xỉu ngay bây giờ.

Rượu giúp cho lên tinh thần thật đó, không biết nó lên rồi ở cái mức cao ấy có lâu bền hay chăng, h́nh như là không lâu, nhưng quả nó có lâu thật. Thế nên con người bại trận suưt ngất đi ấy lại biến ra một đồng minh đ̣i hỏi đồng quyền.

Thu Mai cười rất gịn rồi nói :

-     Nếu để làm tiền ông nghị Mân th́ chính em đây cũng biết làm, đâu có phải mượn tay anh.

-     Ha... ha... ha. Em tưởng như vậy à? Nhưng em sẽ bị ṃ tôm trước khi lợi dụng bức ảnh đó. Anh nói đó là bức ảnh phá đám, nó làm giảm uy lực của bức ảnh thứ nhứt nhiều lắm. Anh mà tố cáo em có bức ảnh th́ em hui nhị t́ tức khắc.

Rất thông minh, Thu Mai biết ḿnh đă bị bại trận. Nàng cười rất gịn để che giấu căm hận rồi hỏi :

-     Nhưng một trăm ngàn anh hứa, lấy ǵ bảo đảm?

-     À, có điều kiện đấy nhé, chớ không phải thưởng không đâu.

-     Điều kiện ǵ?

-     Anh cần sự hợp tác thường xuyên của em, mỗi lần hợp tác em sẽ có tiền c̣m.

-     Ô KÊ.

-     Vậy anh sẽ viết cho em một ngân phiếu không tiền bảo chứng đề ngày trước mười lăm hôm.

-     Thôi đi tía nội. Ban đầu hứa tiền mặt, chưa chi đă sai lời rồi. Bộ em dốt sao mà không biết rằng kẻ nhận séc ấy cũng ở tù như kẻ viết séc.

-     Nhưng anh đâu có muốn ở tù, th́ anh phải dàn xếp cho êm chớ.

Thu Mai chỉ làm thinh. Nàng biết rằng anh chàng nầy đang túng th́ có cho hắn đi tàu bay, tàu ngầm, hắn cũng chẳng có tiền mà “chi”. Hơn thế, nàng đă thua trận rồi th́ đành phải chịu chớ biết sao giờ.

Định móc bóp ra, xem lại coi tập séc của thằng cha Nguyễn Văn Chấp nào đó mà chàng t́nh cờ bắt được trên băng tắc-xi hôm kia, nhưng chưa kịp t́m trả lại cho chủ nó, có c̣n trong ấy hay không.

May quá! Tập séc ốm nhom v́ c̣n có ba tờ nầy, được xếp đôi lại, đang nằm giữa thẻ căn cước của chàng và mớ giấy tờ lặt vặt khác, Chàng rút tập ngân phiếu đó ra, lấy viết, viết liền, vừa viết vừa nói :

-     Anh không muốn ṭ ṃ về tên thật của em th́ để “Au porteur” nhé?

-     Cũng được. Nhưng mấy thằng ngồi gần đây nó ḍm anh ḱa.

-     Càng hay. Nhứt là càng nên để chúng nó thấy anh trao séc cho em. Chúng nó phải tưởng rằng anh là một thằng mê gái mới được, và nhứt là một thằng ngốc.

V́ tối nên Định viết gần như viết ṃ. Xong chàng xé tờ ngân phiếu trao cho Thu Mai và nói :

-     Vậy là vui vẻ cả làng.

-     Em cầm bằng như đánh bạc. Loại séc nầy không ăn nhằm ǵ hết.

-     Bậy. Anh đang có chỗ làm. Đang cần chỗ làm để sống, chớ có phải là một thương gia sắp vỡ nợ đâu mà liều. Suy gẫm xem có đúng hay không? Nè, thằng quản lư nó nói hết đêm nay là hai chục tíc-kê, vậy là em đi được rồi đó. Ta đi thôi nhé?

-     Đi đâu?

-     Ai biết. Đi tới chỗ nào mà em cất h́nh chớ c̣n đi đâu bây giờ. À, có chồng hay không? Nếu có, anh ngồi đây, anh đợi em.

-     Ừ, anh đợi em là hay nhứt.

-     Nhưng có chồng hay không cái đă nào?

-     Không.

-     Như vậy anh đi với em chắc ăn hơn. Ngồi đây sẽ sốt ruột chết đi thôi. Em có thể dại dột trốn luôn, anh sẽ mất công đi lùng. Em trốn trong hang anh cũng moi ra được, nhưng mất công lắm.

-     Anh có súng lục không? Thu Mai cười hỏi.

-     Để chi?

-     Coi chừng em dụ khị anh vào sào huyệt du đăng th́ anh ăn đấm mệt lắm đa nhé.

Cả hai đều đứng dậy một lượt và Thu Mai đă vững dạ khi thấy không có vụ tính tiền. Nàng nghĩ thầm : “Thằng nầy chắc chắn là thứ thiệt chính hiệu con nai nên mới đi ngang xương được như vầy. Thôi, tại ḿnh gặp năm vận tháng hạn th́ phải chịu biết sao. Vả nó có thể giữ lời hứa th́ cũng đỡ khổ!”

Giây lát sau, xe ngừng lại trước ngơ hẻm đ́nh Tân Kiểng, nhưng Thu Mai dẫn Định đi rất xa, quanh quẹo không biết mấy mươi lần, chàng cố nhớ, nhưng chịu là không thể t́m lại được nhà riêng, nếu muốn t́m. Mà ngay bây giờ, nếu cần phải chạy tháo lui trước một cuộc tấn công nào, chàng cũng chẳng biết đường đâu mà chạy.

Thoạt tiên Định có hơi lo, nhưng rồi chàng không sợ nữa. Thu Mai đâu có làm nghề dụ khách về cho em út mần thịt. C̣n có oán hận th́ nàng cũng đâu có kịp chuẩn bị.

Chàng chỉ buồn cười mà thấy nàng tiên sang trọng vào bực nhứt đô thành ở lối ăn mặc, ở tướng mạo, lại sống trong một xóm như thế nầy, v́ họ vừa qua mấy đoạn hẻm nhà cửa rất là lụp xụp.

Cái khoản “ở” có lẽ là khoản tiền thấp nhứt của những nàng nầy, thấp hơn cả khoản ăn quà vặt, khoản gọt móng tay nữa, v́ họ rất là không cần cái nơi mà họ chỉ sống qua trong đó có mấy tiếng đồng hồ trong một ngày hăm bốn tiếng. Khuya về, họ lăn đùng ra mà ngủ cho tới mười giờ sáng hôm sau.

Ăn xong bữa trưa, họ lại ngủ trưa cho tới xế. Xế họ lại đi hiệu may, mua sắm nầy nọ, hoặc làm tóc vân vân... th́ cái nhà thật là một thứ ǵ rất là không đáng kể.

Nhưng rốt cuộc họ cũng tới nơi.

Th́ ra, Thu Mai ở nằm về phía đường Nguyễn Trăi. Có lẽ đại lộ Trần Hưng Đạo dễ t́m xe hơn, nên nàng phải đi về bằng ngă ấy.

Nàng bấm chuông, và họ đợi giây lát th́ cửa mở ra, nhưng đèn buồng ngoài không được thắp lên. Chắc đă có lịnh như vậy cho người nhà, v́ buồng ngoài tối th́ kẻ qua ngơ và người ở những căn nhà đối diện không thấy được nàng về một ḿnh hay về với ai.

Bóng đèn chong ở buồng trong yếu lắm chỉ soi lờ mờ buồng ngoài thôi. Thêm vào đó một bức màn may bằng vải thật dày, buông xuống sau hai cánh cửa th́ có mở cửa người ngoài cũng chẳng thấy được thứ ánh sáng yếu ớt trong xa.

Người mở cửa là một chị đàn bà trạc bốn mươi. Chị ta không ngạc nhiên trước sự có mặt của chàng và toan trở gót đi ngay, nhưng Thu Mai hỏi:

-     Em ngủ sớm hay không?

-     Dạ, cô đi rồi th́ em ngủ liền.

Th́ ra tiên nga có con, không biết mấy đứa, bao nhiêu tuổi và không biết da nó màu ǵ.

Định không phải là thi sĩ, nhưng dầu sao chàng cũng vỡ mộng phần rào. Cũng may là chàng chưa hề có dịp nghe các nàng tiên ấy văng tục.

Thu Mai đóng cửa lại liền và mở đèn lên. À, th́ ra nhà không có buồng tiếp khách và đây là buồng ngủ có lẽ là của tiên nga v́ giường, nệm, chăn, gối đẹp lắm, với lại không có ai nằm trên giường cả.

Buồng trong là buồng ngủ của con cái tiên nga chắc là được đóng lại bằng một cánh cửa ba nô giả, kín mít nhưng đơn sơ, ghép bằng ba tấm ván đứng, kẽ ván được lắp lại bằng lách.

Cửa lại có móc bên ngoài và Thu Mai đi móc cửa lại trước hết.

Nàng chỉ một chiếc ghế bành khá đẹp và Định lặng lẽ ngồi lên đó.

Buồng nầy chỉ có một tủ kiếng rộng để máng lu bù áo của chủ nhà trong đó và Định tự hỏi Thu Mai cất tiền, cất ảnh ở đâu…

Nhưng không có ǵ bí mật hết, Thu Mai ngồi trên mép giường với tay lên mở hộc tủ của chiếc tủ thấp đầu giường mà trên đó đặt một cây đèn xinh xắn, kéo cái hộc tủ không khóa ra, lấy một bao thơ thật to và thật dày cộm, rồi lật từng bức ảnh trong đó để t́m.

-     Cho xem với. Định xin.

-     Thôi đi

-     Không cho xem ảnh, th́ cho xem thứ thiệt nhé?

-     Dịch vật.

Nàng đă t́m được bức ảnh ấy rồi. Nàng bịt tất cả lại, chỉ chừa cái mặt của nàng ra thôi, dí ảnh dưới mũi Định và nói :

-     Em mong anh lịch sự mà đừng xem trọn bức ảnh tại đây.

-     Được, anh biết lịch sự.

Chàng móc bóp ra cất ảnh vào đó, nhờ bóp lớn nên bức ảnh khổ Carte-postale nầy vẫn tạm nằm được giữa hai túi của chiếc bóp. Chàng cho bóp vào túi quần sau rồi cười hỏi :

-     Anh ở lại nhé?

-     Không. Việc chính em đă nhượng bộ rồi th́ anh không có quyền đ̣i hỏi ǵ nữa cả.

-     Có chớ, anh đă lấy hai chục tíc-kê th́ anh có quyền giữ em cho tới giờ vũ trường đóng cửa.

-     Ừ, nhưng chỉ giữ thôi. Nhưng để làm ǵ? Để cho hai đứa cùng ngáp à? Thật là vô lư.

Định làm một cử chỉ nó nhắc chàng một chuyện xưa, chuyện xảy ra thuở chàng c̣n ấu thơ và buồn cười vô cùng.

Thuở chàng c̣n bé, một hôm rất thèm cà rem mà trong túi không có xu, chàng cứ mua đại rồi co gị tẩu thoát. Nhưng cuộc cướp giựt ấy lại diễn trước nhà chàng lên chú chệt bán cà rem chú ta biết chàng, và những lần sau chú ta nhứt định không chịu múc cà rem cho chàng nữa.

Thành thử lần nào chàng cũng phải đưa năm cắc bạc ra trước mới được chú ấy phục dịch.

Cử chỉ của Định bây giờ là tḥ tay vào túi sơ mi để lấy ra tờ giấy năm trăm cuối cùng của chàng mà với Lan, chàng cũng không chịu xài, v́ đây là số tiền hộ thân, đề pḥng bất trắc, có mắc dịch mắc gió th́nh ĺnh cũng có tiền để mua thuốc.

Chàng với tới, đặt nhẹ tờ giấy bạc lên nệm rồi hỏi :

-     Bộ em tưởng anh loại cọp đói hay sao chớ ? Chi ṣng phẳng mà!

Thu Mai mỉm cười, đứng lên, tát vào má chàng một cái rồi nói :

-     Tiện thiếp bắt đầu tín nhiệm tướng quân phần nào rồi đó. Vậy nhắm mắt lại cho tiện thiếp thay y phục bực bội lắm rồi.

*

*       *

Định đi tới đầu ngơ trổ ra đường Nguyễn Trăi th́ day lại ngắm nghía để định vị trí hầu t́m lại nhà của Thu Mai, khi nào cần.

Rồi một chiếc xích lô máy chạy trờ tới, chàng bắt lại để đi về nhà. Chàng đă làm mặt xấu xin lại của Thu Mai năm chục bạc, để đi xe và sáng ra uống cà phê, rồi hăy xoay xở kiếm chút đỉnh tiêu xài đỡ vài ngày.

Đây là lần thứ nh́ mà chàng biết thế nào là “T́nh Yêu”. Thu Mai gương mặt không kém Lan và Liên tí nào, c̣n thân ḿnh của nàng th́ chắc ăn đứt cả Liên lẫn Lan. Nhưng chàng không nghe yêu Thu Mai một gram nào cả, không phải v́ Thu Mai đă xuống thấp quá ở cái thang đạo đức đâu, mà v́ Thu Mai chỉ là cái xác không hồn.

Nếu “T́nh Yêu” chỉ đặt nền móng trên sắc đẹp, th́ bao nhiêu phụ nữ không đẹp chắc phải làm gái già tuốt hết. Nhưng không. C̣n trái lại nữa. Chính những cô không đẹp lại có chồng đàng hoàng.

Và chính v́ đàn ông cần cưới những cô không đẹp, nên những chốn ăn chơi mới đông khách, v́ họ lại cần cái khác hơn là đức hạnh của vợ họ.

Lan bây giờ th́ đẹp đấy. Nhưng mười năm sau, chàng sẽ bỏ Lan nằm nhà với lũ con của hai người, đi t́m một thứ Thu Mai của thế hệ sau. Ha... ha... ha... cuộc đời lộn xộn lắm thay, và t́nh cảm rắc rối lắm thay!

Về tới nhà, Định tắm rửa vội vàng để lo vụ ông nghị Mân.

Nh́n bức ảnh, chàng buồn cười ghê lắm. Không thể nào mà ai tưởng tượng được rằng một ông gia trưởng nghiêm trang đứng đắn thế ấy, lại lố bịch và bẩn thỉu đến thế nầy.

Ông nghị Mân chỉ đối lập để kiếm bạc cắc mà thôi, nhưng người ta thấy rằng xỉa bạc cắc ra, tốt hơn là hù ông bằng bức ảnh con heo nầy nên người ta mới hành động theo lối rẻ tiền.

Kẻ nào lên tuổi, có đi giải trí lành mạnh chớ có nên dại dột mà le với em út cho chúng biết căn cơ gốc ngọn của ḿnh mà có khi phải mắc vào một cái bẫy gỡ không ra như thế nầy.

Ông Mân không dại dột, nhưng ông bất cẩn. Là khách thường xuyên của vũ trường, ông không thể giấu măi căn cước của ông, mà như thế, ông chẳng nên rớ tới vũ nữ, nhứt là trong những điều kiện khả nghi: một căn pḥng đẹp quá sức, sáng đèn, là không có vẻ là nhà ở.

Đă quen thức khuya rồi, Định lấy giấy ra viết thơ ngay.

Sài G̣n, ngày... tháng... năm...

Kính thưa ông,

Tôi rất xấu hổ mà kính gởi đến ông bức thơ xin tiền nầy. Ông tin hay không, tôi cũng đành chịu, chớ biết sao giờ, nhưng quả thật tôi không phải là một tay làm săng-ta, nên tôi nghe khó chịu lắm mà phải hành động như vầy.

Nhưng tôi đang ở vào một thế cần tiền ghê lắm, không có số tiền ấy, gia đ́nh tôi sẽ nguy mất.

Thưa ông, do một t́nh cờ hết sức bất ngờ một bức ảnh của ông đă lọt vào tay tôi. Bức ảnh nầy, ông bị chụp lén trong lúc ông cụp lạc với người vũ nữ hiệu là Thu Mai của vũ trường Tonkiti, đó là bức ảnh thứ nh́, c̣n bức thứ nhứt th́ ai đang nắm chắc ông biết rồi.

Nhưng ông chớ lo. Không có bức thứ ba đâu.

Ông sắp gả cô trưởng nữ của ông lấy chồng, mà suôi gia của ông là một nhà đạo đức, ông nên tự hỏi nếu chẳng may cho ông là bức ảnh kỳ cục nầy lọt dưới mắt của suôi gia th́ có phải lỡ duyên cô ấy hay chăng?

Vậy tôi xin chơn thành mang ảnh đến giao cho ông hủy bỏ tại đâu tùy ông quyết định. Ông xem coi phải đó là ảnh của ông với cô Thu Mai hay không, rồi th́ ông thưởng công tôi ba trăm ngàn đồng tiền mặt, toàn bằng giấy năm trăm (tôi không nhận séc).

Tôi không sợ ông gài bẫy bắt tôi, v́ tôi có một bản chụp lại bức ảnh đó mà người bạn thân nhứt của tôi cất giữ. Nếu ông tráo trở, bạn tôi sẽ không xin tiền ông mà chỉ mang bức ảnh ấy đến gia đ́nh thông gia của ông mà thôi.

Tôi buộc ḷng phải làm thế để tự vệ, nhưng xin thề với ông là lấy được tiền rồi, tôi đốt ảnh đó ngay.

Nếu ông nhận những điều kiện trên, xin ông đăng vào báo “Buổi Chiều” lời nhắn tin con sau đây :

Con

Nguyễn Văn Hai

Con cứ về, ba tha thứ cả mọi tội lỗi của con. Bằng như con không về, cũng cho ba gặp mặt để con giăi bày nỗi ḷng của con. Ta sẽ gặp nhau tại hiệu ăn Cheong Nam phía ngoài, ngày... hồi... giờ.

Ba

Nguyễn Văn Nớ.

“T.B. -- Tôi sắp xuất ngoại, không đợi lâu được. Kỳ cho ông 60 tiếng đồng hồ”.

Ông Mân là chủ đồn điền cao su, có văn pḥng tại bến Bạch Đằng. Định có một quyển niên giám điện thoại của sở chàng đưa cho để dễ làm việc, chàng t́m một hơi là được địa chỉ ông ta, và đề phong b́ theo địa chỉ ấy.

Xong chàng vặn đồng hồ đánh thức chàng dậy thật sớm hầu đi bỏ phong thơ nầy vào thùng thơ ở góc đường đằng kia cho người lấy thơ họ lấy vào chuyến mở thùng thứ nhứt trong ngày, cho thơ khỏi trễ nải.

Xong chàng tắt đèn đi ngủ.

*

*       *

Ông nghị Mân vừa bán được cho hăng Alcan mấy ngàn tấn mủ khô với một giá rất cao, nên ông thích chí vô cùng.

Sáng hôm nay ông vô sở thật sớm để gởi người thơ kư riêng của ông chạy t́m mua ngay cho ông một cái bông xe Falcon để ông tặng rể ông.

Đó là một viên kỹ sư canh nông trẻ tuổi, rất ngoan, con nhà có đức mà ông quư vô cùng. Chỉ c̣n hai tháng nữa là cử hành hôn lễ, bên suôi ông không giàu nên ông định giúp rể ông, mà cử chỉ giúp đỡ đầu tiên là cho nó một chiếc xe cho nó phương tiện xê dịch coi cho được.

Người thơ kư riêng nầy vào buồng giấy của ông Mân để nhận lịnh và luôn tiện mang thơ từ vào. Hắn đi rồi, ông Mân không có việc ǵ làm nên xem thơ tín ngay.

Một giấy báo giá cao su hằng bữa của hăng Alcan, một bức thơ của B́nh Dương ái hữu hội, một giấy thúc thuế, và một bức thơ lạ.

Ông xem bức thơ lạ ấy sau rốt hết, và mồ hôi nhỏ giọt, mặc dầu buồng giấy của ông có gắn máy lạnh.

Ông đă bị hù rồi, ông đầu hàng nên êm chuyện. Mà cái vụ hù ấy xảy ra trước khi ông làm suôi. Người hù chỉ hăm dọa công bố bức ảnh, nhưng mặt khác họ lại chủ trương lành mạnh xây dựng th́ không hiểu họ làm sao mà dám công bố ra cho khỏi sợ xốn mắt dân chúng, khỏi mang tiếng phổ biến ảnh khiêu dâm.

Ông đầu hàng là v́ ông sợ họ hại ông bằng cách khác mà thôi.

Chi như cái tên vô danh tiểu tốt nầy th́ đáng khiếp thật. Nó không nói chuyện công bố công biếc ǵ hết, mà chỉ nhắm vào cái chỗ yếu nhứt của ông là gia đ́nh của chú rể chưa cưới con gái ông.

Thật là nguy! Ông Mân tự thề rằng từ đây ông mà có đi giải trí lành mạnh, ông sẽ trá h́nh làm ông Ba Tàu th́ yên tâm nhứt. Có đi nhảy, ông vui vài tiếng đồng hồ rồi về, lạy các bà vũ nữ ba bốn chục lạy, không hề dám bắt bồ với các bả nữa, cho dầu chỉ một đêm thôi v́ cái bản mặt của ông không c̣n em nào mà không biết.

Nhưng cái tai nạn bây giờ, tính sao cái đă? Ba trăm ngàn đối với ông không bao nhiêu, nhưng thằng khốn kiếp nầy lại cho ông biết nó c̣n một bản “chụp lại”. Nếu nó lưu manh ông sẽ bị làm tiền măi măi.

Ông Mân định đi t́m kẻ hù ông để bắt đền. Từ ngày ông đầu hàng, ông rất mực thiện cảm của họ. Ông sẽ bắt đền họ cái chỗ họ bất cẩn, để lọt một bức ảnh vào tay người khác. Họ là người biết tự trọng th́ không thể họ cho em út làm tiền ông, họ chỉ bất cẩn thôi.

Để khỏi mang tiếng, họ sẽ mần thịt thằng nầy.

Đó là một mẹo tự vệ rất hữu lư và rất tài t́nh, nhưng rốt cuộc ông Mân vẫn không dám thi hành mẹo ấy. Ông sợ thằng ấy cố lỳ chịu chết để trả thù và bạn nó sẽ làm đúng theo lời dặn của nó th́ chết chớ chẳng chơi.

Ông thở dài, nhẫn nại chịu số phận, lấy giấy ra sao lại lời nhắn tin, rồi đích thân ông mang đến nhà báo “Buổi chiều”.

Xong, ông ghé ngân hàng để rút đủ ba trăm ngàn đồng toàn giấy lớn.

Báo tên là “Buổi Chiều” mà lại đề ngày buổi sáng hôm sau, nhưng vẫn ra buổi chều hôm nay, mới là kỳ cục. Ngày giờ hẹn là l l giờ trưa mai. Nhưng sợ sáng mai hoặc chiều nay bị kẹt cái ǵ, không đi lấy tiền được th́ khổ với kẻ vô h́nh.

Đêm nay, ông lại sẽ khổ với bà. Không dám cất tiền tại sở, ông chỉ c̣n mang số bạc khá lớn ấy về nhà. Nhưng bà xă sẽ hạch sách th́ biết ăn làm sao nói làm sao. Thật là ham vui một buổi chịu sầu không biết mấy năm mà nói.

Được, lát nữa về nhà, ông sẽ vứt cặp da lên bàn viết như là cặp chỉ đựng giấy. Rồi ông sẽ lừa thế cất cặp vào tủ sách, tủ nầy có khóa. Tôi tớ ông chắc không dè trong ấy có bạc đâu mà phải lo lắm. C̣n đêm nay, th́ ông nhứt định nằm nhà.

 

*

*       *

Ông Mân gọi rượu khai vị rồi ngồi đó đọc một tờ báo Pháp phát hành vào buổi trưa.

Ông ngồi đưa lưng ra đường Hai Bà Trưng, tức đưa mắt ra cửa pḥng ăn, và ông đang trải tờ báo lên mặt bàn, tránh che cái mặt ông để kẻ ấy có vào là thấy được ông ngay.

Hắn không có dặn ông mang dấu hiệu riêng nào th́ hẳn hắn phải biết mặt ông.

Ông chỉ phải đợi có năm phút thôi. Có lẽ hắn ŕnh ở đâu bên nhà đèn, đợi ông vô ngồi yên nơi rồi vào theo liền.

Ông thấy một thanh niên đẹp trai xăm xăm tiến về phía ông. Hắn dừng bước lại trước bàn ông, nghiêng ḿnh thi lễ và nói:

-     Tôi là Nguyễn Văn Hai.

Hôm kia, đọc xong bức thơ, ông muốn bẻ họng tên nầy ngay.

Nhưng ông đă hết giận rồi, nên b́nh tĩnh chỉ chiếc ghế trước mặt ông một cách lặng lẽ.

Thanh niên lặng lẽ ngồi xuống. Ông hỏi hắn:

-     Anh uống ǵ?

-     Dạ, cháu xin một chai COCA-COLA thôi.

-     Bồi, một COCA-COLA. À, anh có ăn cơm với tôi không?

-     Thưa ông không !

-     Vậy cho xem ảnh đi.

-     Vâng, nhưng ông nhận điều kiện chớ, nghĩa hễ đúng là ảnh của ông với lại của Thu Mai là chi tiền ngay?

-     Nhận.

-     Và ông biết rằng tôi c̣n một bức chụp lại, do bạn tôi cất?

-     Biết. Tôi lương thiện.

Định không sợ sệt ǵ cả, tḥ tay rút bóp và đặt úp bức ảnh trước mặt ông nghị Mân, trên tờ báo mà ông trải ra trên bàn.

Ông Mân dở hé ảnh lên xem như là một con bạc xem lá bài cào thứ ba. Ông hồi hộp lâu lắm mới dựng đứng bức ảnh và rụng rời. Thật là không chối căi ǵ được.

Ông cười, sau mấy mươi giây choáng váng rồi hỏi :

-     Anh là nhiếp ảnh viên?

-     Thưa không. Chắc ông cũng đoán biết rằng một tay nhiếp ảnh viên mà làm xong công việc ấy rồi th́ bị tịch thu máy ảnh liền, hay ít lắm cũng bị tịch thu cuốn phim. Không ai được ảnh cả, trừ người tổ chức.

-     Anh ở trong ban tổ chức?

-     Dạ, cháu c̣n trẻ con, đâu được cái danh đó.

-     Trẻ con mà đă thạo làm săng-ta rồi. Khá lắm đấy. Nếu anh làm tài tử, tôi khuyên anh nên giải nghệ ngay, sau vụ nầy. Nguy hiểm lắm.

-     Dạ, cháu xin vâng lịnh ông.

-     Để tôi đưa tiền cho và tôi ṣng phẳng với anh, anh nên đốt bức ảnh kia đi nhé.

-     Dạ.

-     Anh nên biết rằng tôi đă bắt bồ với kẻ hù tôi rồi, và tôi có thể mần thịt anh. Đừng có lộn xộn nữa đa nhé.

-     Dạ, cháu đâu dám.

Ông Mân mở cặp ra, lấy tiền vứt lên bàn: sáu gói tất cả, mỗi gói mười ghim.

Định rất bối rối v́ chàng không có ǵ để đựng liền cả. Ông Mân bảo hắn lấy tờ nhựt tŕnh của ông mà gói lại. Chàng mừng rỡ và hối hận quá, mắc cỡ đối với con người tốt bụng như vậy. Những lời khuyên răn của ông ta, không phải là lời lẽ của kẻ đă cho lính ŕnh đâu đó.

Chàng gói xong, đứng lên nghiêng ḿnh thi lễ thật sâu, rồi đi ngay.

Định không ăn cơm trưa, chàng sợ mất tiền. Chàng nhịn đói đợi giờ các ngân hàng mở cửa để gởi số bạc nầy vào đó tạm vài bữa, và măi đến lúc mở cửa vào nhà, tim chàng mới thôi đập mau, v́ chàng cứ sợ lính thộp cổ dọc đường.

Bỏ ăn trưa, người con trai mạnh khỏe nầy vẫn không nghe đói. Chàng mừng quá hóa no, không phải mừng v́ được tiền, mà được Lan.

Vâng, bao hoạt động, thủ đoạn, liều lĩnh của chàng hổm nay là “v́” Lan, “cho” Lan để được  “với” Lan, Lan không có đ̣i hỏi ǵ cả, nhưng không muốn Lan có một người bồ quá nghèo.

Định lại quên đói v́ bận băn khoăn về lời hứa với Thu Mai. Chàng có thể nuốt lời mà Thu Mai không dám làm ǵ chàng cả. Nhưng chàng chưa hẳn là một tên lưu manh chánh hiệu nên cứ nghe khó chịu trước ư nghĩ bội ước.

Rốt cuộc, chàng quyết định ăn gian phân nửa, chỉ biếu Thu Mai năm mươi ngàn thôi.

Định loay hoay với những ư nghĩ ấy măi và xem lại đồng hồ th́ đă hai giờ mười lăm rồi.

Chàng đi tắm rửa, thay y phục, phân tiền ra làm hai gói, gói lớn đựng hai trăm bốn chục ngàn, sẽ gởi ở chương mục tiết kiệm của Việt Nam Ngân Hàng, gói nhỏ đựng hơn bốn chục ngàn, chàng để ở nhà, dưới nệm, gói mười ngàn nhét ở túi quần bên trái c̣n mười ngàn nữa cũng nhét vào túi quần, nhưng bên phải.

Rồi chàng ra khỏi nhà, bắt tắc-xi, dông tuốt xuống đại lộ Nguyễn Huệ.

Khi gởi xong số bạc là hai trăm tư, Định mới an ḷng và đi ăn đỡ một tô ḿ, uống một chai băm-ba.

Giờ th́ chàng đă tươi tỉnh hẳn rồi, nên lại bắt tắc-xi để vô Nguyễn Trăi. May quá, Thu Mai có ở nhà, đang giỡn với con, một đứa gái lên bốn.

Thấy mặt tên ăn cướp ảnh, Thu Mai nửa mừng nửa lo, không biết hắn tới để sanh chuyện ǵ nữa hay để thực hiện lời hứa.

Không muốn “bị” đón tiếp bằng bộ mặt đưa ma, Định nói mau:

-     Có lúi cho em đây.

Tức th́ sắc diện Thu Mai tươi như hoa. Nàng bảo con vào chơi ở trong buồng rồi hỏi:

-     Sao lẹ dữ vậy, người quân tử?

-     Hễ giỏi chạy th́ nó lẹ chớ sao. Nhưng không được như ư.

Thu Mai hơi lo, hỏi :

-     Nghĩa là làm sao?

-     Anh đ̣i ba trăm, nó chỉ đưa một.

-     Mà anh cũng nhận.

-     Ừ.

-     Chúa ngục.

Người đẹp đă muốn xổ nho rồi đó.

-     Không, anh không dại đâu. Tại nó liều.

-     Nó liều làm sao?

-     Nó nói tiên tổ các nhà báo cũng không dám đăng bức ảnh đó th́ làm sao ḿnh công bố ra được, như vậy nó đấm thèm sợ ḿnh.

-     Anh ngu lắm đa nghen. Chớ phải để cho em làm th́ ăn chắc.

-     Em lấy lẽ ǵ để nói cho nó sợ?

-     Biết đâu, tùy cơ ứng biến chớ.

-     Thôi đi bà nội, mổ cũng có sạn đầu chớ không vừa ǵ đâu. Nhưng rủi gặp một thằng liều th́ vô phương cạy gỡ. Nó nói, xấu vài ngày chớ chẳng xấu hoài mà lo, đ̣i nhiều quá, nó lầm lỳ cho khỏi tốn đồng xu nào hết.

Em nè, anh đến đây là để giữ lời hứa với em, chớ anh trốn mất, em cũng chẳng biết đâu mà t́m. Nhưng vậy em tính sao? Em lấy hết, anh cũng phải đưa, nhưng em nỡ nào?

-     Em tới bốn đứa con.

-     C̣n anh th́ sắp có vợ.

-     Chớ anh muốn chận bao nhiêu?

-     Công b́nh là hơn. Cả hai đứa đều có công như nhau th́ mỗi đứa phân nửa vậy.

Thu Mai xụ mặt vùng vằng:

-     Thật là xui xẻo, phải xổ bông lông mới được.

-     Khỉ khô! Phong long, chớ bông lông là cái quái ǵ.

-     Thôi đi, lăng xẹt, nói chuyện tiền đây không nói để nói chữ nho.

Người đẹp thật là không c̣n ǵ tiên phong đạo cốt trong đăng-xin cả. Định an ủi :

-     Bức ảnh ấy, em cất đó cho con hai đuôi nó nhắm chớ cũng chẳng đẻ ra đồng xu nào cho em. Giờ được năm chục ngàn nên em thấy là hên.

-     Thôi, đưa đây, đừng có nhiều lời.

Định móc túi ra và mắt Thu Mai sáng lên. Nhưng chỉ thấy có hai ghim rồi Định ngồi yên luôn, nàng nhảy đong đỏng lên rồi hét :

-     Sao lại có mười hè?

-     C̣n bốn chục, anh chỉ đưa với điều kiện.

-     Thằng ăn cướp ! Lại c̣n điều kiện ǵ nữa đó?

-     Là tối nay em nghỉ làm, ở nhà với anh.

-     Thôi đi !

-     Anh sẽ tới hồi tám giờ. Nếu không có tiền, em đi cũng chẳng muộn mà !

-     Nhưng đi hay không đi, không quan trọng. Cốt là có tiền. Nếu anh vác cái mặt không lại đây th́ sao?

-     Th́ em sẽ sử dụng chổi chà hay ǵ tùy em.

-     Tức chết đi thôi nè trời !

-     Ǵ mà tức?

-     Chổi chà mà làm ǵ. Em có ham đánh chổi lên đầu thằng xỏ lá nào đâu, em chỉ cần tiền thôi.

-     Đă bảo anh có thể trốn luôn kia mà! Anh tới đây là em tin cậy anh được rồi đó.

Thu Mai chỉ làm thinh. Định nói:

-     Cười một cái coi, không thôi anh quất ngựa chuối đi mất cho mà coi.

Thu Mai mỉm một nụ cười héo hon. Định hôn lên tóc nàng một cái rồi nói:

-     Má bầy trẻ c̣n đường lắm. Đă ba mươi chưa?

-     Hăm hai.

-     Hăm hai mà có con năm tuổi. Như vậy năm tới má bầy trẻ sẽ hăm mốt cho mà coi. Thôi anh đi đây. Nó hẹn chiều nay mới đưa thêm chớ đă lấy được trọn vẹn số tiền đâu. Và tối anh đến, với số tiền, và khuya anh ra đi, với một chút xíu t́nh của em.

Thu Mai vẫn c̣n xụ mặt.

Định rời cô vũ nữ nầy rồi th́ đi rảo các sa lông xe cũ. Chàng t́m một chiếc Peugoet 203 mui trần, hai chỗ ngồi, kiểu xe tuy xưa mà vẫn c̣n phong độ lại không quá hao xăng, quá cao giá.

Nhưng qua sáu sa lông rồi mà chẳng gặp chiếc nào cả, khiến chàng sốt ruột ghê lắm. Chàng nhứt định chỉ gặp Lan khi nào có xe, nhưng lại nôn nao gặp Lan, nhưng xe lại t́m không ra th́ biết làm thế nào bây giờ.

Bọn chủ sa lông họ đề nghị hễ chàng c̣m măng th́ họ kiếm ngay cho chàng đầu hôm sớm mai, nhưng chàng không dại, đưa lưng cho họ đập bằng cách ấy.

Ngày mai, chàng sẽ đi lục lạo nữa, nhưng chàng lại muốn gặp Lan ngay bây giờ. Sốt ruột quá!

Định tuy c̣n trẻ tuổi, vẫn khá kinh nghiệm. Thu Mai tuy có gương mặt và tấm thân diễm lệ như vậy, nhưng thật ra th́ chẳng ra cái mẹ ǵ hết khi ân ái với ả ta. Tuy nhiên ái t́nh thú vật vẫn giúp chàng tạm quên được “T́nh Yêu” phần nào. V́ thế mà chàng mới chận lại bốn mươi ngàn để bắt cóc Thu Mai đêm nay chớ chàng có thèm khát ǵ ả ta đâu.

Những cậu thất t́nh mà không dám tự tử, những cậu yêu mà chưa được họ đă hành động như chàng. Đó cũng là một cách mượn rượu giải khuây, cái thứ men t́nh nầy là men mục không làm họ say được, nhưng mà cũng... đỡ buồn.

Khi Định trở lại căn nhà ở hẻm Nguyễn Trăi, vừa chung vô đầu hẻm là chàng ngây người v́ chàng đụng đầu hai thiếu nữ mặc đầm, y như Lan và cũng như Lan, họ đẹp như một buổi sáng.

Nhưng mấy giây sau đó, chàng hơi buồn buồn. Thiếu nữ xóm b́nh dân mà mặc đầm đi đâu th́ có đến 99 phần trăm chắc chắn là họ đi làm sờ-nách-ba.

Một ngày kia, Lan rất có thể gia nhập vào đạo nữ binh nầy lắm. Lan mà ngày nay chàng để ở trên tất cả.

Và bao nhiêu người đẹp như Thu Mai, như Lan, như hai cô lúc nầy, bao nhiêu người đẹp loại ấy làm cho nhan sắc mất hết cả tính cách thiêng liêng của những tác phẩm đẹp tuyệt vời.

Vâng, một mỹ nhơn là một nghệ phẩm quư giá vào bực nhứt trong thiên hạ. Người ta hy sinh ngai vàng để được người đẹp, chớ có bao giờ ai dám hy sinh tài sản để được một bức tranh, một quyển sách đâu.

Nhưng người đẹp là như thế đó a! Lan chỉ mới bị hoen ố có một lần thôi, nhưng Lan cũng sẽ bẩn thỉu đúng mức cao độ vi trùng như hàng vạn người đẹp khác loại nầy.

Mà nào ngoài ai biết đâu? Gặp Thu Mai, gặp hai cô bé nầy lượn phố ban ngày, những gă con trai như chàng cứ ngẩn ngơ đuổi theo họ bằng mắt, rồi tối về nhà mơ mộng viễn vông, bởi có một số gái nầy họ thông minh quá, cố lấy cho được một bề ngoài con nhà lành, trông cứ như là nữ sinh, hoặc như là vợ một kỹ sư, hoặc như Thu Mai chẳng hạn.

Định có phải là một anh con trai mới lớn lên, hoàn toàn dốt gái đâu, vậy mà chàng vẫn cứ c̣n phải bước thêm từ vỡ mộng nầy đến vỡ mộng khác, th́ có đau cho những giấc mộng của bọn thi nhơn hay không chớ.

“Vọng mỹ nhơn hề thiên nhứt phương” th́ hay lắm. Các nàng chỉ nên mờ ảo ở đằng xa thôi, chớ nên đến gần các nàng, ḍm sát quá mà phải buồn. Chàng rất hối hận đă lao đầu vào “Lữ Đoàn Mông Đen”, cái nghề có khả năng đập tan tất cả ảo ảnh của cuộc đời, cái nghề tai hại nó chỉ cho kẻ hành nghề thấy toàn bề trái của những cái ǵ đẹp đẽ, sang cả trong xă hội : một ông gia trưởng bị nhơn t́nh cho mọc sừng, sau khi gạt vợ ở lại nước ngoài, rồi đi mua con gái để gỡ gạc, một ông gia trưởng khác làm tṛ con heo, cả hai ông đều đứng đắn, đều được người ngoài kính nể, v́ địa vị, tư cách của họ, với lại một Thu Mai trẻ như hăm hai, đẹp như minh tinh màn bạc, là mẹ của bầy con nheo nhóc, mà có lẽ bốn đứa mang bốn màu da khác nhau. Cái buồng ngủ của riêng là buồng ngủ đờ-luưt mà cứ c̣n mang những dấu vết bẩn thỉu thầm lặng mà tưởng tượng là bắt nhờm rồi th́ không biết bên trong buồng trong c̣n chứa đựng cái ǵ tồi tàn nữa hay không th́ chẳng rơ.

Cửa mở, nhưng màn buông. Một bức màn đỏ, Hồng lâu đây mà ! Người xưa không có nghiên cứu màu sắc một cách khoa học như người thời nay, nhưng họ cũng biết dùng màn nóng là màu hồng rồi. Đó là màu kích thích.

Định không gơ cửa, cứ vén màn vào đại và bắt gặp Thu Mai đang trang điểm trước bàn phấn. Đứa bé gái có lẽ là trưởng nữ của nàng bắt chước mẹ lấy bông phấn chậm lên mặt nó. Nó làm không đều tay, mà da mặt của nó màu bánh ích, thành thử trông nó giống như chú hề.

Thu Mai ngồi đưa hông ra ngoài, đă thấy chàng trong gương, nhưng chẳng buồn day ra, chẳng buồn chào hỏi ǵ cả.

Định cũng chẳng thèm nói ǵ, cứ nh́n con bé rồi nghĩ miên man, tự hỏi không biết mấy năm nữa th́ má nó sẽ bán nó, và tự hỏi có phải chăng là bà ngoại nó năm xưa nào đă bán má nó cho một chú chệt già kia?

Đă bốn con, Thu Mai vẫn chưa bị méo mó cho lắm, nên Định không phải thấy cảnh tang thương lúc người đẹp trang điểm chưa xong. Có những người đẹp mà ta không bao giờ nên ŕnh xem lúc họ trang điểm cả. Họ mà bắt quả tang đang ŕnh họ, họ cũng chẳng làm ǵ ta, nhưng ta lại phải chịu một sự trừng phạt nặng nề vô cùng là phải chứng kiến một cảnh bể dâu “trông thấy mà đau đớn ḷng”.

Ruộng dâu hóa bể thật đó chớ! Cho đến những quả núi cao ngất nơi họ cũng đă bị gió bụi thời gian làm chài xuống và muốn chảy thành suối.

Thu Mai đă xong cái việc quan trọng nhứt trong ngày, trong đời của nàng, công việc nhờ đó mà sống, công việc sơn phết bức tường sắp đổ và bắt đầu đóng rêu.

Nàng ra lịnh cho con:

-     Mai, đi vô trong chơi đi con.

À, té ra con bé tên là Mai. Chắc má nó tên thật là Nguyễn Thị Mẹt. Thế hệ của nó có phước hơn, được mang một tên cúng cơm dễ coi, khỏi phải nhờ bồ đặt giùm biệt hiệu như má nó.

Bé Mai bỏ bông phấn liền, và nhảy mấy cái là tới cánh cửa ba-nô giả, mở cửa biến mất liền. Khi cánh cửa ấy được mở ra trong mấy giây, Định nghe trong đó trẻ con đang họp chợ hay đang đánh giặc ǵ đó không rơ, có tiếng la hét, có tiếng khóc, có tiếng cười, lại có tiếng mắng chưởi thô tục của bà bếp kiêm chị vú, kiêm con sen mà chàng đă thấy mặt rồi.

Thu Mai bước theo con để móc cửa lại ở bên ngoài, bỏ tù lũ kia trong ấy. Chàng không tin rằng con bé Mai lại ngoan đến thế, vâng lời mẹ thấy mà thương. Có lẽ nó đă phải ăn hàng trăm chục trận rồi, những trận roi biến nó thành cái máy chạy trốn mỗi lần có khách mà má nó cần sự vắng mặt của nó.

Thu Mai chưa buồn mặc áo, chỉ có sú-cheng thôi. Nàng khoanh tay lại và hất mặt lên để nghinh người khách như thầm hỏi : “Có hay không, mầy nói đại ra cho tao biết để tao tính cái số phận mầy?”

Định mỉm cười hỏi đùa:

-     Cây chổi chà đâu?

Thu Mai không đáp, bước lại giường giở nệm lên và rút từ dưới ấy ra một con dao yếm. Nàng nói:

-     Không thằng xỏ lá nào mà ra khỏi nhà nầy một cách lành lặn được cả, không mang theo kỷ niệm nơi trán, cũng để lại đây một ngón tay.

Định cười hề hề:

-     Súng lục không sợ dao. Nhưng có đây bà nội ơi, đừng làm vậy, anh mất cả hứng th́ uổng đêm nay lắm.

Nói rồi Định tḥ hai tay vào túi quần, Thu Mai ngỡ chàng rút súng nên toan nhảy đến ra tay trước. May thay, chàng lẹ làng móc bạc ra từ hai túi quần, mỗi túi đựng hai chục ngàn, rồi vứt tiền lên nệm.

Định nghe một tiếng “rổn” dưới gạch, nh́n lại th́ con dao yếm nằm sát chơn tường và người đẹp cười xinh tươi như nàng tiên trong đăng-xin, bước tới chụp lấy vai chàng bằng hai tay rồi nói :

-     Té ra trên đời nầy cũng c̣n người quân tử !

-     C̣n, nhưng toàn là quân tử Tàu không mà thôi, anh đây cũng vậy. Anh giữ lời hứa với một mục đích rất không đẹp: Anh chỉ muốn chinh phục em mà thôi, chớ không có quân tử cái khỉ khô ǵ hết.

-     Và em đă bị chinh phục rồi đó.

-     Nhưng mà bà lại du côn như phu gạo, khiến kẻ si t́nh nầy mất cả nguồn thơ.

-     Em phải làm beo với lũ cọp chớ, với người quân tử th́ em vẫn là em nhỏ cần được anh hùng che chở chớ.

Thu Mai kéo thật mạnh và thật đột ngột vai của Định, thành thử chàng bị xô vào người nàng và nàng canh tài t́nh thế nào mà đưa má ra thật đúng vào cái giây mà mặt chàng chạm phải mặt nàng.

Hôn cưỡng bách người đẹp một cái, rồi Định cười nói:

-     Anh thật không dè mà một con người đi được những bước mềm và nhẹ như mây bay, lại du côn đến thế.

Thu Mai kéo bạn lại giường, hất tiền để lấy chỗ ngồi rồi nói:

-     Anh chưa biết, chớ có lần em đă đánh găy gị hai thằng phu xích lô đạp.

-     Dốc hoài.

-     Thiệt đó chớ. Chuyện chỉ mới xảy ra năm ngoái đây thôi.

-     Kể cho nghe thử coi.

-     Chẳng, năm ngoái em có chồng...

-     Có chồng? Sang nhỉ?

-     Chồng thật ấy, chớ có phải là nuôi ma-cô đâu, mà anh cho là sang. Ba thằng út bây giờ đó mà.

-     Vậy à? Thế anh ấy bây giờ ở đâu?

-     Chết rồi.

-     Chết, nghĩa là bị em khai tử đại nơi ḷng em?

-     Anh muốn hiểu sao tùy thích anh. Nhưng sao anh lại không hiểu rằng chính nó đă khai tử em nơi ḷng nó.

-     Ừ cũng có thể là như vậy. Nhưng hiện trong buồng chỉ có trẻ con thôi chớ ?

-     Không tin th́ cứ xét nhà.

-     Thôi, đủ lắm rồi, vô trong ấy điếc tai lắm. Kể tiếp đi.

-     Ờ, em có chồng. Đêm đó, anh ấy nói đi chơi tới sáng, chuyện cũng b́nh thường xảy ra, nhưng khuya lại, em về th́ chính anh ấy mở cửa.

Em đi bằng xích lô đạp. Một chiếc xích lô đạp thứ nh́ theo sau bén gót, chiếc ấy chở một ông Huê Kỳ.

Em bị lỡ bộ, bắt buộc phải trở trái làm mặt. Em làm bộ, như vừa chợt thấy chiếc xe sau và nổi xung thiên lên, em chưởi lớn :

-     Đ…m... thằng xích lô chó đẻ nầy, mầy lén lén chở Huê Kỳ theo tao đó hả? Tiên nhơn cha mầy, ông bà ông vải cha mầy, cao tằng cố tổ cha mầy.

Chính em gọi nó, trả giá hẳn hoi, chớ chú Huê Kỳ đâu biết ǵ, và chính em trả tiền xe cho khách, lần nào cũng vậy.

Bị chưởi bất ngờ, thoạt tiên nó kinh ngạc vô cùng, nhưng rồi nó cũng nổi xung thiên, chưởi lại em tan nát ông bà hết. Tuy nhiên, đàn ông không thể đấu khẩu mà thắng lại với đàn bà cho được, nên thằng xích lô chở em, nó chẳng ăn nhằm ǵ vào vụ đó, cũng xen vô binh bạn đồng nghiệp của nó trước một chuyện chướng đời.

Cả xóm đều mở cửa ra xem. Chú Huê Kỳ ngơ ngác không hiểu sao người đẹp rủ chú về nhà, lại bỗng nhiên khai chiến. Rồi thấy thiên hạ đổ xô ra đông quá, chú ta hoảng, co gị tẩu thoát.

Hai thằng nhứt định không chịu thua và thằng chở Huê Kỳ toan phân bua với cả xóm rằng, chính em gọi khách cho nó đi, em sợ quá, cần bịt mồm của nó ngay, nên nhảy tới đấm vào mũi của nó liền.

Cả hai thằng đều ráp nhau mà đánh em, em co chơn lên, rút chiếc giày ra, nện gót nhọn hoắt lên đầu chúng nó, chúng nó đau quá cũng co gị chạy, nhưng cả hai thằng đều vấp té găy gị hết cả hai.

Định cười ngất một hơi đến tức ngực, tức bụng. Chàng càng vỡ mộng thêm, sau câu chuyện ngược xuôi của người đẹp, nhưng quả thật chàng được quên “T́nh Yêu”.

Người đẹp có một ṭa thân thể rất dễ mê, có làn da mát rượi th́ Lan tạm bị đẩy lùi vào cửa buồng trong, buồng tâm trí của anh ấy, và bị bỏ tù trong đó, như lũ trẻ nheo nhóc trong kia.

Định yêu cầu :

-     Em nói chuyện tâm t́nh nghe cho mùi tí coi, anh đă thấy cô Thu Mai du đảng rồi.

-     Biết nói ǵ bây giờ. À nè, anh nói anh sắp cưới vợ hả?

-     Ừ.

-     Thật đáng tiếc. Nếu không, anh làm chồng em th́ ta sẽ có nhiều áp phe ngon lành lắm. Hay là có vợ mặc có vợ, cứ làm chồng em như thường đi.

-     Sao lại phải làm chồng em mới làm áp phe được?

-     Anh phải khai gia đ́nh tại đây anh mới có quyền.

-     Có quyền để chi?

-     Để làm áp phe chớ để chi.

-     Thôi đi bà, tôi hiểu rồi.

Không, chàng không thích hù mấy ông nhà giàu si Thu Mai, giả đ̣ đi đâu về th́nh ĺnh bắt gặp vợ ngoại t́nh. Không, công việc đó để cho lũ ma cạo chúng nó làm.

-     Em không có chuyện tâm t́nh th́ nói chuyện tâm t́nh của người khác, của bạn đồng nghiệp của em.

-     Biết nói ǵ bây giờ? À nầy có hai con bé nầy hay lắm !

-     Hoan hô.

-     Cả hai đứa đều gốc là con nghệ sĩ, một đứa là con họa sĩ trứ danh, một đứa là con một nhạc sĩ tên tuổi.

-     Hay.

-     Một đứa cứ khoe với khách nguồn gốc rạng rỡ của nó, c̣n đứa kia cố giấu ḍng họ như mèo giấu phân.

-     Con thứ nh́ là con tốt.

-     Anh nói đúng. Cáo mượn oai hùm làm ǵ. Vũ nữ th́ chỉ  cần đẹp và nhảy giỏi, c̣n có làm con vua th́ chẳng ai cần, càng khoe càng tội nghiệp vong linh người chết.

-     Té ra em cũng khá về tấm ḷng.

-     Xí, chớ bộ anh tưởng em là quỉ sứ hay sao? Con thứ nh́ dễ thương lắm, hành nghề một cách lén lút và cứ khóc lóc măi v́ đau cho số phận. Có lẽ đó là một vũ nữ độc nhứt Sài G̣n c̣n biết đau một niềm đau loại ấy. Mấy con khác chỉ đau v́ bị t́nh phụ thôi, chớ tụi nó đă dứt khoát được rồi với dĩ văng khi bước vào nghề.

Định ngủ quên luôn cho tới sáng bét tại đây, v́ chàng lười ra đi lúc mệt và v́ người đẹp níu kéo chàng lại với hy vọng mong manh chàng thích đời sống vợ chồng với nàng chăng?

Sáng ra, chàng dậy th́ ngoài kia nắng đă lên cao. Người đẹp tang thương không biết bao nhiêu, v́ nàng đă tẩy hóa trang lúc chàng vừa ngủ quên, triển lăm gương mặt xanh dờn ra và lối tóc chải rối, tầm phổng bên trong, bị sự lăn trở trong giấc ngủ biến thành một cái ổ quạ, giờ nó rối như là t́nh h́nh thế giới chớ không c̣n rối một cách nghệ thuật nữa.

Bắt buộc phải rửa mặt và chải đầu, Định miễn cưỡng đi ra sau và thấy lũ trẻ ăn xôi, ăn cháo, chàng ngán ngẩm thế sự, làm vội vàng cho xong để rồi ra đi, không bao giờ dám trở lại đây nữa cả.

*

*       *

Chiếc Peugeot ấy, Định phải trả tới bảy chục ngàn [4], hơi mắc, nhưng máy mới làm lại, tất cả các-dét cũ đều được thay, b́nh mới, mới sơn nữa th́ cũng không phải là mua hớ.

Xe lấy hồi mười một giờ là chàng muốn đi gặp bạn ngay. Nhưng nắng quá sợ Lan từ chối th́ đau không biết bao nhiêu. Chàng bứt rứt cho tới năm giờ chiều th́ quyết định ra đi. Chàng sẽ đưa Lan đi ăn cơm ở ngoại ô có cảnh đẹp, có gió mát, t́nh cảm của Lan đối với chàng sẽ khác đi.

Nhưng chàng bỗng giựt ḿnh, giờ nầy Liên c̣n ở nhà. Nhưng Liên c̣n ở nhà mặc Liên chớ, Lan đă chẳng được thả lỏng từ bao lâu nay à? Lan đă chẳng được nàng dùng làm quà biếu cho chàng à? Có thể Liên sẽ mừng rỡ lắm mà thấy chàng với Lan đă là đôi bạn thân với nhau rồi, chàng lại chững chạc, bề thế, chớ không phải như là những thằng bạn oắt con khác của Lan.

Nhưng Định nhứt định không để cho Liên biết rằng Lan và chàng đă thân nhau rồi. Cũng v́ cái tự ái đực rựa. Dầu cho chàng có chinh phục Lan khó khăn bao nhiêu đi nữa, Liên cũng cứ đinh ninh rằng chàng đă nhận quà. Không, mối t́nh giữa Lan và chàng không tội lỗi ǵ cả, nhưng phải nặc danh đối với Liên. Chàng ăn cơm xong, mới ghé nhà bạn, một căn nhà khiêm tốn, nhưng nằm tại mặt tiền đường, đường Nguyễn Thông nối dài.

May quá, Định đă lo lắng vô ích v́ sợ Lan đi vắng. Cửa mở lớn, nhà sáng đèn, và Lan đang ngồi đọc báo trên chiếc đi- văng.

Măi đến lúc chàng đóng cửa xe lại một cách oai phong, Lan nghe tiếng động mạnh mới giựt ḿnh ngước lên trông ra ngoài. Lan chưa thấy chàng, và chiếc xe lạ làm cho nàng ngạc nhiên lắm.

Khi Định xuất hiện ra nơi khung cửa th́ Lan càng kinh ngạc hơn, bởi nàng đinh ninh rằng Định chỉ là một thầy kư khiêm tốn mà thôi.

-     A, anh ! Lan reo lên, sau nhiều giây ngậm câm v́ lạ lùng. Mời anh vào !

Lan mặc sơ mi, quần ta, cả hai đều may bằng vải nhơn tạo màu ngà, nặng ḿnh và dịu như toile-de-lin, và nhờ thế mà nàng xác nhận với Định rằng eo nàng đẹp thật, nhớ những lần nàng mặc đầm, Định có thể ngỡ rằng nàng ăn gian ở điểm nào, mặc dầu lần gặp sau rốt chiếc camisole của Lan cũng rất thành thật.

Định chỉ bước tới một bước thôi, rồi hỏi:

-     Lan có bận ǵ không?

-     Dạ không.

-     Có hẹn không?

-     Dạ cũng không.

-     Đi chơi được chớ?

-     Rất hoan nghinh.

-     Vậy mời Lan đi uống nước.

-     Nhưng anh ngồi chớ, Lan c̣n phải thay áo.

-     Không anh không ngồi để cho Lan ngại, không dám trang điểm lâu lắc. Anh thích Lan đơn sơ.

-     Đồng ư. Nhưng ít lắm cũng phải tốn năm phút.

-     Không, hai phút thôi.

-     Cái anh nầy ! Nóng như Trương Phi! À, anh thích em mặc ǵ ?

-     Em mặc ǵ cũng đẹp tuốt hết.

Nhà nầy không có trẻ con, nhưng cũng có một bà già, Định thoáng thấy đang làm công việc dưới nhà bếp. Có không khí gia đ́nh chớ không phải không khí khách sạn như nhà Thu Mai. Lẽ cố nhiên là phải như vậy, tuy nhiên Định cũng rất thưởng thức cái tự nhiên phải có ấy và chàng nghe cô gái chửa hoang đẻ lạnh thơm hơn Thu Mai nhiều quá.

Chắc là Lan phải nỗ lực ăn mặc tốc hành trong ấy, v́ chàng cho Lan hai phút, nhưng vẫn chuẩn bị tính thầm để phải đợi năm phút. Vậy mà mới có ba phút qua là Lan đă bước ra.

-     Đẹp! Chàng chỉ khen có một tiếng thôi nhưng cái tiếng độc nhứt ấy nói rất nhiều.

Lan tươi như hoa, không phải v́ tuổi trẻ và trang phục, trang điểm mà v́ rằng vui dạ không biết bao nhiêu và Định thấy nàng đẹp hơn mấy lần trước nhiều nhờ vẻ tươi vui ấy.

-     Khỏi xin phép ai chớ, chàng hỏi.

-     Dạ khỏi, em đă dặn bà bếp coi chừng nhà là đủ rồi.

Lan ba hồi xưng “Lan” ba hồi xưng “Em”. Định đoán rằng nàng chỉ quen xưng tên mà thôi, với tất cả mọi người và rán sức để lối xưng hô, riêng đối với chàng.

Định mở cửa phía trong cho Lan lên trước rồi mới đi ṿng qua bên kia.

-     Chắc em đă ăn cơm rồi? Chàng hỏi khi rồ máy.

-     Dạ em ăn rồi.

-     Vậy ta đi dạo mát thôi em nhé?

-     Hay lắm.

Định cho xe chạy và kể lể :

-     Anh muốn đến mời em ra ngoại ô ăn cơm, hồi c̣n thật sớm lận kia. Nhưng rồi anh lại thôi. Anh không muốn Liên biết em với anh quen thân nhau.

-     Sao lạ vậy? Lan hơi nghi nghi lo lo. Nỗi sợ ấy chỉ có thể là v́ hai người đă có ǵ với nhau rồi. Thông thường ai cũng phải hiểu như vậy.

-     Em không thể nào hiểu được đâu.

Lối trả lời ăn trợt của Định càng làm Lan nghi hơn. Nàng đoán rằng Định không thể bịa láo được, nên đánh trống lấp bằng cái câu có vẻ bí mật ấy.

Thế nên, bỗng dưng sự tươi vui đào ngũ ngay gương mặt của nàng mà Định chưa hay biết.

Định cứ nói huyên thuyên và Lan cứ làm thinh từ đầu mùa chí cuối và khi đậu xe lại trước một hiệu ăn và giải khát hay lắm, chỉ mới khai trương có hai hôm thôi và Định thấy đó là nơi lư tưởng nhứt để họ biết nhau nhiều hơn, một hiệu ăn uống rằm ven sông Bến Nghé vốn của người Pháp, bị bỏ lâu rồi giờ ta khai thác dưới cái tên mới là Ngân Đ́nh, khi ấy Định mới chợt thấy là chỉ có một ḿnh chàng nói thôi.

Chỗ nầy sáng đèn và chàng day lại th́ thấy Lan buồn hiu.

Chàng ngạc nhiên trước sự thay đổi nơi Lan, mới nắng khi năy đây, không thấy trời kéo mây mà lại sắp mưa.

-     Lan! Định gọi khẽ.

-     Dạ.

-     Sao lại buồn?

-     Không, không có ǵ hết.

-     Chắc em không thích ở đây? Vậy ta đi nơi khác.

Nói xong, Định cho xe rồ máy rồi quanh chữ U để chạy qua bên Tân Thuận.

Thật ra chàng chỉ kiếm cớ để đi nơi khác, làm bộ đoán ư của Lan vậy thôi. Chàng hiểu Lan bất b́nh về chuyện ǵ và định t́m nơi vắng vẻ đễ dỗ nàng hơn là ở một nơi đông đảo và sáng sủa.

Chàng cứ làm thinh, cho xe chạy mau và qua khỏi cầu Tân Thuận chàng mới nói :

-     Đă là bạn của nhau, th́ nên tha thứ nhau những chuyện lặt vặt. Bằng như có nỗi bất b́nh lớn em nên nói thẳng ra để ta cùng giải quyết là hơn. Anh mến em v́ tánh cởi mở của em, nhưng sao em lại bỗng dưng bưng bít như thế nầy?

Giờ th́ Lan đă hết buồn rồi. Nàng cảm thấy là cần dứt khoát nên chịu nói, nhưng vẫn nói dối :

-     Em không thích lén lút đánh bạn với anh. Anh là người ơn của gia đ́nh em, sao lại để cho anh phải được công khai đến thăm em.

-     Không, em không thể hiểu đâu.

-     Không có cái ǵ mà trí óc em không thể không hiểu. Em không biết th́ có. Nhưng lối tránh né giải thích của anh lại chọc cho em muốn biết, và giờ nghi ngờ, nên em nghĩ lung tung chớ không có buồn ǵ hết.

-     Em nghi ngờ ǵ?

-     Rất dễ hiểu quá. Không sao mà thái độ của anh làm cho em nghi ngờ rằng giữa anh với chị Liên đă có ǵ. Như thế cũng chẳng tội lỗi ǵ. Chính đă có ǵ với chị Liên c̣n muốn chèn ém như thế nầy mới là không tốt.

Em muốn biết sự thật. Nếu sự thật là thế th́ ta lại càng nên công khai giao thiệp với nhau để em tránh tiếng không hay và để ngăn anh làm xằng.

Định nghe nhẹ nhơm cả người và cho xe chạy vùn vụt. Chàng cười ha hả mà rằng :

-     Em quên hết chuyện trước. Chính em đă thú thật rằng khi nghe lơm bơm câu chuyện, em đoán được cái ǵ trong đêm kinh khủng đó. Và em cũng đoán đúng một điểm là anh đă từ chối đề nghị của Liên. Như vậy làm thế nào có ǵ giữa Liên và anh được!

Lan cũng sực nhớ lại những chi tiết đó rồi tươi cười trong bóng tối, Định không thấy nhưng biết được ngay và Lan khen :

-     Gió mát quá! - Nàng nói bằng một giọng rất vui vẻ.

Xe qua khỏi chợ Phú Xuân rất xa. Định cũng nghe gió mát lắm v́ gần tới mũi Nhà Bè rồi. Chàng yêu đời ghê v́ Lan đă nhận sự lén lút. Nàng chỉ đ̣i công khai v́ nghi chàng đă tằng tịu với Liên, không muốn hai chị em có chung một người nhơn t́nh mà thôi.

Con đường đă tới chỗ tuyệt đẹp. Đằng xa kia là sông rộng, tuy trời tối, Lan vẫn biết đó là sông v́ mặt sông ban đêm cũng hơi sáng v́ phản chiếu trời sao. Họ xuống xe, đậu lại bên đường rồi đi bộ ra tận mũi đất, nơi mà con đường như rơi ngay xuống sông. Định đề nghị :

-     Ta c̣n no, nhưng nên ăn bậy vài con tôm nướng để lấy chỗ ngồi cho mát nghen em?

-     Tùy anh.

Người vùng nầy họ đặt bàn ghế la liệt ở những băi đất ven sông và bán năm bảy món ăn, rượu với các loại nước ngọt.

Định gọi trước hai chai nước cam, rồi hỏi Lan :

-     Nếu anh muốn đưa em đi dạo mát ở ngoại ô xa, rồi ăn cơm ở đó luôn thể, th́ làm thế nào, v́ Liên kỳ đà, bất tiện quá?

-     Ừ thật là mất tự do cho anh. Anh phải báo trước ít lắm là hăm bốn tiếng đồng hồ, giống mời khách quá không c̣n thú vị ǵ hết. À, sở anh có điện thoại chớ ?

Định bối rối quá. Dĩ nhiên, sở chàng có điện thoại, nhưng chàng không hề tới sở và chàng cũng chẳng biết sở ở đâu. Chàng liên lạc với thượng cấp trực tiếp của chàng, một người xưng là thiếu tá Bân, trên lầu của một cửa hiệu sửa tủ sắt ở Chợ Cũ. Nơi đó cũng có điện thoại nhưng không thể dùng để nói chuyện .

-     Anh  chạy áp phe, nhưng muốn dùng điện thoại của hăng nào cũng được. Có lẽ em cũng chỉ cọp điện thoại của bạn hữu mà thôi. Như vậy ta khó ḷng mà gọi nhau.

-     Không khó. Muốn nhắn em cái ǵ cấp bách cũng được, anh cứ gọi số 22.048, đó là điện thoại tư gia của con Minh bạn em. Anh cứ nhờ nó nói lại với em là anh cần gặp em giờ nào đó trong ngày có khẩn cấp th́ nó chạy đi t́m em ngay. Chỗ hẹn là hiệu Brodard, nhưng khỏi cho nó biết chỗ ấy.

-     Rất đồng ư. Nhưng nếu nó lại đi vắng?

-     À, c̣n cái điểm đó nữa. Nhưng nó không hề đi đâu trước 9 giờ sáng.

-     Vậy th́ cũng tạm được.

Định phục dịch cho bạn để tránh cho nàng khỏi nóng tay và bẩn tay.

Lan nghe rất thích được phái nam săn sóc. Nàng không hề đi ăn với ông Mạnh, c̣n với lũ bạn trai đồng lứa của nàng th́ chúng nó bất kể. Chúng nó bảo rằng nữ lưu đă đ̣i nam nữ b́nh quyền th́ có lên xe buưt, rán mà chen lấn để giành chỗ ngồi, lấn không lại người ta th́ rán mà đứng chớ đừng có mong ai nhường chỗ.

Xe buưt đă vậy th́ ăn là chuyện dễ quá, chúng nó lại càng không hề giúp đỡ. Chúng nó tuyên bố bôi xóa một cách vĩnh viễn hai tiếng “nịnh đầm” trong hành lư ngôn ngữ của chúng nó, và đứa nào nịnh đầm bị gọi là ông cụ.

Lan đă nh́n nhận rằng thái độ của chúng nó hữu lư và công b́nh, nên không hề bất măn. Nhưng giờ nàng mới nghe rằng, nếu cuộc đời mà như thế th́ bớt đẹp đi nhiều quá.

Nàng bỗng dưng thấy rằng phụ nữ dầu sao cũng cứ là phụ nữ, với tất cả đặc tính riêng biệt của phụ nữ và cứ thích được nam phái phục dịch. Cố làm đàn ông chỉ thiệt cho ḿnh, v́ cái bọn ba gai bây giờ chúng nó quan niệm như vậy, ḿnh không căi vào đâu được hết, th́ đừng ḥng mong ai vị nể, giúp đỡ phục dịch nữa.

Thật là oái oăm cho phụ nữ Việt Nam, mấy ngàn đời bị làm nô lệ cho nam phái, nay vừa tập tành làm đàn bà, làm đầm để được nam phái nịnh, đâu có mấy năm ngắn ngủi, th́ lại mất cái ưu thế ấy ngay, tuy không trở lại t́nh trạng nô lệ xưa, nhưng “bị” ngang hàng với đàn ông cũng chẳng sung sướng ǵ cho lắm.

Ăn xong con tôm đầu, Lan nói đùa :

-     Năy giờ anh chỉ tính chuyện t́m Lan, mà không hề xét trường hợp Lan t́m anh. Chắc anh không muốn Lan t́m anh, sợ Lan đụng đầu với ai hử ?

Định cười lên hả hả một lần nữa rất thích chí :

-     Là tại anh không dám mong ân huệ đó ấy chớ. Với lại hễ tối là anh đi.

-     Anh ra đi hồi mấy giờ ?

-     Hồi bảy giờ. Đi ăn cơm ấy chớ cũng chẳng đi đâu, nhưng rồi thế nào cũng gặp anh em rồi đi luôn, em khó mong gặp anh.

-     Có ǵ mà khó, Lan sẽ đến trước bảy giờ như hôm nọ là chụp được anh. Chỉ lo có người trong ấy.

-     Không bao giờ có ai cả. Nè, Liên có bao giờ làm áp lực cho em đến thăm anh lần thứ nh́ hay không?

-     Không. Em đoán rằng chị Liên si anh.

-     Kha... kha... ǵ làm cho em đoán như vậy?

-     Từ ngày ấy đến nay, chị Liên buồn bă cả ngày, trông đến tội nghiệp.

-     Có lẽ Liên bị ai cho trợt vỏ chuối.

-     Không, nếu chị ấy mà có nhơn t́nh là em biết ngay.

-     Làm sao em biết được?

-     Ban ngày chị ấy nằm nhà luôn. C̣n ban đêm th́ nửa tiếng đồng hồ sau khi các vũ trường đóng cửa là chị ấy đă về tới nhà.

-     Điều đó cũng chẳng chứng tỏ ǵ. Có thể Liên đang si người khác.

-     Không thể có chuyện ấy. Trước ngày đó, chị ấy không buồn bực mà chỉ lo lắng v́ em th́ có. Nhưng sau ngày đó th́ chị ấy như kẻ mất hồn. Không lẽ mới gặp anh nào có một ngày mà si đậm đến như vậy.

-     Biết đâu? Tiếng sét ấy mà! À, c̣n chồng Liên đâu?

-     Anh ấy qua đời sáu năm rồi.

-     Anh trẻ hơn Liên nhiều quá th́ chắc Liên xem như em nhỏ. Chính em đă chẳng coi bọn đồng lứa với em là trẻ con à?

-     Qua cái tuổi nào đó rồi, người con trai biết kinh nghiệm sống th́ hết trẻ con nữa, cho dẫu y trẻ hơn người đàn bà đến mười tuổi.

-     Không lẽ bọn đồng lứa với em đều thiếu kinh nghiệm hết ráo?

-     Anh đừng tưởng hễ lũ nó đă gần gũi với con gái được một vài lần rồi là có kinh nghiệm đâu. Lũ nó không biết sự bền chí là cái ǵ hết, dễ dăi th́ sự tấn công chớp nhoáng của lũ nó có kết quả liền, nhưng nếu gặp một thành tŕ kiên thủ th́ chúng nó vụng về trông buồn cười ghê lắm.

Lan chỉ ăn hai con tôm thôi và kêu no lắm. Mặc dầu được bạn phục dịch nàng vẫn bẩn tay sơ sịa.

-     Ở đây họ lôi thôi lắm, không có nước cho ta rửa tay nữa.

Định nói rồi, vừa đứng lên vừa rút khăn mu-xoa ra đi lại mé nước. Nước đang lớn đầy “mà” nên chàng chỉ cúi xuống là nhúng khăn được, vắt ráo rồi bước trở lại trao cho Lan.

Giây lát sau, chàng chùi tay chàng cũng chính bằng chiếc khăn đó, và không thể cất một chiếc khăn ướt được, chàng vứt luôn xuống sông.

Lan cười mà rằng :

-     Nếu anh không có chùi tay anh bằng khăn ấy, em ngỡ rằng anh đă nhờm tay em.

-     Cô hay ngộ nhận lắm đấy nhé. Hồi năy, nếu cô không có ngộ nhận, không có buồn ta đă ghé Ngân Đ́nh có phải là sạch sẽ hơn không.

-     Em đâu có buồn.

Lan cố đính chánh cái tin tưởng của Định rằng nàng đă buồn, sự cố ư thấy rơ quá và nhờ vậy mà Định lại thấy rơ được điều khác là tự ái của Lan to lắm, nàng không muốn thú nhận đă yêu Định một cách gián tiếp bằng nỗi buồn ấy.

“Ừ, nàng có yêu ḿnh, nàng mới phải buồn, khi ngộ nhận rằng ḿnh đă yêu Liên”.

Định nghĩ như vậy rồi nghe sướng mê tơi, không phải v́ được Lan yêu như vậy mà v́ lẽ khác. Cả hai đứa đều là hai cây tự ái, hai cây kiêu hănh trên đường t́nh, cô th́ yêu mà không chịu thú nhận, c̣n cậu th́ chỉ thích chinh phục thôi, chớ không hả miệng hứng trái chín rụng.

Tự ái đực rựa của chàng sẽ được thỏa măn v́ chàng sẽ phải cam go chiến đấu trong cuộc chinh phục. Chàng sướng là v́ vậy.

Lan là gái đă hoen ố - ít lắm là về mặt xác thịt - nàng lại bị chị nàng làm quà biếu chàng. Như thế Lan không đáng giá cho chàng yêu. Nhưng chàng lại muốn yêu Lan, th́ chỉ có sự kiêu hănh của Lan mới xóa được chỗ thiếu điều kiện của nàng mà thôi, bởi v́ sự kiêu hănh ấy cho chàng có dịp chiến đấu để chinh phục mà bọn đực rựa rất thích, lại cứu văn được hoen ố của Lan về mặt tinh thần; không, Lan không phải là một cô gái dễ dăi, “cho” bừa băi đâu, Lan xứng đáng một mối t́nh lớn.

Đây là một hiện tượng lạ lùng nhứt trong đời t́nh cảm của con người. Cũng vẫn cứ là cô gái ấy với tâm hồn ấy, với cái dĩ văng không được nhẹ nhàng bao nhiêu ấy, mà chỉ cần một chi tiết nhỏ thôi, nàng đă biến ra khác hẳn rồi, trong ḷng một người con trai đă biết không sót một ly về cuộc đời thầm kín của nàng.

Người con gái phải hơi hơi bí mật một tí mới được con trai yêu, nếu các cô mà không bí mật hoàn toàn được. Ṭ ṃ là bản chất của đàn ông, họ t́m thấy trong sự khám phá một thú vị vô song. Bí mật về tâm hồn, bí mật về dĩ văng, bí mật về thân thể, ba thứ ấy mà tiết lộ cả ra, các cô không c̣n sức quyến rũ rào nữa cả.

Nam phái họ đi xem thoát y vũ, không phải v́ cái pha cuối cùng mà họ đă dư biết, mà chính v́ những pha đầu, kế tiếp nhau mà trải qua, những pha ấy cho họ cái ảo tưởng rằng, họ đang khám phá.

Cũng cứ v́ những lẽ ấy mà con gái Âu-Mỹ ngày ray, không được yêu bao nhiêu mà chỉ được thèm muốn qua đường thôi, bởi họ đánh bạn với con trai dễ dàng quá và phơi bày thân thể của họ ra trắng trợn quá lắm, khiến bên nam đă thường phải than thở: “Than ôi, thời thơ mộng xưa, mà các cô khuê môn bất xuất, các cô mặc kín từ cổ tới gót, thời thơ mộng ấy nay c̣n đâu!”

Lan đă bị phơi trần ra, từ nghĩa đen đến nghĩa bóng, dưới mắt Định ngay từ phút đầu mà cô cậu biết nhau, th́ nếu Lan không có được một sắc đẹp ngoại hạng, chắc Định không buồn áp lại nàng.

Gặp lại rồi, có lẽ rồi cũng chẳng đi tới đâu, nếu nàng không kiêu hănh.

Có phải chăng đó là thủ đoạn của thiếu nữ nầy để cứu văn những cái đă mất rồi, nơi tâm trí Định?

Không. Chỉ trong ṿng có mấy tháng mà Định đă sống bằng năm, bằng mười một người con trai thường, đă biết quá nhiều về chuyện đời và ḷng người th́ không thể nào mà một thiếu nữ mười bảy tuổi lại cao tay ấn hơn chàng nổi. Nàng kiêu hănh thật sự và thật t́nh.

Th́nh ĺnh có tiếng nhạc rất to ngoài sông. Đôi bạn ngước lên th́ thấy một chiếc tàu treo rất nhiều dây đèn màu, đang trở đầu để đổi hướng mũi tàu quay về hướng thành phố.

-     À, tàu Bạch Tuyết! - Lan nói.

Định chưa biết tàu đó là ǵ, nên hỏi:

-     Tàu ǵ vậy Lan?

-     Cách đây ba tháng, ai đó không rơ, đă có sáng kiến dùng chiếc tàu cũ ấy để chở khách dạo mát trên sông Bến Nghé, từ bến Bạch Đằng ra đây, mỗi chiều mấy bận, có lẽ chuyến nầy là chuyến chót của họ.

-     À, hay quá, mai mốt ta đi chơi dưới sông Lan nhé.

-     Thôi em đă ngấy rồi.

-     Lạ, một tṛ chơi mới bày ra có ba tháng mà em đă ngấy rồi? Bộ em đi thường lắm hả ?

-     Không, em ngấy tại chị ba. Thật ra, em chỉ đi có hai lần thôi.

-     Sao Liên lại làm cho em ngấy?

-     Lần đầu em với chị ấy đi một ḿnh, nghĩa là không có người lạ mặt xen vào. Em không thấy thú lắm, v́ khách quá đông, ồn ào như vậy th́...

-     H́nh như là tuổi trẻ thích ồn ào mà? - Định nói như một ông già.

-     Ừ, nhưng chỗ ồn th́ cần ồn, c̣n chỗ yên tĩnh như đi chơi mát trên sông, phải cần tịnh chớ, ồn th́ không c̣n ǵ nên thơ nữa hết.

“À, th́ ra Lan không quá ham sống ồ ạt như bao nhiêu cô gái 17, 18 khác, họ chỉ cách ḿnh có năm, sáu tuổi, mà như là thuộc vào thế hệ khác, ḿnh theo không kịp nên hơi sợ họ. Lan c̣n biết thích sự yên tịnh phần nào, thích phần nào vẻ thơ mộng của cảnh vật, của thiên nhiên, tức c̣n gần gũi ḿnh”.

-     À, Định hỏi lại, anh chận lời em măi, thành ra anh chưa được biết tại sao em lại ngấy.

-     Lần thứ nh́, thằng Thiên, thằng bạn trai của em, nó tới rủ em đi, em từ chối. Không hiểu tại sao chị ba chỉ lại nài nỉ em đi, gần như là ép buộc, em phải làm vui ḷng chị ấy, v́ chỉ cũng đi, em ngỡ chỉ ưa đi chơi sông lắm, không nỡ từ chối nữa. Nhưng em giống như một đứa trẻ bị bắt phải ăn một món mà nó không ưa, ăn rồi, từ đó, thấy món ấy là nó nghe buồn nôn.

Định thừ người ra, rồi nghĩ ngợi lung tung. Chàng hơi hơi tin rằng khi Lan nói Liên si chàng là nàng chơn thật, chớ không phải nói đùa.

Liên sống trong không khí trẻ trung của một hộp đêm, nên ảo tưởng làm cho nàng quên mất rằng nàng già, và dĩ nhiên t́nh cảm của nàng nghiêng về hạng người trẻ tuổi.

Sự nài ép đứa em gái nàng, bắt nó chơi mát trên sông với nàng, nhứt là với một bạn trai trẻ tuổi của nó, là một hiện trạng tâm lư mà khoa học gọi là “sống qua trung gian” (Vivre par personne interposée).

Vâng, nàng muốn sống với tuổi trẻ, đi ra ngoài với tuổi trẻ, nhưng không đủ điều kiện để được họ mời, nên nàng phải ké hân hạnh của Lan. Trong lúc đi chơi như vậy, nàng có ảo tương rằng nàng đi với một người bạn trai trẻ của chính nàng.

Đôi khi người ta “Yêu qua trung gian” nữa. Một người bạn nhạc sĩ của chàng đă tâm sự cho chàng nghe một chuyện ḷng rất kỳ thú của hắn.

Có lần hắn yêu một cô gái học tṛ. Hắn đẹp trai, lại tài hoa, chỉ phiền là hắn đă có vợ rồi.

Cô nữ sinh cũng rất cảm t́nh với hắn, nhưng cô ta dè dặt và t́m cách lánh mặt chỉ v́ t́nh trạng gia đ́nh của hắn, c̣n cô nọ, th́ không thích phiêu lưu.

Cô nữ sinh có một người chị đă lớn tuổi, chồng con đùm đề. Bà chị biết tất cả, biết anh chàng nhạc sĩ đă có vợ, biết hắn thầm yêu em ḿnh, biết em ḿnh muốn tránh. Vậy mà bà cứ sắp đặt cho hai người gặp nhau.

Bà ta giấu chồng rằng anh nhạc sĩ đă có vợ, để cắt nghĩa được với chồng những lần bà ta tổ chức đưa cô cậu đi ăn, đi nghe nhạc, hoặc đi chơi mát ở các ngoại ô xa. Ừ, đời bây giờ con gái khó gả lấy chồng, th́ khi có một cậu nào gắm ghé con em ta, th́ ta phải thộp chắn ngay, miễn là ta phải đi theo mà coi chừng hai đứa nó. Ấy, bà ta giải thích với chồng như vậy.

Người đàn bà bốn con ấy, bằng ḷng vui sống như vậy trong nhiều năm, không bao giờ khiêu khích người con trai đó cả, nhưng thấy rơ là bà ta hạnh phúc vô cùng trong suốt thời gian đó.

Ấy, bà ta đă “Yêu qua trung gian”, ngoại t́nh trong tinh thần vậy.

Đôi bạn lên xe để về thành phố v́ gió ở mũi Nhà Bè mạnh quá, mà Lan th́ mặc Camisole, không chịu lâu được ngọn gió nầy. Với lại, “đi dạo mát” chỉ là một lối nói thôi, chớ thật ra, họ chỉ cần tṛ chuyện với nhau tự do hơn ở nhà thôi.

Khi xe chạy ngang qua quán “Cháo cá ch́a vôi”, th́nh ĺnh Lan hỏi:

-     Anh có khinh Lan lắm không?

-     Đâu có, sao Lan hỏi vậy?

Lan không đáp. Nàng hỏi vậy v́ kinh nghiệm bản thân của nàng cho nàng biết rằng hễ nàng mà đi dạo mát với một người bên nam phái như thế nầy, bất luận kẻ ấy ở vào tuổi tác nào, 17 hay băm ba, th́ rồi thế nào người ấy cũng tán tỉnh nàng hay tỏ t́nh với nàng, mà mấy thằng già lại càng tệ hơn mấy thằng đồng lứa với nàng nhiều, mấy thằng trẻ thấy dấu hiệu ǵ, mới ngộ nhận, tưởng được nàng khuyến khích lên mới tấn công, c̣n mấy thằng già, hễ đi với chúng nó là chúng nó tưởng là cầm chắc trong tay rồi.

Nàng nghĩ đến mấy người lớn tuổi bằng những tiếng “mấy thằng” và “chúng nó“, v́ nàng đă biết cái bộ mặt thật của lũ ấy rồi, bên ngoài coi nghiêm trang, đứng đắn thế chớ lũ ấy bẩn thỉu về chuyện yêu đương, chịu không được.

Kinh nghiệm đó làm cho nàng ngạc nhiên lắm mà nhận thấy rằng Định không hề tán sơ nàng nữa chớ, đừng nói là tỏ t́nh.

Lan không đáp, lại cắt nghĩa những điều mà nàng cho là rất cần nói ra, để Định bớt khinh nàng:

-     Chị ba chỉ không may rồi lại bị lây nhơn sinh quan của thời đại nên em mới hỏng.

Định không chú tâm tới sự kiện hỏng hay không hỏng của Lan, nhưng rất ham nghe về Liên mà chàng không dửng dưng như trước được nữa. Chàng hỏi:

-     Liên không may làm sao?

-     Chỉ góa bụa cách đây ba năm, tức năm chỉ hăm bảy. Nhưng chỉ c̣n trẻ đẹp quá. Không may là ở chỗ đó.

-     Anh tưởng góa bụa mà c̣n trẻ đẹp là may mắn lắm đó chớ.

-     Anh quên rằng em đă đưa ra hai sự kiện hay sao? C̣n sự kiện chị ấy góa bụa năm chị ấy hăm bảy.

“C̣n trẻ đẹp, chỉ c̣n ham “sống” và c̣n cần t́nh yêu. Nhưng những người đàn ông cùng lứa với chỉ th́ chưa ai góa vợ hết, hoặc nếu chưa cưới vợ th́ họ cũng chẳng cưới góa phụ, v́ họ cưới con gái 18 được kia mà. Đó là cái không may của chỉ. Nếu chỉ đợi mười năm nữa hăy góa chồng, sẽ “có ngay những ông góa vợ làm bạn với chỉ...”

Định cười ha hả căi:

-     Th́ bây giờ, chắc cũng có khối ông góa vợ muốn cưới Liên.

-     Nhưng họ già hơn chỉ nhiều quá.

-     À, ra vậy.

Lan giải thích tiếp:

-     ... hoặc nếu chị ấy góa chồng năm chị ấy hai mươi mốt, rồi giấu mất t́nh trạng góa bụa của chỉ, chỉ cũng đă được con trai cưới.

-     Nhưng tại sao Lan chỉ nói đến chuyện “cưới” mà không nói chuyện “yêu”. Hiện giờ đang có người đồng lứa với Liên và yêu Liên chớ.

-     Không thể có. Bọn ba mươi, họ c̣n điều kiện yêu 18, 20 th́ họ không yêu chị ba làm ǵ.

-     Nếu anh yêu Liên ? - Định hỏi đùa.

-     Th́ anh là một người đặc biệt và em sẽ giúp anh.

-     Sao lại đặc biệt?

-     Anh biết thưởng thức một nhan sắc mà bất kể những chuyện không ổn khác, như tuổi tác chẳng hạn, mối t́nh của anh không phải tầm thường đâu. Nhưng nói đùa hay nói thật đó?

-     Nửa đùa nửa thật.

-     Như vậy th́ nên nghe lại ḷng anh xem sao. Em đă nói em cảm giác rằng chỉ si anh.

-     Khỏi nghe. Anh không ham làm người đặc biệt.

-     Th́ thôi vậy. Nhưng anh cứ ngắt lời em măi.

-     Anh xin lỗi em.

-     Ấy đó, không may của chỉ là như vậy đó. Chỉ lại bị lây nhơn sinh quan của thời đại là hoảng hốt sợ xuân tàn...

-     H́nh như là người xưa cũng có hoảng hốt kia mà.

-     Có. Người xưa đă hát:

“Ngồi buồn lo bảy lo ba, Lo cau trổ muộn lo già hết duyên”.

Nhưng họ không hoảng hốt thái quá như đời bây giờ. Hốt hoảng, chị ấy cứ làm đỏm, làm dáng, tốn tiền nhiều hơn là ăn ở nữa, và chẳng những nêu gương không hay cho em, chỉ c̣n tập em làm đỏm, làm dáng, cho em học nhảy, thả lỏng em.

-     À, điểm đó th́ anh không hiểu.

-     Có ǵ đâu mà không hiểu. Chỉ thương em đó, nhưng thương bằng một t́nh thương kỳ cục chỉ sợ em sẽ không may như chỉ nên muốn em hưởng cuộc đời kẻo hoài. Em mà không bị ông Mạnh, em cũng yêu đương bừa băi, nghĩa là cũng đă hỏng.

Xe đă qua khỏi cầu Tân Thuận và kể như đă vào thành phố rồi.

-     Rất tiếc !

Định chỉ nói khẽ với chính chàng thôi, nhưng Lan nghe được, nên nàng cũng phụ họa:

-     Ừ, thật đáng tiếc.

Định giựt ḿnh vội cải chánh:

-     Không, anh nói chuyện khác, chớ không phải phê b́nh về hoàn cảnh của em đâu.

-     Chuyện ǵ mà đáng tiếc?

-     Đáng tiếc là ta đă trở về thành phố.

-     Dầu sao cũng phải trở về chớ. Vả, con đường nầy là đường tuyệt đạo, anh có muốn đi luôn, đi xa hơn cũng chẳng được v́ xích tới một chút là đă rơi xuống sông Nhà Bè rồi.

-     Không, em không hiểu đâu.

-     Ừ, em không hiểu thật nên mới hỏi anh tại sao.

-     Lạ quá, khi ta đi xa nơi ta ở, ta nghe như là dạn hơn. Nếu ta c̣n cha mẹ th́ cảm giác ấy có căn cứ bởi ở gần nhà, gần một cây số cũng c̣n nghe là gần, ta như sợ hăi sự coi chừng của cha mẹ. C̣n anh, anh hoàn toàn độc lập th́ không hiểu tại sao. Có lẽ thấy thiên hạ đông đảo chung quanh, ta sợ dư luận chăng?

-     Anh nói, em nghe em giựt ḿnh. Bộ anh đă có ư quấy?

-     Không phải. Anh chỉ định nói với em một điều thôi.

-     Anh nói bằng ống loa hay sao mà phải sợ dư luận?

-     Đó chỉ là nỗi sợ bâng quơ thôi, nỗi sợ v́ ảo tưởng. Nếu ở Nhà Bè em có mắng anh th́ sự kiện anh bị em mắng vẫn cứ có như thường, và rồi thiên hạ cũng sẽ biết như thường, do em kể lại, nhưng anh lại không sợ v́ lúc anh chọc cho em mắng anh, anh có ảo tưởng được không gian, được sự vắng vẻ che chở, thành thử anh dạn hơn.

Một đứa bé ở trong nhà, cha mẹ nó đi vắng, nó ít khi dám làm bậy, ra sân th́ đă khác rồi, ra đường c̣n khác hơn, đi ngoại ô, nó có thể trở nên du đăng và đi xa hơn, đi ra Nhà Bè chẳng hạn, nó thành ăn cướp như chơi.

-     Em đă hiểu, lại c̣n biết rằng anh muốn nói ǵ. Nhưng hăy khoan. Anh nên lắng nghe lại ḷng anh. Nếu anh đang buồn chỉ v́ thiếu tṛ giải trí và cần được em trả ơn, em sẽ sẵn sàng. Không, anh đừng làm bộ quân tử vô ích. Anh mà có bắt em trả ơn, em cũng chẳng dám khinh anh đâu. Và ta nên thẳng thắn và ṣng phẳng là hơn.

Chí như nếu y là chuyện t́nh cảm thật sự th́ đă khác rồi. Anh biết sao lại khác hay không? V́ trả ơn anh, em không nghĩ ǵ cả và rồi ta chia tay nhau trong nụ cười.

C̣n như anh mà nói chuyện yêu đương, em sẽ dấn ḿnh vào thế giới yêu đương, rồi sẽ phải thất vọng đau khổ nữa cũng nên. Ḷng em đă chết và vừa được hồi sanh, em không muốn cho nó chết một lần nữa, mà anh cũng không nên giết nó làm ǵ.

-     Anh đă lắng nghe kỹ ḷng anh rồi.

-     Nhưng anh chỉ nghe một ḿnh, có thể nghe trong lúc cao hứng nào đó. Bây giờ anh cần nghe lại, sau lời yêu cầu của em, chừng ấy mới có thể gọi là lắng nghe kỹ càng.

Định thấy Lan già giặn như người lớn. Ấy người lớn hay trẻ con ǵ, không liên hệ đến tuổi tác. Chỉ có cuộc sống mới đánh dấu lên con người. Mà Lan đă sống.

Chàng càng nghe thích Lan hơn. Chàng là kẻ có khuynh hướng yêu hạng người già giặn nên mới bị xúc động trước người góa phụ ba mươi ba. Chàng chọn Lan v́ thành kiến thông thường của con người, khó ḷng mà bất kể tuổi tác được, khó ḷng mà quên rằng Liên đă ba mươi ba.

May mắn thay, thiếu nữ chưa có thẻ căn cước nầy lại biết đời và ḷng người nhiều quá, khiến cho sự chọn lựa của chàng được vững hơn.

-     Em cho anh mấy chục phút đồng hồ để anh lắng nghe lại ḷng anh?

Lan cười ngất rồi nói:

-     Nếu nghe tốc hành như vậy th́ đâu có cần nghe. Ít lắm cũng phải hai đêm.

-     Vậy anh sẽ lánh mặt trong hai đêm.

-     Ừ, mà nếu anh nghe khác th́ vào đêm thứ ba anh không nên đến, để tránh cho em khỏi phải ngộ nhận. Anh cứ đến chơi, nhưng t́nh cảm có thay đổi th́ năm mười đêm sau sẽ đến và ta cứ là bạn với nhau như thường.

-     Đồng ư, và ta đi dạo thêm vài ṿng là trong thành phố chớ. Định đề nghị khi xe qua khỏi cầu quây cũ và chàng quẹo tay mặt.

-     Mấy chục ṿng cũng được.

Định đă quyết định rồi, mà chỉ chiều ư Lan để coi cho được vậy thôi, chớ chàng sẽ không thèm hỏi đi hỏi lại cái ḷng của chàng làm chi cho nó lôi thôi. Chàng là kẻ không có đủ một tấm ḷng để hoài thai một mối t́nh lớn th́ chẳng cần cân nhắc, đắn đo làm ǵ cho nhọc trí.

Sở dĩ chàng muốn yêu Lan là tại con người như vậy, kẻ khô cằn nhứt cũng cần một chút xíu t́nh cảm cho nó đẹp cuộc đời vậy thôi, chớ Lan nó bị dâng, hoặc tự dâng nó sẽ giống hệt Thu Mai th́ không c̣n ǵ là thơ mộng cả. Đối với Định, “T́nh Yêu” chỉ là một ảo tưởng, nhưng mà là một ảo tưởng rất cần thiết, không có không xong.

Nhưng chính v́ nó là ảo tưởng nên không cần phải mệt v́ nó.

Chàng ngỡ ḿnh đă gặp “T́nh Yêu” tức là đă tin tưởng rằng có “T́nh Yêu” thật sự trên đời nầy, nhưng không tin lắm.

T́nh yêu cũng như là một tín ngưỡng tôn giáo, con người phải tự nhiên mà có tín ngưỡng, hoặc phải được giáo dục để có tín ngưỡng, hay bị hoàn cảnh điều kiện khách quan cho họ tín ngưỡng một cách đột ngột mà Định th́ không ở trong ba trường hợp ấy.

Chàng bỗng đâm sợ Lan. H́nh như là nó thoáng thấy được con người thật của chàng là như vậy hay sao không rơ mà nó bắt chàng một thời hạn suy nghĩ có 48 tiếng đồng hồ, tức quá ngắn ngủi không đủ đâu vào đâu cả.

Thật ra th́ thời hạn ấy quá đủ, mà năm phút cũng quá đủ bởi nó đă sẵn sàng đền đáp ơn nghĩa và yêu cầu chàng ṣng phẳng th́ chàng đâu có phải giả dối với nó, hoặc suy nghĩ lâu cho mất công. Dầu sao, chàng cũng được kia mà. Có lẽ nó để cho chàng có th́ giờ để mà dám “Không” giả dối.

“Ừ. Không” giả dối với phụ nữ, coi vậy mà cũng khó dám lắm chớ không phải chơi đâu. Đó là thói quen thâm căn cố đế của đàn ông, nếu không nói là bản năng của họ. Họ nịnh phụ nữ một cách tự nhiên, như là thở, mà họ tán tỉnh những cô gái mà họ khinh cũng một cách rất tự nhiên, như là trước khi ăn phải uống “áp-bê-ri-típ” để khai vị vậy.

Bên cạnh chàng, không phải là một cô gái ngây thơ 17 nữa, mà là một thiếu phụ sành đời, và một lần nữa. Định lại khám phá thêm được ḷng ḿnh, là chàng thuộc người có khuynh hướng yêu, hay ít ra cũng thích, người sành đời hơn là gái trong trắng thơ ngây.

Và tự nhiên, gương mặt của Liên lại hiện lên, đẹp hơn Lan nhiều quá và hẳn là phải già giặn hơn Lan rất nhiều. Chàng đă từ chối không gọi Liên bằng “chị Liên” lúc tṛ chuyện với Lan, có phải chăng là tiềm thức chàng trước đó đă không chịu nhận vai chị của Liên, mà không chịu nhận vai ấy, tức nó đă nghe nàng phải thủ vai khác?

Thấy bạn cứ ngậm câm măi, Lan hơi ngạc nhiên, nàng đâu có ngờ hắn bận nghĩ lung tung. Nàng nói:

-     Nếu anh không thích đi nữa th́ đưa em về. Anh không có bổn phận làm tài xế, mà em cũng không ưa đi dạo một ḿnh.

-     À, anh xin lỗi em, anh bận suy nghĩ về cái điều mà em bắt anh suy nghĩ.

-     Anh sẽ nghĩ đến nó lúc anh dỗ giấc ngủ. Đụng xe trong thành phố không chết, nhưng cũng phiền lắm.

Định cười ha hả mà rằng:

-     Đi dạo mát với người đẹp không cần nghĩ ngợi, cũng có thể đụng xe như thường. Vậy em cứ xem cái tṛ đụng xe là chuyện phải xảy ra, không nay th́ mai, không mai th́ tháng tới, và đừng sợ vô ích. Nhưng anh không muốn về, cũng không muốn thả em xuống.

-     Th́ cứ chạy nữa, nhưng cấm anh câm cái miệng như vậy.

-     Ừ, anh sẽ nói. Cứ sợ rồi em lại cấm nói quá nhiều. Em nhỏ của anh chưa bao nhiêu tuổi mà đă độc tài rồi.

-     Em chỉ độc tài với anh thôi.

-     Sao anh lại phải chịu cảnh không may ấy?

-     Em cũng không biết tại sao. Tại như vậy, tại tự nhiên, em nghe có quyền độc tài với anh.

-     Tàn nhẫn.

Định rủa bạn như vậy, nhưng chàng nghe sung sướng vô cùng. Lan nó nghe như vậy không có ǵ lạ đâu, đó là h́nh thức nhơng nhẽo, mà nó nói nó nghe có quyền nhơng nhẽo là không đúng. Thật ra là nó nghe nó thích nhơng nhẽo mà nó thích nhơng nhẽo với ai là nó yêu người đó.

-     Ừ, cứ mà độc tài đi, rồi có phải đ̣n, đừng có khóc đa nghen cô. À, chúa nhựt nầy Lan có rảnh hay không?

-     Để xem, hôm nay là thứ hai. Rảnh, em không hề hẹn với bạn hữu trước lâu ngày như vậy. Đi đâu?

-     Đi chơi xa.

-     Mấy ngàn dặm?.

-     Chỉ mấy mươi cây số thôi, vừa đi vừa về không tới một trăm cây. Ta đi tắm thác nước trên Trị An.

-     Hoan nghinh, nhưng vẫn giấu chị Liên chớ?

-     Lẽ cố nhiên là không nên nói đi với anh, chớ em vẫn phải cho Liên biết rằng em đi vắng từ sáng đến chiều.

-     Em thật không thể hiểu cái vụ giấu chị ba ấy.

-     Bỏ đi, đă bảo em không sao hiểu được kia mà. Nhớ đem theo may-dô và khăn lông nhé.

-     Tuân lịnh. C̣n hoàng tử th́ nên đem cái ǵ ăn, nếu ở lâu trên ấy. Em không thích ăn ở mấy cái quán gió trong rừng đâu.

-     Ô Kê. Anh sẽ đón em tại quán phở Turc đường Hai Bà Trưng hồi 7 giờ sáng, ta ăn điểm tâm rồi lên đường.

-     À, té ra phở “Tuyệt” trước kia tên là Turc?

-     Ừ, v́ nghe đâu hồi tiền chiến, quán ấy phát tích tại đường Turc.

-     Nghĩa là không phải của đồng bào di cư ?

-     H́nh như là ông ấy cũng di cư, nhưng di cư hồi trước chiến tranh chớ không phải mới di cư năm kia đâu.

Lúc Định về tới nhà chàng, hồi mười giờ rưỡi th́ chiếc xe nằm vạ ngay.

Mới chơi xe lần đầu, chàng không biết nó mắc bịnh ǵ, mà cũng chẳng buồn t́m biết, v́ chàng mù tịt về động cơ ô tô. Chàng chỉ hú vía rằng nó đă có ḷng nhơn đức không trác chàng mà cho người đẹp nằm đường, bao nhiêu đó là đủ cho chàng đội ơn nó lắm rồi, c̣n bịnh của nó th́ để mai hăy hay, mà nhứt định thầy thuốc phải trị lành nó trong hai ngày đêm, v́ chiều bữa kia, chàng sẽ rước Lan đi ăn cơm, sau khi đă “không thèm” suy nghĩ hai đêm, theo lời Lan khuyên.

Đêm nay Định vui, nhưng không khỏi nghĩ ngợi về chiếc xe và những cô con gái xinh đẹp. Chiếc Peugeot nầy, chủ cũ của nó đă cho sơn lại thấy mà mê, nhưng bên trong của nó đă rệu, v́ mới đi chơi Nhà Bè về một chuyến là nó đă nằm vạ rồi.

Một cô Lan tuyệt sắc mới 17 tuổi, mà đă là mẹ của một đứa con giấu đâu đó (nếu nàng thọ thai sớm hơn vài tháng và không có phá thai) th́ đố ông trời mà biết được sự thật về nàng.

Có thể rồi ngày kia sẽ có một cậu mang sính lễ tới rước nàng về một cách trịnh trọng cũng như chàng đă rước chiếc Peugeot khổ mới sơn lại nầy.

Đời sống đô thị là như thế, ta có muốn nó khác cũng chẳng được bởi ta không thể ngăn đô thị mọc lên, mà cũng không thể rời đô thị để ẩn dật ở thôn quê, th́ người đô thị nên rán mà chịu vậy, đừng có kêu ca vô ích, đừng hoài cổ tầm ruồng, phong hóa ở thôn quê vào tới đây là tự nhiên không c̣n hữu hiệu nữa, chẳng ông trời nào mà ǵn giữ nó nổi, trừ phi cấm một quốc gia có đô thị.

Ở đây, gia đ́nh rất khó mà giữ con gái, nếu không nói là không thể giữ được. Hơn thế, tiền bạc nhiều quá, họ bận lượm tiền, đâu c̣n th́ giờ giữ con. Những gia đ́nh không bận lượm tiền như gia đ́nh Lan th́ bận chạy gạo.

Trong khi đó th́ rừng nhà cửa ở đây lại sầm uất hơn chồi bụi ở thôn quê, dễ núp lén hơn.

Con gái ở quê đẻ một lần rồi mét chằng, mét ưởn, con gái ở đây chúng nó rất giàu phụ tùng để cứ làm được con gái hoài hoài, chẳng hạn như Thu Mai đă bốn năm con rồi mà vẫn c̣n hấp dẫn đối với cả một anh con trai hăm bốn là chàng.

Con người chưa có được tín ngưỡng đối với “T́nh Yêu” lại càng vô thần... t́nh hơn trước nữa. Đây là một anh con trai không may mắn, vừa để chơn tới ngưỡng cửa cuộc đời th́ gặp toàn những Lucie, những Bích Nguyệt, những Marlène Hoàng những Thu Mai rồi tới cái cô Lan vừa được sơn phết lại nầy.

Thế nên chàng yên trí rằng tất cả con gái của các thành phố, nhứt là thành phố Sài g̣n đều như vậy hết.

Định bật cười khi nhớ lại những lời quảng cáo của chủ cũ chiếc xe mới... sơn lại.

-     Nè, ông ấy nói, chiếc xe nầy dễ thương lắm đấy nhé. Tôi dùng nó đă sáu năm nay, nó không hề nhơng nhẽo bao giờ. Có se da ấm đầu th́ nó báo trước, tôi cho vô ga ra kịp lúc, không hề ạch đụi dọc đường dọc sá ǵ hết ráo. Máy móc và các-dẹt đều c̣n như mới tinh hảo.

Chắc ngày kia Liên cũng sẽ quảng cáo cho Lan như vậy.

-     Nè, chị nói cho cậu biết, con Lan nó nhút nhát lắm, sợ không hạp với tánh con trai đời bây giờ, ưa lấy vợ bặt thiệp và biết giao thiệp. Nhưng cậu tập nó những điều ấy có mấy hồi đâu. Nhảy đầm th́ năm bữa là nó biết ngay, cái khó là dạy nó nấu cơm, kho cá, mà chị đă dày công rèn luyện nó gần mười năm rồi.

Nó hay mắc cỡ với con trai lắm, nhưng cậu cứ tới chơi, chị sẽ nắm đầu nó ra, bắt nó ngồi tiếp chuyện với cậu.

Nhưng mà thôi, Định tự can ḿnh, ta phải quên sự thật mới được, chỉ nên nh́n nước sơn của những chiếc xe hơi cho mát con mắt, chớ chui đầu vào ca-bô, hôi dầu nhớt lắm, hôi xăng lắm, hôi khói lắm. Nếu con gái mà cô nào như cô nấy th́ nên tạm yêu một cô chỉ mới hỏng máy có một lần như cô Lan là đỡ khổ là vậy. Dầu sao, Lan cũng là người thiếu nữ được ḿnh biết rơ nhứt, biết đâu một thiếu nữ khác lại không bẩn bằng mười Lan.

*

*       *

-     A lô, thưa có phải là nhà riêng của cô Minh đó không ạ?

Định dùng máy nói ở pḥng điện thoại công cộng để gọi người trung gian liên lạc với Lan, hồi 9 giờ thật đúng, giờ mà Lan cho rằng người ấy chưa đi đâu cả.

-     A lô, thưa phải. Ở đâu gọi, và gọi ai, thưa ông?

-     Tôi xin nói chuyện với cô Minh.

-     Minh đây, nhưng ai đó?

-     Dạ, tôi là bạn của Lan, tôi tên Định.

-     Vậy à, và bạn của Lan thật à?

-     Nếu không, tôi làm ǵ biết tên cô, và biết số điện thoại của cô.

-     Cắt nghĩa tạm xuôi. Vậy th́ mầy ở cái xó nào mà ra, từ thuở giờ tao không hề nghe nó nói tới tên mầy?

Định bật cười, đoán biết rằng Minh cũng đồng lứa với Lan, chắc là hai đứa thân nhau lắm, và Minh ngỡ chàng cũng là một thằng oắt con 17, 18 như lũ bạn nhảy Tuưt với các nàng, như Dũng, con của lăo Mạnh chẳng hạn.

-     Thưa chị hai. Định đáp, thằng em của chị hai ở bên Tây mới về.

-     Tây Tạng, Tây Trúc hay Tây Bá Lợi Á?

-     Dạ Tây Ninh.

-     Hèn ǵ! Mầy xin nhập bọn, sao không thấy cúng tổ một con gà ?

-     Thưa chị hai, em của chị hai chưa ghi tên, chỉ c̣n dự bị thôi, và sẽ nhờ Lan tiến dẫn.

-     À, ra vậy. Nhưng cần cái ǵ?

-     Chị hai làm ơn nói lại giùm với Lan là em mời Lan đi uống nước hồi năm giờ chiều nay rồi đi xi-nê xuất thường trực chót, kế đó, đi ăn cơm.

-     Trời, bộ mầy tưởng nó không biết đói hả? Sao mời bất nhơn vậy? Xuất thường trực chót ở các rạp lớn, ra khỏi rạp là đă gần chín giờ rồi.

-     C̣n tùy Lan nữa chớ. Nếu Lan xấu chứng đói lắm th́ bỏ xi-nê, dầu sao cũng ăn cơm.

-     Ô KÊ. Nhưng chắc mầy không dám tới nhà nên mới cậy tao. Chắc mầy đă nói ǵ bậy bạ bị chị Liên cho ăn chổi chà ?

-     Dạ không bao giờ có chuyện ấy. Điều tra lại th́ biết, người đẹp đừng có nghi oan cho em.

-     Nhưng hẹn nhau tại đâu?

-     Lan biết nhà em.

-     Nói láo ông táo bẻ cổ đa nhé, em nhỏ! Đâu có chuyện gái phải t́m trai. Cô cậu hẹn nhau ở đâu nà? Tao rất muốn biết mặt mũi mầy ra sao.

-     Không có vấn đề hành tội Lan phải t́m em. Nhưng đi ăn cơm gia đ́nh ấy mà chị. Ông bố ổng có xe mà đâu có chịu đi rước bồ của em. Lan phải đến nhà em là v́ vậy.

-     Vậy th́ té láo cái vụ Tây Ninh của mầy rồi.

-     À, cái đó th́ em xin thú tội.

-     Thôi được, để chị hai mầy nói lại giùm cho.

-     Thanh kêu nhé.

Định hạ máy nói xuống và biết rơ con người của Lan, qua cuộc đàm thoại nầy, rơ c̣n hơn gặp mặt Lan một trăm lần.

Cứ bằng vào cách ăn nói của người bạn thân của Lan th́ bọn nầy là bọn tự xưng là “Thế hệ buồn nôn” đây. Giữa chúng nó với nhau, chúng nó cứ mầy tao, mi tớ, nhưng với bạn trai của chúng nó, chúng nó cũng thường xưng hô như vậy nữa.

Tuy nhiên điều trên không chứng tỏ rằng Lan hẳn là bọn theo cái triết lư “Cuộc đời là phi lư”. Có thể nàng chỉ nhập bọn v́ ham vui, ăn nói như họ mà không cảm nghĩ như họ, hay có cũng chỉ phần nào thôi.

Những cô cậu trong bọn ấy mà có bản ngă thật sự không thể nào ngửi được chàng là một thanh niên hơi cổ điển, giống người thường hơn là giống bọn triết lư “buồn nôn”, mặc dầu về tuổi tác, về ăn chơi chàng lại gần gũi các cô cậu ấy.

Lan đă không thấy chàng quá cổ lỗ, hơn thế có cảm t́nh với chàng nhiều cho đến đỗi đêm nay gặp nhau, chỉ gặp nhau thôi, là xong chớ chàng khỏi phải nói ǵ nữa, nếu nàng không bội ước, sự giao ước tuy không hề được nói ra mà ai cũng phải hiểu là có, v́ nó là như vậy đó: chàng phải suy nghĩ hai đêm, nếu đổi ư th́ nên để lâu hăy trở lại, điều ấy có nghĩa rơ rệt rằng nếu chàng không đổi ư, và nàng sẽ “Ừ”. Nếu không “ừ” th́ đâu có cái điều kiện trở lại ngay hay không trở lại ngay.

Chiếc Peugeot, chàng vừa lấy ra mười lăm phút trước đây. Họ đập tới bốn “ghim”, vừa đập vừa cắt nghĩa lu bù, nhưng chàng không hiểu ǵ cả, mà cỡ chàng hiểu, chàng cũng chẳng biết họ nói thật hay nói láo, như là đi khám bịnh nơi bác sĩ vậy mà, nếu có bác sĩ không đủ lương tâm họ dọa rằng cái ruột của ḿnh sắp đứt đến nơi rồi, ḿnh cũng không kiểm soát được.

Lúc rời pḥng điện thoại bước lên xe, Định bật cười “Cái người tiêu xài quá khả năng tài chánh của y, cần phải được Lữ đoàn mông đen theo dơi”, là chính chàng, chính kẻ có phận sự theo dơi người khác.

Chiếc xe ho lao nầy cứ khỉa mỗi tháng hai lần bốn ghim như vậy, rồi lại cứ đổ xăng để chở người đẹp đi chơi, rồi lại trả tiền những bữa ăn coi cho được với người đẹp th́ sớm muộn ǵ chàng cũng phải tái bản cái cú Thu Mai lần thứ nh́, lần thứ ba, lần thứ tư với những Thu Mai khác, cố nhiên và rốt cuộc ông tiểu xếp lữ đoàn sẽ đi nghỉ mát chẳng sai.

“Không, thượng cấp của ḿnh đă chọn người sai lầm, người làm công việc nầy phải là một tay ăn chơi mà đă ngấy sự ăn chơi rồi, không c̣n sa ngă được nữa, không thôi công việc nầy sẽ nát bét v́ nhiều nguyên nhơn: Mấy đêm nay, ḿnh công tác không thường xuyên và c̣n sẽ lơi công tác hơn nữa, nếu được Lan rồi; ḿnh lại có thể sẽ làm bậy nhiều việc tai hại hơn là vụ Thu Mai nữa.

“Đó là về phần quyền lợi của nhà nước. Riêng cá nhơn ḿnh th́, bị xô vào một thế giới như thế nầy quá sớm, ḿnh sẽ không c̣n ǵ ḿnh nữa cả, không phải v́ ham ăn chơi (thật ra ḿnh có ham đâu) mà v́ ḿnh trót biết quá nhiều chuyện bỉ ổi, không c̣n tin yêu cuộc đời nữa!”

Định bật cười lúc rồ máy, nhưng xe chạy đi chàng lại nghe nao buồn: mất tin yêu cuộc đời cũng bằng như là đă chết rồi.

Bọn ăn chơi, coi vậy mà không sao cả, bởi chúng đâu có biết ǵ nhiều về những bề trái động trời như chàng. Bất quá, là chúng nó túng tiền, thỉnh thoảng, lâu lắm, mới có một thằng ngốc sạt nghiệp v́ các nàng, chỉ có thế thôi.

Chàng có thể v́ chiếc xe hơi khổ nầy, v́ ăn xài với Lan mà vào tù, nhưng tâm hồn chàng vẫn không chết như là đă “bị” biết những điêu “trông thấy mà đau đớn ḷng”.

Định “làm” triết lư với những chữ “Nếu”. Nếu ông chủ hăng ấy không chỉnh chàng trước mặt một người đẹp kia, chàng đă không cự lại, không bị đuổi, không thất nghiệp, và không làm nghề nầy.

Nếu chàng biết nhảy trước khi nhận công tác, chàng đă khỏi phải làm bộ si Liên và khỏi bị nàng lợi dụng, khỏi biết Lan, khỏi yêu Lan, khỏi mệt v́ tiền như bây giờ.

Nếu Lan nó không kiêu hănh, chàng có muốn yêu nó rồi, cũng chẳng thèm yêu v́ chàng khinh nó.

Vân vân và vân vân...

“Nhưng không phải người nào cũng có thể chọn đời của họ, ngay cả như ông Diệm, chắc cũng đâu có phải ổng đă chuẩn bị để làm tổng thống. Quả có anh hùng tạo thời thế, nhưng ḿnh lại không phải là anh hùng !

“Thôi th́ cứ vui với cái viễn ảnh chiều nay gặp Lan rồi hăy hay”.

Định tự nhủ ḿnh như vậy rồi chạy tuốt xuống Chợ Cũ để nạp báo cáo.

Tiệm sửa tủ sắt Trần Ôn là một tiệm công nghệ thật sự chớ không phải là cơ sở trá h́nh.

Chủ tiệm cho thuê phía trước của từng lầu độc nhứt để thượng cấp trực tiếp của chàng dùng làm văn pḥng liên lạc, và chàng chỉ được lên đó để gặp ông xưng là Thiếu tá Bân ấy có một lần thôi. Có nạp báo cáo, chàng trao phong b́ cho người chủ tiệm hay vợ y, như là tới đó để nhờ sửa cái ǵ.

Gia đ́nh nầy là gia đ́nh người Việt gốc Hoa, có lẽ là người tín cẩn v́ lư do ǵ khác chớ xem ra họ sống về nghề của họ rất đầy đủ, không xen vào công việc của người thuê lầu, không bao giờ hỏi ǵ lôi thôi cả.

Chàng lănh lương hay tiền phụ cấp ăn chơi bằng ngân phiếu, cũng qua ngơ nầy, nhưng trong trường hợp ấy th́ chính chàng nhận bao thơ. Có chỉ thị mới chàng cũng nhận bao thơ ở đây.

Hôm nay không phải cuối tháng mà chàng lại có bao thơ, nên Định vội về nhà ngay để xem cái ǵ cho biết.

Chàng xé b́ thơ ra. Luôn luôn giấy tờ chàng nhận được là giấy trắng thường, không có in tên sở nào trên đó hết, chữ đánh máy và ở dưới cũng không có kư tên ai hết.

Giấy ấy như vầy:

“Gởi tất cả các khu T.L riêng cho M.A.X. 207

“Một nhơn viên Tổng Ngân Khố tên là Paul Nguyễn Trần vừa bị bắt về tội hối mại quyền thế.

“Cuộc diều tra sơ khởi cho biết rằng y ở ngạch trung cấp mà đi xe Huê Kỳ, có ba hay bốn vợ bé, và là một khách gần như là thường trực của các hộp đêm.

“Vậy mà không nhơn viên nào có báo cáo về người công chức nầy cả.

“Đành rằng y không phải là mới ăn chơi đây, và đành rằng Lữ Đoàn chỉ mới thành lập, nhưng thời gian một tam cá nguyệt nay rất đủ cho các khu gặp y, biên y, báo cáo về y.

“Không thể tin được rằng suốt ba tháng trời y không có đi chơi.

“Đây là cảnh cáo chung, nhưng sẽ có biện pháp riêng cho khu nào mà kẻ nói trên thường lui tới”.

Định quẹt diêm một cách máy móc để thủ tiêu ngay bức thơ cảnh cáo nầy. Nếu là chỉ thị th́ chàng c̣n cất để đọc đi đọc lại vài lần cho nhớ rồi mới đốt chớ thơ nầy th́ không có ǵ.

Không có ǵ, nhưng lại đáng lo. Chàng băn khoăn tự hỏi không biết cái ông kư kho bạc mắc dịch Paul Nguyễn Trần có lui tới những khu rừng thuộc vùng kiểm lâm của chàng hay không?

Thật là mắc dịch, những ông kư lương vừa đủ nuôi con, lại ghiền hộp đêm, báo hại chàng, và chắc là các đồng nghiệp khác của chàng ăn ngủ không yên v́ các ổng.

Cái ông Paul Nguyễn Trần nầy mà đi chơi khu nào th́ chết thằng trưởng khu ở đó, chết chắc chắn, v́ va đă bị bắt tức đă phạm tội rồi, chớ không phải là chỉ mới bị chánh quyền chú ư đến.

Mỗi khu chỉ gồm có vài hộp đêm (đăng-xin, trà thất, quán ăn có ca nhạc) nhưng mà khó kiểm soát không biết bao nhiêu!

Đă bảo khách chơi người ḿnh có tật vỗ ngực xưng tên, nhưng cũng có những thằng lưu manh, những con cáo già, chúng nó xưng láo khoét hết, mấy em ca-ve cũng đến điên cái đầu với mấy thằng đó.

Mà nó là những thằng không tên không tuổi như cái ông kư mắc dịch kia, chớ Định đă có một c̣-léc-xông ảnh của mấy ông bự xộn của bọn văn nghệ sĩ và kư giả rồi, không phải lo v́ những người ấy bao nhiêu, vả lại, phần đông họ cũng đă bị thiên hạ nhận diện được th́ ảnh của họ cũng bằng thừa.

“Nếu như hắn giải trí ở khu ḿnh? Định lại tự hỏi thầm, rồi tự trả lời: th́ ô-rơ-voa Lan, Lan ơi! Tiền đâu mà anh đổ xăng, tiền đâu mà ta đi ăn, đi tiêu khiển với nhau !”

Rồi chàng cười khà, lấy làm thú vị, nếu cuộc đời mà oái oăm đến thế: tối nay chàng được Lan mai chàng bị đuổi và mất Lan. Không mất ngay. Nhưng sẽ mất. Thật là giấc mộng hoàng lương, t́nh duyên chưa chín một nồi kê !

Đáng lư ǵ ngày hôm nay là ngày vui mà nó lại hóa thành ngày lo sợ của Định.

Lần trước bị mất sở, chàng xem như là không có ǵ, lần nầy chưa chi chàng đă muốn phát đau ốm v́ rầu.

Một lần nữa, Định lại mất ḷng tin trước “T́nh Yêu”. Nếu phải có tiền mới yêu nhau đậm đà được th́ t́nh yêu xấu xí quá, mặc dầu người yêu đẹp vô cùng.

“Nhưng không có tiền ai yêu ḿnh? Cái ông kư mắc dịch Paul Nguyễn Trần ấy ổng được tới ba bốn bà yêu v́ ổng đă cung cấp đầy đủ cho ba, bốn bà đó. Ổng vào tù rồi, thử hỏi c̣n sót  lại mấy bà trung kiên chờ đợi ổng?

“Lan nó nhận t́nh yêu của ḿnh không v́ tiền thật đó, nhưng nếu ḿnh cứ nằm nhà uống nước lạnh để đợi nó đến th́ c̣n lâu lắm nghen bà con”.

Nó sẽ đến một lần, rồi hai lần rồi hỏi:

-     C̣n xe anh đâu?

Anh sẽ đáp:

-     Anh đă bán rồi. Com-măng xe mới sắp qua.

Thế là nó đến nữa.

Nhưng xe mới đợi măi, chắc tàu ch́m, nên không thấy tăm dạng ǵ hết, nó tốn tiền tắc-xi, nó sẽ bỏ cuộc, mặc kệ anh nghen anh, em có khối thằng nó đem xe tới rước, tuy chỉ là xe hai bánh thôi, nhưng x́-cút-tơ coi vậy mà bảnh hơn chiếc Peugeot ông cụ của anh nữa !

Thế nên “anh” mới ngồi bó gối mà buồn trước chỗ bước xuống có thể xảy ra của “anh”.

“Anh” tính sổ lại th́ anh chỉ c̣n có sáu ngàn, mà hôm nay chỉ mới có 17 thôi, c̣n tới 13 ngày nữa mới nhận được bao thơ.

“Anh” phải hà tiện mới được, và đêm nay “anh” đăi em cho le chơi, chớ những đêm khác th́ chỉ nên ăn cháo cá Chợ Cũ, hoặc bánh cuốn Phan Đ́nh Phùng thôi em nhé!

Định lại nhớ đến ông kư ngân khố, một ông kư khác chớ không phải ông mắc dịch Paul Nguyễn Trần báo đời ấy đâu. Ông kia là người đứng đắn và chàng được quen biết năm ngoái. Ông ta làm ngân khố tỉnh và đứng thâu tiền phụ tay cho ông trưởng ty bận phát tiền và kiểm soát các việc khác.

Ông ấy đă tâm sự với chàng rằng thấy tiền nhiều như vậy mà ông ấy không hề động ḷng tham, không phải v́ ông ấy lương thiện hoặc v́ thấy là khó ăn nhưng v́ lẽ khác.

Tiền kho bạc không gợi ư hưởng thụ nên ta dửng dưng trước tiền ấy, nó nhắc nhở với ta rằng đó là tiền do mồ hôi nước mắt của người dân góp lại để đài thọ các chi tiêu về công ích.

Ở các hộp đêm, không ai thấy tiền đâu cả, nhưng vào đó rồi th́ nó bắt nghe mê tiền ghê lắm, bởi ta thèm hưởng thụ và ta biết rằng muốn hưởng thụ phải có tiền.

Ta nghe mê các nàng bao nhiêu, mê nhạc, mê rượu bao nhiêu là mê tiền bấy nhiêu, đừng nói ǵ mấy thằng không xu như chàng, mà cho đến những ông triệu phú cũng cứ nghe mê tiền như thường khi vào đó. Hưởng thụ ở đó không thắm ǵ cả đối với sự nghiệp của các ổng nhưng nó lại chọc các ổng thèm hưởng thụ cách khác, nơi khác, c̣n tốn tiền nhiều hơn nữa, chẳng hạn như thèm cưới một cô vợ bé Nhựt Bổn như ông Sokarno thèm đi Las Vegas một chuyến cho biết thú ăn chơi ở đó vân vân...

Lan cũng thèm tiền ghê lắm khi nó đi ngang qua các hiệu may áo đầm, các hiệu bazar lớn bán nước hoa thượng hảo hạng, đó là không kể đến những tṛ vặt vạnh như xi nê, kem, quà bánh vân vân...

Nói tóm lại ở các đô thị, con người bị tiền bao vây quá mức, không coi tiền là thần tượng cũng không thể thờ ơ được với tiền.

Đừng tưởng mấy người không ăn chơi họ không mê tiền đâu. Họ không ăn chơi th́ vợ đua đ̣i, thấy cô kư bên cạnh mới sắm đôi bông hột xoàn th́ vợ ta nó đă bắt đầu tụng kinh mỗi đêm: “Ba nó nè, em xấu hổ với bạn bè quá ! Chị phán bên kia cũng đồng địa vị với ta, mà nay quần nầy, mai áo nọ, lại hột bạc, hột xoàn lu bù, c̣n em th́ cứ đôi bông cẩm thạch cá kèo nầy hoài!”

Tất cả mọi hạng người đều bị tiền bạc vây, nhứt là hạng người có của “Phong hóa xuống chính v́ sự bao vây ấy, mà sự bao vây do đời sống đô thị tạo ra chớ nhứt định không phải tại cái ǵ cả. Mà không thể không có đô thị được th́ rán mà chịu vậy”. C̣n, c̣n một giải pháp là cấm xa hoa, ở tất cả mọi mặt chớ không cấm riêng một món, chẳng hạn như nhảy đầm mà được đâu, cấm trực tiếp hay gián tiếp, gián tiếp nghĩa là không cho ai làm ǵ có tiền cả. Nhưng giải pháp ấy lại c̣n không thể được hơn nữa, v́ nó trái với căn bản tổ chức xă hội của ta.

*

*       *

Định ngồi giữa hiệu, trái với thói quen của chàng là trốn ở góc nào đó. Ngồi như vậy cũng như chàng dán giấy lên ngực, giấy viết chữ thật to “Anh đây em ơi”, để khỏi phải chốc chốc ḍm chừng ra ngoài, ngóng đợi một người không v́ chàng bị một góc tường án đi.

Chàng được thoải mái muốn làm ǵ th́ làm. Nhưng lạ! Khi ta phải ngóng cổ c̣ để ŕnh ai, ta cứ tưởng khỏi ŕnh, ta sẽ tự do ghê lắm, và dùng sự tự do ấy một cách hay ho lắm. Nhưng giờ được tự do. Định lại không biết làm ǵ, không lẽ cứ nh́n mặt bàn, không lẽ cứ ngắm món giải khát như sợ ai uống hết, không lẽ vô lễ ḍm ngó khách hàng quanh ta.

Thành thử rồi chàng cũng cứ đưa mắt ra ngoài, y như phải chờ đón Lan.

Th́nh ĺnh, Định thấy một dáng người đứng gần chàng, y kéo ghế để ngồi xuống, chàng day lại th́ đó là người có hẹn với chàng:

-     Ḍm cô nào ngoài ấy? - Lan cười hỏi như vậy.

Th́ ra, chàng đón phía bên Tự Do c̣n Lan th́ vào hiệu do cái cửa bên đường Nguyễn Thiệp.

-     À, ḍm một người đẹp chưa xuất hiện.

-     Xí, có cả khối cô đi ngang qua đây.

-     Nhưng cô của anh lại đi trên con đường nhỏ xíu ở bên hông hiệu nầy, mới họt-rơ cho anh chớ. Em uống ǵ?

-     Để em liệu cho em.

-     Thế nào, đi xi-nê chớ?

-     Không nên đi xuất thường trực chót. Hay là ta ăn cơm trước rồi coi xuất đêm 9 giờ rưỡi.

-     Cũng được. Nhưng nếu như vậy th́ ta không được ăn ở ngoại ô xa. Ăn xong, không được nói chuyện với nhau ǵ hết là phải vội chạy về liền, mà chưa chắc đă kịp.

-     Thôi th́ băi cái vụ xi-nê. Vả lại, phim ở các rạp lớn, em đă xem hết.

-     Trời, bữa nay mới có thứ tư họ vừa đổi phim hai ngày là em đă xem rồi hết.

-     Ừ. Nhưng cũng chỉ có vài rạp thôi. Rạp lớn có mấy cái đâu, mà hai ba rạp lại chiếu trùng phim với nhau th́ một ngày đủ cho ta xem hết các phim mới.

Lan mặc một cái ra-kết, loại áo mà các hiệu may gọi là tay-dơ-dẹt-xây (Tailleur Jersey) khiến trông nàng hơi già.

-     Sao Lan lại ăn mặc như vậy?

Lan cười đáp:

-     Em hiểu ngay anh muốn nói ǵ. Đây là lối ăn mặc của người lớn tuổi, phải không?

-     Ừ.

-     Nhưng em sợ anh bắt hứng gió Nhà Bè như đêm nọ, lạnh quá.

Định cười ngất rồi nói:

-     Không, ở ngoài ấy chỉ có vài món ăn chơi, mà ta phải ăn cho no. Nhưng nếu em thay chiếc ra kết bằng một chiếc Săn-đai th́ tuyệt. Săn-đai hay ở chỗ trời nực, mặc không nghe nực nhiều bao nhiêu, mà trời lạnh th́ mặc được ấm.

-     Nhưng em cũng sợ anh đưa vào những chỗ sang trọng, mà vào đó với chiếc săn-đai, không đứng đắn chút nào.

À, th́ ra Lan cũng c̣n cổ điển, biết chịu theo phong tục ước lệ chớ không “buồn nôn” chánh hiệu con nai đâu. Định rất sung sướng mà thấy ḿnh đoán đúng.

Trong một ngàn thanh niên nam nữ cố lấy tác phong bất chấp ước lệ xă hội, chỉ có vài ba cô cậu là đủ can đảm bất chấp thật sự, không kể bọn du đăng thất học, bất chấp thật sự nghĩa là bất chấp trong bất kỳ trường hợp nào, với bất kỳ ai và sẽ bất chấp trọn đời.

Bao nhiêu cô cậu khác, chỉ theo mốt một thời gian mà trong thời gian ngắn ngủi một hai năm ấy, họ cũng không theo một cách trọn vẹn, chỉ theo khi nào họ gặp họ với nhau mà thôi.

Rồi th́ qua cái thời son trẻ ấy, họ sắp hàng trở lại, để nối đuôi theo những lớp trước mà đi trên đường đời, có mới hơn lớp trước thật, nhưng sự thay đổi không thấy rơ quá.

Định cười nói:

-     Cô đoán hai điều, đều sai bét hết. Ta chỉ đi ăn cơm b́nh dân ở một xóm ngoại ô thôi.

-     Nếu vậy lát nữa lên xe em sẽ cởi ra-kết, v́ ở trong ra-kết có săn-đai.

-     Vậy à?

-     Anh nhà quê lắm. Chớ không thấy ǵ trong cổ ra-kết sao?

-     Anh cứ ngỡ đó là sơ-mi nhỏ và chẹt.

Định lại nghĩ đến nhu cầu tiền. Cô bé nầy như bao nhiêu cô bé khác của thời đại, lại bày đặt mặc đầm, mà áo đầm th́ vải hay công ǵ cũng mắc tiền kinh khủng. Chắc chắn là cô bé có đủ kiểu áo, đủ kiểu duưp hết v́ không cần kiểu y phục cho người lớn tuổi mà cô ta vẫn sắm th́ biết những thứ cần dùng, cô ta sắm dư bao nhiêu?

Người đẹp mắc tiền ghê hồn! Đứa nào không xu mà trèo đèo th́ vào tù cũng đáng kiếp!

May là người đẹp nầy không thuộc hạng rúc rỉa tiền bạc mà c̣n “hạm” ngân quỹ gia đ́nh đến thế, c̣n nói chi những người đẹp chuyên môn tạo nhà lầu, bằng tiền của những yêng hùng, th́ c̣n mắc không biết bao nhiêu “Nhứt tiếu thiên kim” vẫn cứ c̣n đúng mặc dầu loài người đă trải qua ba trăm đời rồi, từ cái thời mà câu nói trên đây được thốt ra.

Cũng chỉ tại cái tṛ khỉ t́nh cảm mà loài người bày đặt ra, chớ nụ cười của Thu Mai chỉ có năm trăm thôi, mà có kém nụ cười của Lan tí nào đâu. T́nh cảm và độc quyền. Ừ, c̣n tại cái tánh ham độc quyền ấy nữa.

Nụ cười của Lan chỉ để dành riêng cho Định thôi, suốt thời gian nào đó.

Định hỏi bạn:

-     Em có dè là hôm nay anh gặp em hay không? Hay tưởng anh đi luôn?

-     Nửa tin, nửa không tin là ta gặp nhau hôm nay.

-     Giờ th́ hẳn đă tin rồi chớ?

-     Cố nhiên.

-     À, cái cô bé Minh ấy, hách một cây đa nghen !

Lan đang ngậm ống sậy hút nước cam vắt vội nuốt ực một cái, buông ống ra để cười, v́ sợ sặc. Nàng cười ngặt nghẹo rồi nói:

-     Nó cứ tưởng anh là một thằng 17, 18, nên nó kêu anh là thằng Định.

-     Ừ, nó mầy tao, mi tớ với anh trong điện thoại.

-     Nó cứ hỏi nhà anh ở đâu, em không nói, nên nó đoán được rằng ta hẹn nhau ở đâu đó. Nó đ̣i em phải tŕnh diện anh với lũ nó ngay.

-     Vậy bao giờ anh phải đi nạp ḿnh?

-     Không có vấn đề đó đâu.

-     Sao vậy?

-     Anh không chơi được với lũ nó, mà lũ nó cũng chẳng thèm chơi với anh th́ tŕnh diện làm ǵ cho mất công. Đối với lũ nó, hăm bốn như anh là ông già rồi.

-     Như vậy ta phải giao thiệp lén lút sao? Đâu có được, cô năm?

-     Cũng không có vấn đề lén lút.

-     Nghĩa là?

-     Rất giản dị. Ta giao thiệp công khai mà không cần sự chấp nhận của bọn nó, chỉ có thế thôi. Em chỉ tŕnh diện anh khi nào...

-     Khi nào?

-     Khi nào anh cưới em.

-     Sao chừng đó lại cần tŕnh diện?

-     Th́ có đám cưới, phải có sự tŕnh diện ấy chớ.

-     Không sợ tụi nó tẩy chay một con bạn lấy ông già?

-     Không, anh chỉ già, nếu anh muốn nhập bọn đi chơi. Nhưng nếu anh là chồng th́ không già. Tụi nó c̣n phục anh nữa và sẽ tới đông rần rần cho anh coi, v́ tụi nó quan niệm rằng một người chồng phải chững chạc như anh, chớ lóc chóc như mấy thằng kia th́ không đủ điều kiện.

-     C̣n người t́nh?

-     Người t́nh cũng vậy, cũng phải chững chạc phần nào. Lũ 17,18 chỉ là đi chơi thôi.

V́ cái “phong tục” ấy nên con Minh nó mới suy luận và đề quyết là ta nhơn t́nh với nhau hoặc anh gắm ghé cưới em.

-     Và ư kiến của nó như thế nào về anh?

-     Không có ư kiến ǵ hết. Về ta th́ có.

-     Về ta th́ sao?

-     Th́ dĩ nhiên là nó cười chê đứa nào đi lấy chồng. Có nhơn t́nh cũng bị lũ nó chê cười nữa.

-     Nhưng rốt cuộc có lẽ nó đi lấy chồng trước nội bọn!

Đôi bạn cười x̣a với nhau rồi Lan xác nhận lời bạn một cách gián tiếp bằng lời giải thích sau đây:

-     Nó có điện thoại riêng ở tư gia, anh biết là nó giàu lắm! Má nó sẽ mua chồng cho nó nay mai, chắc chắn là như vậy.

-     Và nó sẽ hết “buồn nôn” trước cuộc đời?

Định có một ư nghĩ rất ngộ nghĩnh sau câu ấy, nhưng chàng không dám nói ra. Chàng mà nói ra th́ Lan sẽ đứng dậy đi ngay, nếu không tát tai chàng.

Câu ấy là như thế nầy: “Hay nói cho đúng ra là nó sẽ buồn nôn, khi ốm nghén, sau tám tháng lấy chồng”.

Định hỏi:

-     Các cô các cậu h́nh như không tin ở t́nh yêu?

-     Chắc tụi nó làm bộ. Em cũng vậy, trước khi em hỏng, tức c̣n trong trắng, em cũng làm bộ là không tin ở t́nh yêu, cho đúng mốt vậy mà! Nhưng lúc ấy mà như vậy thật là vô lư. Chưa biết t́nh yêu ra sao cả lại không tin ở nó.

-     Minh có đẹp không?

-     Anh thấy là mê liền - Lan hóm hỉnh đáp.

-     Nghe giọng nói th́ dễ thương lắm.

-     Ừ, để em giới thiệu cho.

Lan nói rồi xụ mặt, không thèm ừ hữ ǵ nữa cả, sau mỗi câu nói hay hỏi của Định.

Định cứ nói măi một ḿnh bỗng thấy ḿnh trơ quá, gọi bồi trả tiền rồi nói:

-     Ta đi ăn cơm, em nhé.

Lan vẫn ngồi đó mà làm thinh. Khiến Định phải hạ giọng xuống:

-     Đừng có làm xi-căng-đan ở đây, kỳ lắm. Có ông kư giả ổng ngồi trong xó kia, coi chừng ổng đăng nhựt tŕnh th́ chết.

Định dọa như vậy, chớ không có ông nhựt tŕnh nào cả, và quả nhiên Lan sợ, đứng dậy, nhưng đi ra trước chớ không cùng đi với Định. Định buồn cười quá. Đă “buồn nôn” mà c̣n sợ bị đăng nhựt tŕnh. Lan c̣n cổ điển, c̣n trưởng giả hơn cả những người đang ở trong hàng ngũ trưởng giả nữa, họ th́ họ có làm cái ǵ họ mới sợ, c̣n Lan, chỉ mới bị dọa một cách vô cớ đă hoảng lên rồi.

Thật là chiếc áo không làm nên thầy tu chút nào.

Lan c̣n bé bỏng, không biết ǵ nhiều mà sợ đại vậy thôi. Nhưng dầu sao nỗi sợ ấy cũng chứng tỏ rằng căn bản thật của nàng không phải là bất chấp ước lệ của xă hội như bọn của nàng thường khoe.

Định càng biết rơ Lan, càng thích, mà đồng thời cũng càng lo. Nếu Lan là người b́nh thường th́ nàng sẽ yêu thật sự, sẽ đau khổ khi dứt t́nh, rắc rối không biết bao nhiêu.

Người đẹp giận, bỏ đi luôn ra đại lộ Nguyễn Huệ, khiến Định càng buồn cười hơn. Xe chàng đậu ở đằng ấy. Thế nên chàng b́nh thản nối bước theo bạn và khi Lan quẹo qua khỏi pḥng chưng bày kiểu mẫu của hăng Intemational th́ nàng khựng lại v́ chợt thấy chiếc Peugeot sơn trắng đục của Định.

Định nói khẽ:

-     Lên xe rồi, em chưởi mắng ǵ anh th́ mặc sức mà chưởi nhưng đừng để người ta thấy ḿnh giận nhau. Như em không đi ăn cơm, cũng xin cho anh đưa em khỏi khu nầy vài trăm thước, chớ bạn hữu của anh quanh đây đông lắm, chúng nó mà thấy cảnh nầy th́ chết anh.

Không biết là Lan bị gạt thật sự hay làm bộ bị gạt để ra khỏi giận hờn một cách đẹp mặt, nên khi Định vội vă phóng trước lại mở cửa xe th́ nàng bước lên tự nhiên.

Măi cho tới lúc xe chạy trên đường, Định mới nói:

-     Lan ơi, anh đă suy nghĩ kỹ, đúng hai đêm, theo điều kiện của em th́ đâu có v́ một giọng nói trong điện thoại mà anh đổi ư, em nghĩ lại thử xem có phải là anh biện hộ cho anh thành thật hay không?

-     Anh không đổi ư, nhưng có mầm đổi ư trong anh.

-     Tầm bậy. Anh nói giọng của Minh “dễ thương” chớ có nói “khả ái” đâu.

-     Dễ thương, hừ, dễ thương. May là chỉ mới nghe cái giọng.

-     Nếu đă thấy Minh, mà Minh dễ thương, anh cũng sẽ nói là Minh dễ thương. Chừng nào anh nói nó đáng yêu, chừng ấy em hăy hành tội anh, và anh không c̣n nói ra nói vào ǵ được nữa hết.

-     Nhưng cũng cấm anh thương nữa.

-     Vậy à? Th́ em có nói anh mới biết mà chừa chớ. Thôi, lạy cô độc tài, tấm ḷng thương bậy từ nay xin chừa.

Lan bật cười và Định nói:

-     Hễ cười rồi th́ huề, hổng giao giận nữa đa nghen.

-     Hư, anh hư lắm. Em không chắc được anh yêu hơn ba tháng đâu.

Để đánh trống lấp, Định hỏi:

-     Em nói rằng má của con Minh sẽ mua chồng cho nó, mà mua bao nhiêu và loại ǵ. Anh làm cuộc-chê, có thể đó là một áp-phe ngon lành lắm.

Lan cưới ngất rồi rủa:

-     Mắc dịch! Anh coi con người như món đồ sao chớ?

-     Là tại anh thành thật, thẳng thắn, trắng trợn như bọn “buồn nôn” của em. Anh hỏi em vậy chớ các mụ mối họ không làm nghề cuộc-chê về con người hay sao?

Chỉ có điều là họ tự xưng là mai mối chớ không xưng là cuộc-chê, c̣n việc của họ nói là “làm phước cho hai gia đ́nh”, chớ không nói là làm áp-phe như anh, nhưng chung qui, họ với anh cũng cá mè một lứa với nhau mà thôi chớ nào có khác ǵ đâu.

-     Nhưng anh đă làm áp-phe về con người lần nào chưa?

-     Chưa. Tại cái tiếng “mua” của Lan nó giúp anh phát minh được nghề mới ấy.

-     Nếu vậy em cũng được hưởng hoa hồng chớ, v́ sáng kiến c̣n quan trọng hơn là hành động nữa.

-     Dĩ nhiên là như vậy.

-     Đây, hễ bác sĩ, kỹ sư, dược sư hoặc luật sư th́ một triệu đồng tiền mặt, đưa trước khi cưới.

Định lắc đầu:

-     Ít quá.

-     Nhưng nó rất đẹp. Cái đó không đáng kể à?

-     Bọn đào mỏ chúng nó cóc cần sắc đẹp.

-     Theo anh th́ bao nhiêu mới vừa?

-     C̣n tùy.

-     Tùy ǵ? Tùy kẻ nào phải đài thọ thù lao cho thằng cuộc chê. Nếu đó là chú rể tương lai, anh lấy hết ba mươi phần trăm, chú ấy sẽ c̣n cái khỉ khô ǵ? Nếu má của Minh thuê anh câu chồng cho Minh th́ một triệu cũng tạm được.

Xe đă chạy tới mũi tàu Phú Lâm do đường Duy Linh nối dài, Định quẹo cua tay trái, vào đường Hậu Giang [5] và mấy phút sau, chàng đậu lại trước quán Đồng Quê.

Câu chuyện áp phe cưới gả bị gián đoạn cho đến lúc chàng gọi món ăn xong, mới được tiếp nối trở lại.

-     À, cái đó th́ hổng được.

-     Sao lại không?

-     Kẻ lạ mặt như anh, sờn sớt vô đề nghị nầy kia, ai mà tin. Nếu có em bảo đảm th́ trôi. Nhưng bạn của em mà em làm cuộc chê cái kiểu đó, em sẽ xấu hổ đến tự tử mất.

Đôi bạn cười x̣a với nhau.

Định cười vui thật sự, nhưng trí chàng lại xem xét nó một cách nghiêm trang.

Chàng thấy rằng nếu tái bản cái cú ông Mân-Thu Mai th́ nguy hiểm lắm, vả cũng chẳng có thường để mà tái bản. Vậy th́ cứ làm như các công ty nặc danh gặp ǵ buôn nấy.

Chàng có một thằng bạn khá thân hồi hai cậu c̣n học đệ nhị, tức năm chàng 18. Sáu năm đă qua rồi, và nghe đâu là nó học kỹ sư Arts et manufactures trong Phú Thọ th́ phải. Xứ ta không có kỹ nghệ th́ nó dám đang thất nghiệp lắm.

Nhưng Định c̣n giữ cái áp phe nầy cho thật chín mùi nên lo ăn uống cái đă và nói chuyện khác.

Trong khi Định ăn bánh hỏi tôm nướng th́ Lan ăn chạo là món mà chàng ăn không được. Chàng có tật không bao giờ nuốt trôi những món ăn ng̣n ngọt.

Cái khẩu khiếu ấy thật là mâu thuẫn với lối thích về phụ nữ của chàng. Chàng ưa bề ngoài lập thể mà bề trong cổ điển, nói một cách khác, chàng thích hạng gái ăn mặc, đi đứng, tác phong đợt sống mới mà cảm nghĩ lại giống gái b́nh thường. Tức ngọt pha với mặn đấy.

Cũng v́ thế là Liên đẹp hơn Lan nhiều lắm, chàng lại từ chối, chỉ v́ thế thôi, chớ không phải v́ Liên già. Liên cổ điển từ trong tới ngoài, tới cả mái tóc nữa. Chàng đă khen cái búi tóc của Liên, nhưng chỉ khen cái khía cạnh mỹ thuật thôi, chớ không mê nó, Liên toàn mặn, không pha ngọt. Vậy mà chàng lại chọn Lan v́ Lan bên ngoài “buồn nôn cuộc đời” mà ở căn bản th́ lại rất sợ bị đăng nhựt tŕnh, vừa mằn mặn lại vừa ng̣n ngọt.

Ăn xong món đầu, họ nghỉ ăng trắc.

-     À, trở lại cái vụ mua chồng - Định nói.

-     Nữa, bộ anh muốn làm cuộc chê chồng thiệt sao chớ?

-     Không anh hỏi về khía cạnh khác. Trong bọn đứa nào ghét lấy chồng thật sự, đứa nào ghét giả dối.

-     Con Minh ghét giả dối. Nhưng anh đâu có biết tụi nó mà hỏi chi tiết. Đại khái, đứa nào giàu, ghét giả dối, đứa nào nghèo ghét thật t́nh. Nói nghèo th́ không đúng lắm, phải nói thiếu điều kiện lấy chồng.

-     Hai thứ ấy khác nhau thế nào?

-     Như con Tuyết, con của một ông Phán, nó cũng nghèo, nhưng nó ghét giả v́ nó có điều kiện lấy chồng. Nó c̣n cha, c̣n mẹ, c̣n họ hàng rất đông, con trai dạn cưới những đứa gia đ́nh đông đủ hơn là những đứa trơ trọi chỉ có hai chị em như em. Chính em là đứa thiếu điều kiện. Nhưng em lại ghét giả thôi, ngoại lệ mà !

Mà giả hay thật, thật là khó phân biệt. Thật ra th́ em ghét thật, nhưng chỉ thật ở bề ngoài, ghét v́ thấy không thể lấy chồng được nên cố sắp đặt đời ḿnh theo lối lông bông cho tới già, sắp đặt xong th́ đâm ra ghét sự lấy chồng. Có lẽ v́ ganh tị chăng?

Nói ǵ th́ nói, Định cũng thấy rằng bọn nầy thành thật về chuyện ḷng của họ, như người Tây Phương. Đúng là v́ ganh tị mà các cô ghét sự lấy chồng.

C̣n mấy lẽ nữa mà chàng đoán rằng Lan không đủ can đảm nói ra. Người ta lấy chồng v́ ba lẽ: sinh kế, sinh lư, t́nh cảm. Sinh kế th́ bọn nầy khó mong được ai dám rước về cho tốn tiền, sinh lư th́ bọn nó dư xài mà sự dư xài giết chết t́nh cảm mất rồi.

Vậy lẽ thứ nhứt (nhưng tức thứ nh́, lẽ thứ nhứt thật sự là ganh tỵ) lẽ thứ nhứt là v́ họ không hy vọng hai lẽ chót là v́ họ không cần.

Tóm lại, ghét sự lấy chồng là v́ ganh tị, v́ không hy vọng, v́ không cần.

Họ lại ăn. Từ đây cho đến hết bữa, họ chỉ nói chuyện nắng mưa chớ không đá động tới vấn đề nào, dầu lớn, dầu nhỏ cũng vậy.

Định không muốn cho không khí có thể trở nên nặng nề, hoặc căng thẳng, th́ chỉ cười đùa với nhau là thượng sách.

Ăn xong, Định rủ bạn đi rửa tay, nhưng Lan ngăn chàng lại:

-     Lúc mới vào quán, anh đă rửa tay, như Tây... Ninh...

Nhớ vụ Tây ǵ và Tây ǵ của Minh, Định cũng cười ngất, Lan cũng cười, nhưng tiếp:

-     ... như Tây. Nhưng cục xà bông công cộng của các quán ta c̣n nhiều vi trùng hơn tay của ta nữa. Em đă muốn ngăn anh mà ngăn không kịp. Không, anh nên đi ra nhà bếp múc nước lu bằng gáo mà rửa tay anh, anh nhún nước khăn mu-xoa của anh đem ra đây cho em lau.

-     Ư hay lắm.

Đêm nay, Định lại phải vứt xuống rạch một chiếc khăn mu-xoa nữa như đêm họ đi Nhà Bè, và chàng thấy rằng không nên mang theo mu-xoa luưt nữa. Khi nào cần đi ăn cơm với Lan, chàng sẽ sắm vài chục khăn dệt ở Chợ Lớn và bán trên các vỉa hè.

Lúc xe mới bắt đầu chạy, Định đă hỏi:

-     Lan nè, anh xin nhắc lại rằng, anh đă nghĩ kỹ hai đêm rồi.

-     Ừ, rồi sao nữa?

-     Th́ em đă bảo anh nghe lại ḷng anh trong hai đêm, và nghe xong, t́m em, tức là không thay đổi ư kiến.

-     Ừ, rồi sao chớ?

-     Em hỏi lạ! Anh không thay đổi ư kiến chớ sao?

-     Nhưng ư kiến về ǵ, anh chưa hề nói ra cho em nghe.

Định bật cười mà rằng:

-     Cô bé rắc rối lắm. Tôi tưởng ta ngầm hiểu với nhau là đủ rồi, và tôi tin chắc rằng cô bé đă hiểu.

-     Đúng là em đă hiểu nhờ đoán mà thôi, mà không có ǵ dễ gây ngộ nhận bằng đoán.

-     Khá mồm mép.

-     Không, em chỉ thành thật mà nói như vậy.

-     Cũng được. Thôi th́ anh nói. Nhưng anh nói trắng trợn chớ không cần văn hoa, v́ anh nói chỉ để xác nhận những ǵ em đă đoán, th́ không cần phải ṿng vo Tam quốc. Anh yêu em, chỉ có thế thôi.

-     Em có xứng đáng cho anh yêu hay không?

-     Th́ anh đă nghĩ trong hai đêm.

-     Không, anh chỉ hỏi ḷng anh có quả thật yêu em hay không. Giờ th́ em hỏi anh đó.

-     Anh không cần nhớ chuyện đă qua.

-     Anh nên nhớ. Có một yếu tố tối quan trọng mà chính em, em c̣n nhớ và cứ đau, th́ sao anh lại không cần nhớ.

-     Yếu tố ǵ mà quan trọng?

-     Anh đă sai lầm. Chắc anh nói thầm trong bụng: “À, nó không có yêu ông Mạnh, th́ tâm hồn nó c̣n trong trắng”. Sai! Em mà có yêu ba bốn nhơn t́nh rồi, em cũng c̣n giá trị. Nhưng em đă xuống thấp v́ nhận tiền của ông Mạnh. Em chưa hề yêu, nhưng em đă hoen ố chính v́ điều đó. Hiện giờ anh không thấy, nhưng rồi anh sẽ thấy.

-     Không, anh đă thấy, nhưng anh đă nghĩ khác em. Nhận tiền không do tâm hồn xúi biểu, th́ tâm hồn em vẫn c̣n trong trắng.

Khi xe từ dưới mé sông đổ lên Trần Nhưng Đạo, Định thấy bạn cứ làm thinh măi, nên chàng nói, mà nói chuyện khác, v́ chàng biết rằng Lan không c̣n lư do ǵ để từ chối:

-     Nhớ sáng chúa nhựt đi tắm thác nước em nhé.

-     Dạ. Nhưng anh làm như từ đây tới đó, ta không gặp nhau nữa.

-     Anh biết đâu là em sẽ cho anh gặp nữa, lại c̣n sợ cái cô Minh rắc rối, cô ấy đi khỏi, hay phá anh chơi, không chịu trao lời nhắn tin của anh.

-     Từ đây, ta không cần tới nó nữa.

-     Đồng ư. Nhưng làm sao ta gặp nhau?

-     Mỗi lần chia tay nhau ta hẹn kỳ gặp tới.

-     Tiện, nhưng cũng rất là không... ơ... không tự do, chẳng hạn ta hẹn nhau mốt nầy gặp nhau, nhưng mai anh lại nhớ em, muốn gặp em th́ sao?

-     Hay là để em tới nhà anh mỗi ngày?

-     Rủi không gặp anh th́ cũng như không.

-     Em để giấy lại.

-     Ăn gian nghen cô bé. Như vậy, cô bé có quyền muốn gặp tôi khi nào cô bé có hứng, c̣n tôi muốn gặp cô bé khi nào tôi nhớ th́ tôi đành cô đơn.

-     Ai biểu anh muốn giấu chị Liên! Người ta đi cho anh tự do tới nhà kia mà! A, hay là như vầy. Em cũng không hề đi đâu trước chín giờ sáng, mà giờ đó th́ chị ba em c̣n ngủ say. Vậy có muốn nói ǵ anh tới trước giờ đó một chút, nhưng cũng đừng tới sớm lắm, v́ em dậy cũng hơi trưa, lại c̣n bận ăn sáng nữa, bận dặn chị bếp đi mua ăn, lu bù công việc.

-     Cũng tạm được.

Lúc xe đậu trước cửa nhà Định, chàng cũng không nói ǵ cả, cứ tự nhiên vói tay qua mở cửa xe cho bạn, làm như Lan đă ưng thuận ghé lại với chàng, rồi chàng xuống xe và quả nhiên thấy bạn cũng xuống ở bên kia.

 

*

*       *

-     Trời ơi! Cay xé họng. Liên kêu lên rồi hít hà thật to.

Lan cười ngất và nh́n chị chảy nước mắt để được cười thêm. Hôm nay hai chị em ăn cơm với mắm sống, v́ Liên thích thỉnh thoảng được cái ǵ gợi nhớ thời thơ ấu của nàng ở tỉnh. Họ dùng ớt hiểm bởi cái cay yếu ớt của ớt sừng trâu không đủ làm báng vị tanh của mắm sống.

Đây là lần đầu từ ngày ở lại với Định sau bữa ăn trong quán Đồng Quê, lần đầu mà Lan dám nh́n ngay mặt chị. Nàng đă không sợ Liên bắt tội đă yêu Định, nhưng ư muốn giấu giếm của Định cũng khiến nàng mặc cảm phần nào.

Mà hễ khi con người bị mặc cảm th́ họ nhột nhạt và cứ lo người khác thấy cái ǵ khác lạ nơi họ, sợ sệt người khác, người khác đó là kẻ có quyền đối với họ.

Chính v́ thế mà rồi những chuyện kín đáo nhứt cũng không ai giấu được ai, trừ phi kẻ muốn giấu là một tay thầy đóng kịch hoặc là một người có một bộ thần kinh bằng thép.

Nếu Định không căn dặn đừng cho Liên biết là cô cậu yêu nhau chắc là mười năm nữa, Liên cũng không hề nghi ngờ ǵ, bởi Lan tự nhiên được trước mặt chị của nàng.

Liên đă thấy được rằng Lan hơi khác trước, ban đầu nàng chưa rơ là cái ǵ, sau xét kỹ mới hay Lan tránh nh́n nàng, tránh bị nàng nh́n. Tự nhiên nàng nghĩ ngay tới Định.

Nói “tự nhiên” là tự nhiên đối với Liên, chớ thật ra, không tự nhiên chút nào, v́ Lan có thể sợ sệt hay xấu hổ v́ chuyện khác hay v́ chuyện yêu đương đi nữa, th́ sao lại với Định mới được chớ? Nàng đă chẳng đề nghị Lan với Định và Định đă chẳng từ chối à?

Nhưng Liên th́ cứ thấy rằng nàng nghĩ tới Định là tự nhiên. Sự tự nhiên nầy do trực giác của nàng mách cho, mà cũng do ghen tương bóng gió và vô lư chi phối nữa.

Thừa cái dịp độc nhứt mà hơn ba tuần lễ nay mới xảy ra một lần, Liên vội chụp lấy nó ngay. Mắt nàng ướt mèm lệ cay ớt vậy mà nàng cũng cố nh́n thẳng vào mắt em và đột ngột hỏi:

-     Hổm nay em đi thăm anh Định, anh ấy có nhắc tới chị hay không?

Lan bối rối trông thấy và lâu lắm nàng mới đáp được, cố thẳng thắn:

-    

-     Anh ấy nói ǵ?

-     Chỉ hỏi thăm sức khỏe của chị vậy thôi.

Liên không cần hỏi ǵ thêm mà cũng biết hết rồi. Nếu Lan xấu hổ với Định, trốn hẳn luôn, th́ nàng sẽ nín đi, không nhắc tới hắn. Hai điều đó phải đi đôi với nhau.

Đằng nầy, Lan cũng đi thăm Định, mà không hề nói với nàng, nghĩ tới việc mua quà biếu Định hay thêu tặng Định một mớ khăn, đem tặng hắn một chiếc áo len th́ vô lư quá.

Lan qua lại với người ơn của gia đ́nh mà không thèm nói tới người ơn đó trong gia đ́nh th́ chắc chắn là giữa cô cậu đă có ǵ với nhau rồi.

Bỗng dưng nàng nghe ḷng quặn thắt đau.

Nàng không yêu Định cho tới cái phút mà hắn nhận cho Lan vô buồng hắn với bà mụ. Kể từ phút ấy, nàng nghe ḷng nàng khác đi.

Nếu Định si ràng, vị t́nh nàng và để bị lợi dụng th́ nàng đă xem hắn là một thằng ngốc, không hơn kém. Nhưng hắn tỏ ra không thèm vị nể mà hắn lại nhận cái nợ đời ấy th́ quả hắn không phải là kẻ tầm thường. Kẻ không tầm thường ấy rồi sau lại, lại từ chối cả hai lối đền ơn th́ hắn càng không tầm thường hơn nữa.

Đêm đêm, nàng mong đợi người con trai mà nàng nhớ rơ rằng rất đẹp mă, và ăn nói rất dễ thương, nhưng không hiểu sao hắn lại không bao giờ trở lại vũ trường Eldorado cả.

Bóng sắc của người con trai ấy, buổi đầu nàng bất đếm xỉa tới, bởi nàng đang nát óc v́ chuyện gia đạo, và bởi v́ nàng đă tới cái tuổi mà lư trí lấn quyền của t́nh cảm không phải hễ cứ đẹp trai là được nàng yêu đâu.

Nhưng giờ, biết con người ấy thế nào rồi nàng mới cho phép cái mă của hắn làm nàng bâng khuâng.

Mà bâng khuâng thật sự ấy chớ! Liên đă kinh ngạc mà nghe ḿnh nhớ nhung như hồi c̣n con gái và h́nh ảnh của Định theo đuổi nàng trong giấc ngủ, trong bữa ăn.

-     Cay quá, chị không ăn được nữa!

Liên buông đũa v́ lệ nàng đă tuôn ra ràn rụa. Cũng đỡ khổ là kẻ bị cay ớt cũng vừa chảy nước mắt, vừa chảy nước mũi y như là khóc vậy, nên Liên khóc mà không sợ ai biết.

Tuy nhiên Lan vẫn biết, v́ Liên bỏ món tráng miệng đi nằm liền, trái hẳn với thường lệ mà sau bữa cơm tối nào hai chị em cũng tṛ chuyện một hồi, rồi nàng điểm trang để đi làm.

Cô em rất khó chịu, v́ cô ta không chánh đáng hóa mối t́nh của cô được, bởi nhớ ra th́ h́nh như là có ǵ giữa cô chị và anh nhơn t́nh. Cái ǵ đó, không hẳn là t́nh yêu, nhưng chắc chắn cũng không phải là một cuộc giao thiệp thường. Hơn thế, Định lại không muốn ra mặt yêu cô, đối với Liên.

Như thế, Liên hơi hơi có quyền, và Lan khó mà nói: “Mặc kệ chị ấy chớ, ḿnh có biết đâu là đâu, ḿnh yêu anh Định th́ ḿnh cứ yêu”.

Ấy, mặc dầu không ai khiển trách ta được về một hành động nào đó, ta cũng không an tâm, bởi riêng đối với ta, ta thấy nó không ổn lắm.

Lan định sẽ nắm đầu nhơn t́nh của nàng tới đây, sẽ khai thật hết, cho dứt khoát.

Đây là mối t́nh đầu của nàng, nàng muốn nó được tṛn trịa, ít lắm cũng trong buổi ban đầu, để cho hạnh phúc của nàng được toàn bích, không có đám mây mờ nào che phủ lên đó cả.

Nếu phải bị Định bỏ rơi, sáu tháng nữa đây, cũng chẳng sao, miễn trọn mùa yêu đương của họ, nàng được hoàn toàn sung sướng là đủ rồi. Con gái đời bây giờ họ chưa sống mà cũng đă lắm kinh nghiệm về chuyện t́nh duyên, đó là kinh nghiệm tiểu ri mà những người bạn đă sống, truyền lại cho họ tinh thần cởi mở với nhau. Lan biết được đại khái rằng trong một ngàn cuộc yêu đương không được hợp thức hóa, chỉ có một đám là thọ tới già mà thôi, c̣n th́ nó rả bèng cả, sớm hay muộn, c̣n tùy thuộc nhiều yếu tố khác.

Nhưng nàng không cần được Định yêu tới già, hay cũng cần nhưng không sợ hăi bị Định bỏ rơi. Tuy nhiên nàng rất sợ mối t́nh có thể là ngắn ngủi của nàng không được trọn đẹp. Và chính v́ tánh cách phù du có thể có của mối t́nh của nàng, nên nàng càng muốn cho nó vui vẻ tới mức tối đa ba tháng thật là thần tiên cũng bằng như là mười năm yêu đương in ít, hoặc yêu đương trong xung đột ngấm ngầm với nhau, yêu đương mà bị điều kiện khách quan phá đám.

Lan ngồi bên ghế sa lông một ḿnh mơ hăo Định tới chơi. Chị Liên của nàng đang bị chấn động tâm thần th́ sự xuất hiện của Định có thể gây nổ bùng. Mà thà là nó nổ bùng rồi nó im lại, c̣n hơn là cứ phải lo không biết cái ǵ sẽ xảy ra.

Liên vào buồng với một chiếc khăn ướt. Nàng biết rằng nàng phải khóc lâu lắm, rồi sau đó lại không dám ra ngoài rửa mặt, nên đă nhúng nước một chiếc khăn lông nhỏ, vắt ráo, hầu lau mặt sau một trận khóc mà không ai dè.

Trong lúc trang điểm, nàng cố gắng b́nh thản, vui tươi để lát nữa nói được với Lan vài tiếng, như không có chuyện ǵ xảy ra.

Chính nàng cũng muốn tránh mây mờ cho mối t́nh của Lan. Nàng đă yêu nhưng không được, th́ nên để cho Lan trọn hạnh phúc vậy.

Bốn mươi phút đồng hồ sau đó, một cô Liên mà cho đến đỗi người thiếu nữ 17 là Lan cũng phải trầm trồ, đi ra buồng ngoài tươi trẻ, đẹp như một cô dâu ngày cưới, cười nói với em:

-     Em coi nhà nhé!

Đó là lời dặn ḍ lấy lệ, v́ nhà nầy không có ǵ để mất trừ quần áo của hai chị em, mà chị bếp th́ rất trung thành, lại cũng chẳng hay bỏ nhà đi đâu. Hơn thế, Liên thừa biết là Lan chỉ đợi nàng ra đi, để cũng ăn mặc tốc hành rồi đi chơi với bạn hữu. Ngày trước, trước tai nạn của Lan th́ như vậy đó, giờ Lan đă tởn hay chưa, Liên không rơ.

-     Chị đẹp như hoa hậu Saigon! Lan khen.

Liên thèn thẹn sung sướng nhưng, bỗng lại nghe buồn vô hạn vội nói:

-     Thôi chị đi đây.

Lúc đợi tắc xi trên vỉa hè, Liên càng buồn hơn. Nàng rất biết rằng nàng đẹp lắm, tuy không thể làm hoa hậu được chỉ v́ tuổi tác thôi, nhưng nàng không ngán các hoa hậu chút nào. Nhưng đồng thời nàng cũng biết rằng không c̣n bao lâu nữa th́ sẽ không c̣n ǵ thời xuân sắc nầy cả.

Đây là thời mà nàng dễ làm lại cuộc đời nhứt, nhưng lại vẫn cứ cô đơn, và đáng lư ǵ phải có sẵn một chiếc xe với một người bạn trai ngồi đợi nàng trên đó, nàng lại chịu rục gị mà đợi tắc xi mỗi đêm.

Chắc gương là món mà người đàn bà vào thời kỳ nầy, ưa đàm đạo với nó nhứt, mà đồng thời, mâu thuẫn thay, cũng sợ hăi nó nhứt.

Cuộc đối diện đàm tiếu với gương mỗi đầu hôm, mỗi sớm mai, rất lặng lẽ và chỉ gồm có hai câu ngắn nầy thôi: “Ta đẹp hay không?”, và “Ta đẹp trong bao lâu nữa?”

Hai câu trả lời của gương cũng vắn tắt, xẵng lè: “Cô đẹp ghê hồn!” và “Đừng hỏi rồi phải khóc”.

Người đàn bà, tuy vậy vẫn chưa ngất đi trước câu thứ nhứt không an ủi chút nào ấy. Nhưng họ cứ lo ngày kia họ sẽ ngă ra mà chết giấc trước câu sau đây, chừng ấy gương được hỏi hai câu mà chỉ đáp bằng một câu thôi: “Cổ cô đă có ngấn, nơi khoé mắt cô đă xuất hiện cái mà người Âu châu gọi là “chơn vịt” và ngày nào đây, coi chừng những sợi tóc bạc tiên phuông?”

Ngày nào những mỹ nhơn sắp về chiều cũng bị một sức mạnh vô h́nh xô đẩy họ bước tới trước tấm gương rất nhiều bận, và ngày nào họ cũng phải chiến đấu với sức mạnh ma quái ấy v́ họ cứ lo câu nói ghê gớm trên đây được thốt ra “Hôm nay”.

Liên buồn ghê hồn, v́ đêm nay là tối thứ bảy. Ở Saigon, hoàn toàn rảnh rang, không cần phải ǵn giữ như hồi c̣n con gái, mà một người thiếu phụ trẻ đẹp lại không được một người bạn trai mời đi ăn cơm, đi uống nước, đi dạo một ṿng, là cả một thảm kịch chớ không phải vừa đâu, đối với nhơn sinh quan thông thường của xă hội ta.

Phương chi sự tủi thân hằng tuần của Liên, đêm nay lại chịu đầy cuộc chấn động tâm tư trước khám phá của nàng th́ nàng c̣n nghe đời vô vị hơn trước không biết bao nhiêu.

Từ sau đêm Lan thoát nạn, Liên cũng vẫn không được gặp Định, trừ cái buổi đi thăm đáp lễ của nàng. Nhưng nàng cứ mong chờ trong một niềm hy vọng thật là mong manh như hơi thở của người hấp hối.

Đêm nay th́ không c̣n ǵ nữa! Cuộc tán tỉnh giả vờ của người con trai ấy chỉ c̣n là một kỷ niệm, nhớ nhung, mong đợi của Liên sau đó, chỉ là một giấc mơ con gái và ông hoàng tử đẹp trai không bao giờ xuất hiện ra cả.

Ư ! Cái khoảng thời gian mà các hộp đêm mới khai nhạc nó mới chán phèo làm sao chớ! Cũng may là ở đây có ẩn. Nếu chỉ là tiệm nhảy, chính những khách đầu tiên họ cũng nghe họ trơ quá mà đưa cái bản mặt ra một ḿnh giữa một khoảng không mà chỉ sầm uất dân chơi, trông sao lại hẹp té c̣n giờ th́ nó minh mông như sa mạc.

Liên ngồi chơi với cái chơn đèn và chợt nhớ ra hai tiếng “bị” và “được” mà Định đă dùng trong mấy đêm đầu mà hắn tán nàng để làm ǵ không rơ (măi cho tới ngày nay cuộc tán tỉnh giả đ̣ của Định cũng cứ c̣n hoàn toàn bí mật đối với Liên), và thỉnh thoảng thắc mắc lại nổi lên: “hắn tán ḿnh để chi?”

Đêm nay nàng mới thấy là Định rất có lư mà cho rằng “Được” t́nh phụ, thú vị lắm, và “Được” đau khổ, hay ho lắm.

Đêm nay mặc dầu ḷng nàng nặng đau buồn, Liên cũng nghe dễ chịu hơn những đêm trống không trước khi gặp Định. Không có công việc làm mà cứ phải ngồi đó mà nh́n người ta vui chơi, nó chán, nó tủi, nó trống rỗng nó lạt phèo.

Liên cố nhớ lại những giây đồng hồ trước khi Định xuất hiện lần đầu xem nàng đang làm ǵ. Nàng đang không làm ǵ cả. Đành vậy. Nhưng nàng ngồi thế nào nh́n vào đâu?

“Phải rồi, như thế nầy”, Liên đă nhớ ra. Nàng như ngó mông vào khoảng không, nhưng thật ra th́ nàng nh́n một bàn kia mà một cặp đang đối diện, người thiếu nữ thoạt trông cứ ngỡ là Lan. Rồi nàng thấy lại là không phải, nhưng cứ ưa nh́n họ.

Đêm ấy cũng đúng vào giờ nầy đây, sàn gỗ cũng trống không, khách ăn thưa thớt chỉ có khác là nàng không đang nghĩ ǵ cả.

Liên cố không nghĩ ǵ cả, nh́n cái bàn đen ấy với cái bộ như là ngó mông vào khoảng không. Nàng muốn tạo lại không khí y hệt như một không khí đêm đó, không khí riêng của nàng chớ không phải không khí của vũ trường với cái mơ hăo là Định cũng sẽ xuất hiện ra.

Những dân tộc lâu đời như Ba Tư, Á Rập, Trung Hoa và ta thường tin tưởng rằng thỉnh thoảng có một sự trùng phùng tất cả mọi điều kiện, ở một nơi nào đó, bất cứ vào thời nào, và hễ sự trùng phùng ấy mà xảy ra, th́ cái xảy ra ở lần trùng phùng trước, lần nầy nó cũng xảy ra y hệt như vậy.

Đó là giấc mơ nó chỉ tạm ngủ yên nơi ta, ta của thời đại vệ tinh, hỏa tiễn, những khi nào ta không biết làm sao cho chuyện ta ưa thích xảy ra trở lại một lần nữa, th́ giấc mơ ấy lại sống dậy.

Liên tâm tâm niệm niệm như học tṛ tiên thắp hương phép để kêu gọi tôn sư đang ẩn dật trên non cao, và lạ lùng thay, Định xuất hiện.

Liên làm bộ cúi xuống để soạn giấy má, sổ sách ǵ, tim nàng đập thật mau và thật mạnh, khi nàng thấy bóng dáng một người đàn ông tiến đến quầy nàng.

Hắn đă tới nơi và nàng ngước lên.

Đây là nụ cười khó khăn nhứt trong đời của Liên. Nàng thất vọng, buồn ghê đi, nhưng vẫn phải mỉm cười, v́ đây là người quen, không thân, nhưng cũng chẳng thờ ơ y được: đó là nhà doanh thương Nguyễn Văn Mạnh.

Ông Mạnh mặc đồ lớn đi như dự tiệc có áo hẳn hoi ông rất đẹp ơ hơ... nói đẹp trai th́ không đúng, v́ ông không c̣n là con trai nữa, c̣n nói đẹp... già cũng sai, bởi ông cũng chưa già, vả lại, không có từ ngữ đẹp già. Ờ... ờ... ông rất đẹp người và rất chững chạc nhờ bộ đồ lớn, nhờ bộ râu Cờ-lạc-gạp của ông ta.

-     Chào người đẹp! Người đẹp mạnh giỏi? - Ông Mạnh nói thật to và hơi rượu mạnh bay ra nực nồng.

-     Chào ông, lâu quá mới gặp lại ông.

-     Nhưng tôi th́ đêm nào tôi cũng núp sau góc cột để nh́n người đẹp.

Ông Mạnh đă được giới thiệu với Liên cách đây một năm. Lúc ấy ông cũng thấy là Liên đẹp lắm, nhưng ông đang mê cái cô bồ đă cho ông mọc sừng trong chuyến đi Nhựt Bổn của ông, nên ông đeo đuổi Liên, mặc dầu họ đă chạm mặt nhau sau đó năm bảy lần ở đây hoặc ở nơi khác.

Rồi ông quên mất luôn Liên, bởi ông không hề “cô đơn”. Có lẽ tuần nầy ông vừa bị một người bồ nào cho trợt vỏ chuối hay sao không rơ, và t́nh cờ vào đây ông muốn ghé lại bến nầy chăng? Hay ông chỉ đến nói vài ba câu chuyện với người đẹp cho qua một buổi?

-     Góc cột nào? Chỗ nầy nhỏ quá, đâu có cột, ông.

-     À, đó chỉ là lối nói thôi, người đẹp à! Núp góc cột, nghĩa là tôi biết thân, tôi đứng đàng xa để nh́n lén người đẹp vậy mà !

-     Nhưng sao đêm nay ông lại ra mặt?

-     Là v́... h... ừm... ừm... thật khó nói quá! Con trăng nó đi vắng mười lăm ngày trong một tháng, rồi cũng phải cho nó mọc lại chớ, không lẽ cô bắt trăng trốn hoài hay sao?

-     Rất chánh đáng. Nhưng mọc được mười lăm đêm rồi nó lại lặn nữa?

-     À không ! Nếu người đẹp ra lịnh cho nó mọc hoài th́ nó sẽ mọc hoài.

-     Nếu kẻ nầy mà có được cái hân hạnh khó mong, là làm người đẹp đi nữa, th́ cũng không thể thay quyền tạo hóa.

-     Thay được như thường. Người ta nói: “Đàn bà muốn là trời muốn” kia mà. Cô Liên nè!

-     Chi đó ông?

-     Dạo nầy cô cũng cứ đi và về bằng tắc xi?

-     Vâng.

-     Bất tiện lắm nhứt là qua mùa mưa.

-     Cũng chẳng có ǵ mà bất tiện.

-     Dầu sao đi xe nhà vẫn hơn chớ!

-     Nhưng c̣n lâu lắm tôi mới sắm nổi xe nhà.

-     Hừ, sao cô nói vậy. Đă bảo: “Đàn bà muốn là trời muốn” kia mà! Cô không thích làm ông trời hay sao?

-     Không dám phạm thượng như vậy.

-     Th́ đó cũng chỉ là một lối nói thôi. Cô Liên nè?

-     Tôi vẫn ngồi đây, cách ông có một thước dây, ông đâu có cần kêu gọi măi như vậy.

-     Ấy đó là kêu gọi sự chú ư của cô ấy mà! Chiều mai mời cô đi ăn cơn nhé?

-     Cám ơn mỹ ư của ông, nhưng xin cho khi khác.

-     Bao giờ, thưa cô?

-     Chừng nào tôi có hứng.

-     À, cái đó th́ tôi sẽ mỏi ṃn mà chết mất. Biết bao giờ cho người đẹp có hứng! Nhưng không sao, tôi sẽ bền chí, và nếu phải hóa thành đá vọng... ăn cơm, tôi cũng không ngán. Người đẹp ơi, thôi, xin phép nhé, và đêm sau, tôi sẽ trở lại thăm người đẹp.

-     Cám ơn ông.

Ông Mạnh trở về bàn của ông mà hai người bạn đồng niên của ông đang đợi chờ kết quả:

-     Thế nào? - Ông Huân hỏi.

-     Nó hứa sẽ đi, nhưng chưa biết ngày nào. - Ông Mạnh đáp xuôi xị.

-     Như vậy cũng bằng như ông De Gaulle hứa cho dân ta độc lập, năm 1945. Vậy toa trả tiền đêm nay không c̣n chối căi ǵ được.

Th́ ra, đây là một vụ đánh cá. Họ cá với nhau hễ ông Mạnh mời cô thu ngân đi ăn cơm được th́ họ trả tiền bữa ăn ấy, bằng ông thất bại ông phải trả bữa rượu nầy.

Chỉ có thế thôi.

Nhưng ông Mạnh không chịu, chỉ có thế thôi. Ông sẽ được Liên, ông mới nghe cho. Và ông tin rằng ông sẽ được. Từ thuở giờ, ông chưa hề muốn cái ǵ mà không được, nên ông rất tin nơi sức mạnh của đồng tiền.

Ông biết rằng Liên đang rảnh rang, nhưng nếu Liên có chồng đi nữa, ông cũng sẽ được Liên, ông cả tin như vậy. Khi năy ông thất bại v́ ông đánh cá cầu vui, cũng biết rằng ḿnh thua, nhưng cứ đánh, đánh xong, và thua cá, tự ái của ông bị thương. Ông nh́n hai người bạn mà rằng:

-     Lẽ cố nhiên là moa trả tiền đêm nay. Nhưng mà cái vụ ăn cơm ấy th́ sẽ có. Các toa nên đón mà xem.

-     Rất có thể, ông Hạc nói, nhưng mời được ngay mới là tài chớ. Rất có thể, nhưng cũng không chắc được đâu nghen bồ! Ha... ha... ha...

Ông Mạnh cắn môi dưới, sờ những đầu râu ở mép trên, tự thề với ḿnh rằng ông phải được Liên, cho dầu tán gia bại sản cũng phải được.

*

*       *


Định vừa trao b́ thơ cho thiếm xẩm chủ tiệm sửa tủ sắt th́ thiếm ta trao lại ngay cho chàng một mảnh giấy cứng khổ danh thiếp, màu xanh, không có viết chữ hay in chữ ǵ lên giấy hết.

Đó là giấy gọi chàng lên gặp mặt thượng cấp trực tiếp của chàng.

Chàng hồi hộp ghê lắm, mặc dầu vụ ông kư Paul Nguyễn Trần đă ch́m mất từ hơn hai tháng rồi, không biết thằng ở khu nào lănh đủ, nhưng chắc chắn là nó đă lănh.

Sự gặp mặt luôn luôn là để nhận chỉ thị tối quan trọng, hoặc nhận cáo trạng nào thuộc loại bức thư cảnh cáo hơn hai tháng trước, nhưng mà với đủ bằng cớ, và liên hệ riêng cho người bị gọi.

Mặc dầu dạo sau nầy chàng túng tiền ghê lắm. Định vẫn chưa làm bậy, cho đến cái áp phe làm mối chàng cũng bỏ đi luôn v́ khi nào chàng thử đá động tới vụ ấy th́ Lan nó nạt đùa chàng, cấm chàng “nói chơi” như vậy. Nó cho rằng đùa cợt về chuyện xấu xa măi rồi ngày kia ta đâm ra quen với những ư nghĩ xấu xa và dám làm chuyện xấu xa lắm. Lan có biết đâu rằng chàng đă dám làm rồi.

Với lại coi bộ Lan nó cũng ghen, không thích chàng nhắc đến tên cô Minh, nói đến cô Minh mà chàng đoán là đẹp lắm.

Định nhảy qua không biết bao nhiêu là đống sắt cũ, đi qua khỏi một cái buồng kín bằng ván, chỗ nầy tối om như ở trong hang, mới đến một chơn thang lầu.

Thang lầu bằng gỗ, đă lâu đời lắm rồi nên mới bước lên đó là rung rinh, nghe mà bắt sợ. Lên tới đầu thang, Định dừng bước lại trước một cánh cửa ba nô mới toanh, chắc là mới gắn để ngăn tiếng nói lọt ra ngoài.

Chàng gơ cửa hai tiếng nhặt, rồi hằng năm giây sau đó, gơ thêm tiếng nữa. Một ngọn đèn gắn tại đầu khung cửa cháy lên rồi tắt liền, cho biết rằng chàng vào được.

Định vặn hột xoài, đẩy cửa bước vô, rồi khép kín cửa lại cẩn thận sau lưng chàng.

Căn lầu nầy sâu mười hai thước, và Thiếu tá Bân đặt bàn giấy giữa pḥng, cách cửa sổ phía trước non sáu thước, cách cửa ba nô cũng non sáu thước.

Pḥng trống trơn, chỉ có cái bàn giấy ấy mà thôi, trên bàn cũng chẳng có ǵ, trừ máy điện thoại và cặp da của người ngồi sau bàn. Cặp da no nóc để bên mép bàn, tay phải của người ngồi bàn, c̣n điện thoại th́ ở bên tay trái.

Cả cái mặt tiền căn lầu là cửa sổ có chấn song sắt, và cửa sổ được che lại bằng rèm trúc để tự nhiên không sơn màu mè cho bên ngoài, dưới đường, không ai chú ư.

Thiếu tá Bân ngồi đưa lưng ra cửa sổ ấy, đang xem một bức thơ hay một văn kiện ǵ viết tay trên một tờ giấy nhỏ mà ông cầm, nhưng tay cầm giấy lại nghỉ trên mặt bàn.

Ông ta không ngước lên, ra hiệu cho Định ngồi trên một chiếc ghế Macadi đặt trước bàn viết mà khi năy Định không thấy.

Thiếu tá Bân trạc ba mươi, nước da ngăm ngăm đen và khá bảnh trai, Định đoán rằng ông ta chỉ là Thiếu tá giả định, và cái tên Bân của ông ta chưa chắc là tên thật bởi ông ta là người miền Nam mà người miền Nam ít khi đặt tên Bân lắm, bởi trong ngôn ngữ miền Nam, Bân không có nghĩa là ǵ cả.

Ông ta đeo kính trắng và Định lại đoán rằng đó là loại kiếng trung lập, không công phạt, chớ không phải kính cận thị.

Những người quá trẻ tuổi mà giữ chức vị cao rất thích đeo loại kiếng nầy để lấy một bề ngoài đạo mạo, chững chạc khi nào phải chung đụng với ai. Nhưng về nhà hoặc đi chơi họ vội gỡ kính ra liền v́ dầu thủy tinh có trong suốt như mắt mèo, kiếng cũng làm mắt họ mệt phần nào.

Định không biết làm ǵ, ngồi đó mà quan sát thượng cấp của chàng và nghĩ ngợi bâng quơ.

Tờ giấy chỉ to bằng hai bàn tay thôi, có viết chữ nhỏ bao nhiêu cũng đọc hai phút là xong, thế mà Thiếu tá Bân để cả buổi mà nghiền ngẫm nó, làm như là muốn học cho thuộc ḷng.

Định đă bắt đầu bực ḿnh. Rồi chàng nổi dóa lên, định nện cho hắn một đấm rồi bỏ cả, ra đi. Nhưng t́nh cảm cuối cùng của chàng là sợ hăi. Chàng băn khoăn tự hỏi cái ǵ chờ đợi chàng, lát nữa đây, và sự tiếp khách lạnh lạt như thế nầy có phải chăng là dấu hiệu tiên phong của một trừng phạt nào ghê gớm lắm.

Nhưng sau đó, chàng b́nh tĩnh lại được như thường, v́ chàng chợt nhớ ra rằng đây chỉ là một cái mẹo nhỏ, rất thông dụng để làm giao động tinh thần những kẻ yếu bóng vía, họ phải đợi lâu quá, băn khoăn nhiều rồi tự nhiên đâm hoảng.

Th́nh ĺnh, Thiếu tá Bân vừa nhét tờ giấy vào túi quần, vừa ngước lên nh́n chàng, rồi mỉm cười hiền lành hỏi:

-     Thế nào, mối t́nh giữa anh và cô Lan đă đi đến đâu rồi ?

Định giựt nẩy ḿnh như bất ngờ bị ai tạt nước lạnh vào lưng chàng. Chàng chết lặng đi trong mấy mươi giây, mồ hôi toát ra dầm dề.

Th́ ra, chàng đă bị theo dơi, và trên chàng, c̣n một ban nữa, ban nầy có lẽ chỉ săn sóc đến các nhơn viên mà thôi. Chàng ư thức rằng, yêu Lan không có tội lỗi ǵ cả, nhưng chàng cũng khủng khiếp vô cùng, không phải v́ sự kiện chàng yêu Lan bị người ta khám phá ra, mà chính v́ sự kiện chàng đă bị theo dơi. Hẳn người ta c̣n biết nhiều điều khác nữa.

Cố lấy một giọng b́nh thản. Định đáp, nhưng tiếng nói của chàng cứ c̣n run nên:

-     Thưa Thiếu tá, vẫn tốt đẹp.

-     Hay, vậy chúc cô cậu bách niên giai lăo.

Không, thượng cấp của chàng không có mỉa mai chút nào. Và ông ta có vẻ chơn thật lắm.

Nhưng chúc xong, ông ta lại mỉm cười và hỏi, lần nầy th́ sự ranh mănh nghe thấy rơ ràng, nơi khóe mắt, nơi nụ cười, nơi giọng nói của ông ta.

-     C̣n Thu Mai? Đă bỏ rơi nàng rồi chớ?

Định lại toát mồ hôi lạnh dầm dề. Lần nầy chàng lại mất mật chớ không phải như khi năy đâu. Chàng yêu Lan hơn hai tháng nay th́ có người biết, không đáng ngạc nhiên chút nào. Nhưng lại đi với Thu Mai có một đêm mà vẫn bị ghi vào sổ th́ khả kinh cụ không biết bao nhiêu.

Hơn thế, chàng và Thu Mai lại dính líu đến một chuyện phi pháp th́ chuyện nầy rắc rối to chớ không c̣n ai chúc bách niên giai lăo cho nữa đâu.

Chàng rợn người lên mà thấy đôi mắt của Thiếu tá Bân nh́n thẳng vào chàng. Mắt chàng muốn chạy trốn, nhưng không được. Chàng đă bị thôi miên v́ kinh sợ.

Lâu lắm, Thiếu tá Bân mới nói, bằng một giọng ôn tồn:

-     Anh là tay mơ, nhưng tỏ ra khá bản lănh. Chỉ hơi phiền là anh dùng lanh lợi của anh mà làm nhiều điều không tốt.

Anh có biết hay không, là anh có thể vào tù v́ tội tùng đảng, tội giúp phương tiện phá thai?

Định đă bớt sợ v́ chuyện ấy đă thành chuyện cổ tích rồi, không c̣n dấu vết nữa mà đương sự lại không tố cáo chàng, nàng lại c̣n sống nhăn th́ cũng không sợ thân nhân nàng đi kiện, vả lại chính thân nhân của nàng là đồng lơa số một, nếu không nói rằng Liên là kẻ xúi dại.

Thế nên chàng đáp:

-     Nếu Thiếu tá biết cả chuyện ấy nữa th́ chắc Thiếu tá cũng thừa rơ rằng tôi đă bị lừa.

-     Ừ, nhưng trước pháp đ́nh anh khó ḷng mà chứng tỏ rằng anh bị lừa.

-     Nhưng thưa Thiếu tá, đâu có ai đưa tôi ra pháp đ́nh làm ǵ?

-     Có, có người sẽ đưa anh ra pháp đ́nh khi nào thấy cần đưa.

-     Chẳng hạn?

-     Chẳng hạn khi nào anh cứng cổ.

-     Điều ấy không thể xảy ra.

-     Ai biết đâu được. Để xem cái đă.

Định nghe nhẹ cả người. Th́ ra cái vụ tùng đảng phá thai, người ta chỉ dùng để làm săng ta chàng mà thôi, nếu cần. Nhưng chắc họ không cần, nên cũng chẳng đáng lo.

Tuy nhiên chàng thấy chàng nên xô ngă con ngáo ộp ấy cho họ mất thế săng ta của họ.

-     Tôi th́ tôi tuân kỷ luật. Nhưng giả thử ai muốn làm cho tôi tiêu sự nghiệp, th́ cũng khó khăn lắm chớ dễ đâu. Không có bằng chứng nào hết.

-     Anh đừng tưởng như vậy mà lầm to. Thiếu tá Bân cười lên khanh khách rồi nói như vậy.  Có nhơn chứng rất quan trọng.

-     Ai ?

-     Cái ông bác sĩ đă săn sóc cho Lan.

-     Nhưng thưa Thiếu tá, ông ấy dại ǵ nhận đă làm một việc mà ông ta cũng chỉ bị lừa mà thôi, và chính tôi đă lừa ông ta.

-     Ông ấy phải nhận, nhận rằng chính ông ta đă giúp cho bào thai ra do lời yêu cầu của anh. Ông ta thấy rằng không cứu cái bào thai được nữa, nên chỉ c̣n cái nước cứu người mẹ mà thôi. Như vậy anh sẽ là chánh phạm.

-     Tại sao ông ấy nhận láo và nhận điên như vậy, tuy không phạm pháp, nhưng vẫn mang tiếng?

-     Là v́ nếu không nhận th́ ông sẽ vào tù và không hành nghề được nữa suốt đời.

-     Về tội ǵ?

-     Tội đă biết một bí mật lớn, nghĩa là không có tội ǵ cả, anh chỉ phải chết v́ đă biết quá nhiều.

Định lại toát mồ hôi dầm dề v́ chàng chợt nhớ ra bức ảnh.

Thiếu tá Bân nh́n chàng mà cười hóm hỉnh:

-     Anh đă hiểu rồi chớ? Anh là kẻ độc nhứt biết cái vụ chụp ảnh ấy. Thu Mai cũng biết, nhưng không can ǵ, v́ nó là đương sự chánh, nó cố mà giấu nhẹm.

Tôi xin tóm lại. Anh đáng chết, nhưng vẫn được để sống, anh có thể vào tù, nhưng vẫn cứ c̣n được tự do. Anh có thưởng thức sự khoan hồng của tôi hay không?

Định không thưởng thức chút nào. Chàng thoáng biết rằng chính chàng bị làm săng ta đây, với mục đích nào chưa rơ, nhưng chắc chắn là khổ lắm.

Chàng ngồi đó mà làm thinh, nghĩ lại mà thương cho ông Mân, chắc ông ta đă khổ sở y như chàng bây giờ, lúc ông bị chàng làm săng ta.

Thiếu tá Bân vẫn hiền lành tiếp tục:

-     H́nh như là anh không tin rằng tội anh có thể bị trừng trị như tôi đă tŕnh bày. Anh cho rằng tôi hù anh. Nhưng tôi nói ra điều nầy thiết thực hơn, chắc anh phải tin rằng tôi có quyền lực đối với anh.

Từ hơn hai tháng nay anh công tác rất lơ là. Anh dùng khoảng tiền ăn chơi để ăn xài riêng với Lan th́ c̣n tiền đâu để vào các hộp đêm.

Vậy tôi làm cho anh mất việc - mà cái đó th́ rất dễ làm, không lẽ anh nói rằng là khó ăn nữa - và anh mất việc th́ giă từ người đẹp vậy.

Định thở dài rồi nói:

-     Thiếu tá khỏi phải dài ḍng. Thiếu tá muốn ǵ cứ nói, tôi thi hành ngay. Tôi là kẻ tuân kỷ luật.

-     Anh là người khá. - Thiếu tá Bân khen - thế nên tôi mới để yên cho anh, cho anh đoái công chuộc tội. Và anh nên biết rằng anh phải đoái công chuộc tội chớ không phải chỉ thi hành mạng lịnh thường đâu nhé.