HOA HẬU BỒ ĐÀO

B́nh-nguyên Lộc

 

Tới trước cửa nhà thương Thuốc Chó ở đường Bát-Tơ, thầy bảy Nam ngừng xe lại như thường lệ cho thầy tư Trung xuống để đi bộ, rồi thầy mới quẹo xe vào ngơ hẻm nhà thầy.

Thầy tư Trung vừa toan mở cửa xe th́ thầy bảy Nam nói:

-    Mà thôi, để tôi đưa thầy luôn tới đằng ấy.

-    Cám ơn, nhưng mỏa sợ mắc công toa, thầy tư Trung phản đối lấy lệ nhưng trong bụng thích lắm.

-    Đi chơi một ṿng với anh, mất công mất linh ǵ đâu…

Sẵn xe c̣n rồ máy, chủ xe sang số rồi chạy.

Thầy tư Trung lấy làm kỳ cho ḷng tử tế của thầy bảy Nam hôm nay lắm. Cho xe đi cọp một đỗi dài mỗi ngày đă là tốt bụng rồi, thế mà chiều nay c̣n đưa về tận nhà th́ khó hiểu lắm.

Đành rằng hôm nay là ngày lương, phần đông công tư chức nho nhỏ đều vui v́ mua sắm được chút ít cho vợ con, nhưng thầy bảy Nam lại là thủ quỹ của hăng mà họ làm việc chung, lương cao, th́ ngày lương không phải là ngày quan trọng lắm đối với thầy mà thầy vui rộn trong ḷng, tử tế thêm với bạn đồng sở.

Xe quẹo qua mặt, vào đường Nguyễn-Đ́nh-Chiểu rồi quẹo trái vào Huỳnh-Tịnh-Của. Thầy tư Trung băn khoăn măi cho đến khi xe chạy tới ngoài sau trường học mới t́m ra duyên cớ tốt bụng của bạn nên vụt cười khan lên: khi trưa, có một cô tuyệt đẹp đến thăm thầy thủ quỹ và thầy ta đă khoe với anh em cùng sở là đời thầy ta lên hương.

-    Anh cười ǵ ?

-    Mỏa nhớ ra hôm nay toa lên hương.

-    Lên hương, lại lên hương nữa. Tháng nầy ông chủ tăng thêm cho tôi năm trăm đồng.

-    Toa thật là đẻ bọc điều.

Xe đă chạy mút con đường Huỳnh-Tịnh-Của. Nhà thầy tư Trung ở con xóm Cù-Lao, đường Yên-Đổ, bên kia đầu đường Huỳnh-Tịnh-Của nầy. Thầy cứ băng bộ qua đường Yên Đổ rồi vào ngơ hẻm của xóm, chớ xe hơi đâu có vào ngơ đó được, thế mà thầy nài nĩ:

-    Toa chạy luôn qua bển đi.

-    Xe vào ngơ sao được, ngơ anh đổ dốc quá.

Thầy Nam chắc lưỡi lắc đầu rồi chiều bụng người bạn vong niên của thầy.

Nơi đầu ngơ có đặt một phong-tên công cộng, người trong xóm ra đó gánh nước đông nghẹt, nên thầy Trung định le với xóm giềng là ḿnh đi làm về bằng xe nhà, mặc dầu chỉ là đi xe cọp.

Đường Yên-Đỗ mép bên kia, đất nghiêng triền đổ xuống rạch Cầu Kiệu, nên những ngơ hẻm đưa vào các xóm bên đó như là xóm Bến Ngựa, xóm Cù Lao, v.v… đều đổ dốc.

Ngơ hẻm trải đá đỏ lâu đời bị nước mưa chảy xiết mài lơm nhiều nơi nên gập gềnh rất khó đi. Thầy Trung mang giày bố đế xẹp bằng cao su thế mà đă sụp nhiều lần muốn trẹo gị, và mấy gói quà mua cho vợ con, cột bằng dây lát, đứt dây rơi rớt xuống đất nhiều phen.

Bấy giờ đă đỏ đèn. Thầy đi rất xa, qua không biết bao nhiêu căn nhà hẹp mới vào đến ngă ba bên trong và quẹo qua tay trái. Thầy lại đi thật xa nữa, qua không biết bao nhiêu nhà hẹp mới đến chiếc cầu ván đưa vào nhà thầy.

Rạch Cầu Kiệu chảy đến đó th́ giữa rạch mọc lên một cù lao. Trong ṿng mười mấy năm nay, sau ngày biến động, nông dân bỏ làng lên thủ đô rất đông. Họ đă lấn mặt nước, tha từng mảng bùn lấp cái ngạch con ngăn đất liền và cù lao để lấy chỗ ở.

Nhà thầy Trung là nhà sàn ở măi ngoài vàm lạch, chưa ai lấp, nên phải qua cầu.

Cầu ván h́nh lưng lừa như các cây cầu miệt B́nh Nhâm, Lái Thiêu, thầy Trung đi tới đầu cầu bên nây th́ thấy chiếc đèn măng-xông nhà thầy, treo trên trần mà là như đặt nằm ở trên mô cầu.

Thầy mới bước tới giữa lưng chừng cầu th́ từ trong nhà, một đạo binh trẻ con túa ra.

-    Ba về ê !

-    Ba có mua bánh tụi bây ơi !

-    Ba ơi ! Có tiền hả ba, đi xi-nê nha ba !

Hai ba đứa trẻ té đùi đụi v́ lấn nhau mà chạy trên sân nhà đất trơn, và một đứa khóc rùm.

Hai con chó lai cũng chạy ra, rồi trẻ và chó vây lấy người tư chức hiền từ ấy, khiến thầy ta vui dạ chỉ muốn đứng măi nơi đó mà tận hưởng niềm vui nầy.

Thầy Trung mới bốn lăm mà đầu đă bạc trắng. Nhưng con thầy đông và nhiều đứa c̣n bé quá, đứa bé nhứt mới lên năm trông rất buồn cười.

Thầy ba Hựu ở gần bên hay hỏi đùa:

-    Ê, đầu bạc rồi mà chưa “đ́nh chiến” sao ta ?

Mấy gói quà bị lũ con giựt trên tay thầy, thầy Trung chỉ cười hề hề rồi bước vào nhà, vướng chân vướng cẳng măi v́ mấy đứa bé nhứt, chúng đeo riết thầy như sam, để mét tội trạng mà anh, chị, em, chúng đă phạm ngày hôm nay.

-    Hiếu ơi, cho ba uống nước đi con !

Nghe một tiếng dạ từ sau bếp rồi thôi. Tật thầy Trung hễ về tới nhà là đ̣i uống nước liền v́ thầy khát lắm: ở sở thầy hà tiện, không đi uống nước, đợi về nhà mới giải khát một cách rẻ tiền.

Sáu đứa bé cùng tranh nhau quà bánh, làm giặc ở buồng ngoài trong khi thầy Trung vào buồng trong thay y phục để đi tắm.

-    Đưa tay lên !

Một tiếng quát, giọng gái thơ cố hách dịch, nổi lên từ cửa hông trổ ra nhà bếp. Đám giặc con ḍm lại thấy người chị cả của chúng một tay bưng ly nước đá chanh, một tay cầm cây súng nước chỉa vào chúng, chúng vội vàng tuân lệnh và mười cánh tay bỗng mọc lên một lượt.

Không phải là chúng sợ nước đâu. Nhưng đó là luật nô đùa, phải giả đ̣ sợ mới chơi vui được.

-    Lũ tét-đi-bồi không được giành bánh nữa nghe không ? Phải để nữ chúa phát cho.

Hiếu không có bạn nên buồn lắm, hay nô đùa với em, mặc dầu chúng chỉ là lũ bé con thôi. Em thứ ba, thứ tư của Hiếu đă chết hồi sơ sanh, thằng thứ năm 14 tuổi, th́ rất nhiều bạn, nên nó không thèm chơi với em nó. Giờ nầy mà nó chưa về th́ biết nó ta bà đến bực nào.

Thầy Trung đă ra khỏi buồng. Thầy mặc sà-rong, cởi trần, cổ quấn khăn lông, rước lấy ly đá chanh rồi nh́n trưởng nữ của thầy mà hỏi:

-    Cái con nhỏ nầy, ăn mặc ǵ mà kỳ cục dữ vậy ?

Hiếu mặc áo cánh lối miền Bắc và quần ta nhưng may rất hẹp ống, gần bó sát vào chơn. Nàng ra ngoài thấy gái đợt sống mới mặc blue-jean và săng-đai hở cổ th́ thích lắm mà không dám bắt chước, sợ mẹ mắng và sợ xóm giềng xầm x́ nên tạm may mặc như thế này cho đỡ ghiền, v́ y phục như vầy hao hao giống blue-jean và săng-đai hở.

Hiếu chỉ cười trừ và thầy Trung vốn dễ tánh, không tra hỏi thêm ǵ. Thầy vừa uống nước vừa nh́n đứa con gái lớn của thầy và vui trong dạ như đă nh́n lũ bé lúc về tới cửa.

Con thầy, thầy thấy và tin chắc chắn rằng nó rất đẹp, đẹp gấp đôi con gái ông chủ hăng của thầy, đẹp gấp ba con gái của bạn hữu ông chủ, đẹp hơn tất cả các cô gái lượn phố Sàig̣n mà thầy đă có dịp thấy.

-    Hiếu a ! Xuống phụ với má cái nầy chút con !

-    Dạ !

Hiếu quày quả chạy đi, vừa chạy vừa hát rân nhà:

“Có một bữa kia, đâu đó ra mặt hai chàng, hai chàng…………… vua Hùng khó phân…..”

Thầy Trung gơ tay lên đầu thằng Lễ cái cóc rồi cũng đi luôn xuống nhà sau để tắm.

¯

Bữa ăn tối hôm đó rất vui, dịp vui hiếm hoi của đời công nhân tăm tối mà ngày lương là ngày họ trông đợi ngay từ ba bốn hôm sau ngày lương của tháng trước.

Vợ chồng thầy Trung ngồi ở đầu ngoài bàn ăn, cùng nhau tính dự chi cho tháng tới. Cô Trung đồng lứa tuổi với thầy, nhưng trông già xọm v́ sinh nở nhiều bận quá, v́ thiếu thốn bởi quá hy sinh miếng ăn, miếng thuốc cho chồng con, v́ quá lao lực để săn sóc tám đứa con hiện c̣n sống. Thầy th́ tuy tóc đă bạc, nhưng nếu che tóc lại th́ cứ thấy như là chỉ ngoài ba mươi thôi.

Hiếu ngồi ở đầu trong để trị lũ trẻ lao chao cho cha mẹ ăn bữa cơm cho yên thân. Nàng đánh nam, dẹp bắc, hữu đột, tả xông mới giữ được an ninh trật tự, không thôi chúng đánh nhau bằng đũa, chồm qua mâm cơm mà đấu đũa như là đấu đoản kiếm vậy.

Nhà thầy có giáo dục hẳn hoi, nhưng chúng nó đông quá và sanh năm một, bằng chạn nhau nên thật là khó trị. Vả chúng c̣n bé quá nên hai ông bà Trung cũng lơi nghiêm khắc, dễ dăi phần nào: con Tiết mười hai, thằng Lễ mười một, thằng Can mười tuổi, thằng Cường lên chín, thằng Hùng bảy, thằng Dũng năm.

Thằng mười bốn tuổi là thằng Trực hôm nay vắng mặt trong bữa ăn, nhưng nó là thằng lêu lỏng bất trị nên măi rồi vợ chồng thầy Trung không thèm lo nữa những khi nó không về.

Cô Hiếu tên trong khai sanh là Nguyễn-Thị-Nghĩa. Nhưng lúc sanh con so, cô Trung đă về mẹ ở luôn ngót hai năm. Bà ngoại nàng đặt một tên riêng là Con Nhỏ Xíu, sợ gọi tên thật, ma quỉ bắt cháu bà đi chăng ?

Túc-từ Xíu đọc theo lối quê dốt là Híu, Con Nhỏ Xíu hóa ra Con Nhỏ Híu và lần lần Con Nhỏ Híu lại biến thành Con Nhỏ Hiếu .

Khi cô Trung trở lên Sàig̣n, thầy Trung thấy rằng tên Hiếu của đứa con gái đầu ḷng ấy vẫn liền nghĩa với tên Trung của thầy nên không buồn gọi lại tên cho đúng với khai sanh nữa.

Xóm Cù-Lao, mà chính vợ chồng thầy Trung cũng thế, ai ai cũng nhận thấy sao vợ chồng thầy không đẹp người lại sanh được một đứa con gái đẹp ghê hồn như vậy.

Nếu đẹp không phải là cuộc thừa tự mà chỉ là rủi may bí mật của sự cấu tạo bào thai, th́ nước da phải là sự di truyền thừa hưởng của cha mẹ. Nhưng cớ sao nước da của cô Hiếu cũng bất chấp sự truyền tử lưu tôn ấy, nó trắng nơn nà trong khi nước da của cha mẹ nàng lại màu bánh ích ?

Tính toán tiền nong xong xuôi th́ đă đến món tráng miệng, thầy Trung cầm lên chiếc bánh mà thầy mua về khi năy rồi day qua hỏi con gái:

-    Sao con, đă sẵn sàng thi kỳ nh́ chớ ?

-    Dạ, con luôn luôn sẵn sàng và sẵn sàng đă hai năm rồi.

-    Nhưng sao lại cứ rớt măi vậy ?

Hiếu mỉm cười một nụ cười héo hon mà không đáp. Thằng Cang nói đùa:

-    Ba ơi, kỳ nầy chị hai lên chức đại tá.

Cả nhà cười rộ lên, cả mấy đứa bé không hiểu ǵ cũng cười a dua theo lời chế diễu ấy mà chúng nghe rất thường.

Vợ chồng thầy Trung c̣n đang ngơ ngác th́ thằng Trực bước vào, nghe câu pha tṛ ấy, đứng thẳng người nh́n chị, rồi chào theo lối nhà b́nh:

-    Chào Đại Tá !

V́ ṭ ṃ muốn hiểu câu ấy, vợ chồng thầy Trung quên mắng đứa con về trễ.

-    Tụi bây nói toàn những điều, những tiếng mà tao với má bây nghe đến thiếu điều điếc con ráy. Sao lại đại tá ?

-    Ba không biết cái đó sao ?

-    Không.

-    Nè, hễ thi rớt một lần th́ được bạn hữu tặng một phù hiệu “ạch, đụi”, tức là lănh một lon, tức như là thiếu úy, rớt hai lần th́ hai phù hiệu, tức như là lên trung úy, như đánh cờ quan vậy đó mà ba ! Chị hai con thi Trung học năm lần rồi, tức là trung tá, keo nầy rớt nữa là lên đại tá đó.

Hai vợ chồng thầy Trung cười khà…

Trong khi Hiếu triệt hạ mấy mâm cơm th́ cô Trung lo bắt ép mấy đứa bé ngủ, c̣n thầy Trung th́ dạy thêm cho mấy đứa đă đi học.

Hiếu rửa chén bát xong, cũng lên vùi đầu vào sách vở. Nếp sống của xóm lao động lành mạnh thấy mà thương. Người ta chỉ biết làm lụng, học hành, thương mến suốt ngày rồi ngủ sớm, chớ từ già đến trẻ không ai dám đua đ̣i ǵ cả.

Tuy nhiên cô trưởng nữ của thầy Trung vẫn thức khuya v́ cô phải “gạo” để thi cho đậu vào kỳ nh́ nầy. Gia đ́nh túng quẫn quá nên cô giựt mảnh bằng để t́m công việc hầu tiếp tay cha mẹ phần nào.

Thầy Trung làm thơ kư đánh máy cho một hăng buôn đă hai mươi năm rồi mà lương tháng chỉ có bốn ngàn, kể cả các khoảng phụ cấp gia đ́nh. Con nhà nghèo, thiếu bánh hàng nên ăn cơm tợn lắm. Lũ con thầy ăn gạo cũng đủ cháy túi thầy chớ đừng nói chi quần áo, thuốc men. Nên chi cả nhà ai cũng đồng ư rằng Hiếu phải đi làm ngay, chớ không dám mong để nàng theo lớp Sư phạm cấp tốc như đă dự định hồi mấy năm trước.

Các em của Hiếu lần lượt xếp sách đi ngủ, thầy Trung vào buồng sau rốt, sau khi hút tàn điếu thuốc cuối cùng trong trong ngày, Hiếu vẫn cắm đầu học say vùi, lâu lắm.

Bấy giờ cô Trung bước ra khỏi buồng ngủ, xem giờ nơi mặt chiếc đồng hồ reo đặt trước Hiếu. Bà không nói ǵ hết, nhưng Hiếu hiểu ngay là mọi công việc phải được bắt đầu; mẹ nàng trông chừng cửa cho nàng gánh nước ngoài đầu ngơ.

Đêm nào nàng cũng gánh nước vào giấc khuya, từ mười một giờ đêm sấp lên, v́ vào giờ đó phông-tên vắng bớt người, khỏi phải chờ đợi phí th́ giờ, và v́ lúc đầu hôm, dân gánh nước toàn những chị sen, con bếp, nàng không thích chen chúc với những người ấy.

Hiếu dẹp sách vở, đi ra sau quảy đôi thùng rồi nói lấy lệ cái câu mà nàng cứ nói măi mỗi đêm, từ ngày nàng gánh nổi một đôi nước:

-    Má coi chừng cửa.

-    Ừ, để đó cho má.

Ra tới ngả ba th́ sau lưng Hiếu đi theo ba chị quảy thùng không như nàng. Họ dừng bước lại lúc gần chạm mặt với Hiếu nơi ngả ba đó, v́ họ không ưa cái phong độ của Hiếu mà họ cho là nàng kiêu căng “thấy mà phát ghét”.

Trên ngơ, cách quăng xa xa có một ngọn đèn lu. Nhưng khi Hiếu đi ngang qua một hăng sơn guốc th́ nàng hiện lên, lộng lẫy dưới ánh đèn ống của xưởng.

Gót nàng đạp lên một viên sỏi và ửng hồng khiến mấy chị theo sau khều nhau mà nói thầm:

-    Trời ơi, sao mà gót của nó thấy mà mê.

-    Con nhỏ ngộ quá xá.

-    Thấy ghét, nhưng mà cũng thấy thương. Tao mà là con trai, tao o nó cho được mới nghe.

-    Cái bộ đó th́ chém chết cũng có mèo rồi.

-    Trời, văn minh ghê ! Nó bận quần nữ cao-bồi tụi bây ơi ! Hồi sáng nó ra ngoài nầy mua bánh ḿ, ai thấy nó bận cái quần lụa trắng ống túm cũng trề môi hết thảy.

Giờ th́ Hiếu mặc quần vải đen ống rộng như thường, áo bà ba cũng may bằng vải đen. Hai bàn tay và hai bàn chơn trắng nơn của nàng sao như là tay chơn giả, bằng bột nắn mà anh thợ h́nh nộm nào vừa phủ y phục đen lên để xem cho nó nổi bật.

-    Cái co của nó ghê quá thấy không bà, eo như lưng con kiến vàng é !

-    Coi cái đít ḱa ! Tướng đó là tướng đứng đường đa !

-    Hứ, cái tù mặt ngựa bà, cặp mắt láo liên mà cứ làm bộ nghiêm.

Hiếu chạy được sáu đôi nước th́ các đồng hồ trong xóm đều thi nhau mà đổ một giờ khuya. Các lu khạp đă đầy, nàng dẹp thùng, thay y phục rồi đóng cửa đi ngủ.

¯

Kết quả thi viết năm nay không đem lại vui mừng cho gia đ́nh thầy Trung. Hiếu đă đậu bài viết năm kỳ liên tiếp và đă năm kỳ liền, nàng trợt ở những cuộc vấn đáp [1].

So với thi vấn đáp bên chương tŕnh Pháp, thi vấn đáp của ta dễ như chơi chơi, mỗi năm leo heo vài thí sinh rớt, mà năm tới hoặc kỳ nh́ năm đó họ cũng đậu được dễ dàng. Thế mà Hiếu đă trợt năm kỳ, trong ṿng hai năm rưởi.

V́ thế, năm nay nhà nàng không kể tới cuộc thắng trận ở hiệp nhứt. Trái lại vợ chồng thầy Trung và cả Hiếu nữa, lo sợ hơn bao giờ hết.

Hiếu năm kia, năm ngoái là cô học tṛ giỏi nhứt lớp. Thế mà cứ hỏng thi măi th́ có phải là tại số hay không ? Nếu quả tại số th́ thật đáng sợ, v́ có thể Hiếu có số lận đận vài năm mà cũng có thể có số không bao giờ thi đỗ. Lận đận vài năm chỉ hơi buồn thôi, chí như cả đời không một mảnh giấy lộn lưng th́ đệ nhứt buồn, cái buồn của ông Tú sông vị rồi vậy.

Cô Trung đă đi xem bói đến ba ông thầy, ông nào cũng khuyên cô nên cúng quảy, con cô mới qua được cái hạn lận đận, và vưng lời thầy, cô đă đi cúng rất nhiều am, miễu trong vùng.

Nhưng Hiếu th́ có một chương tŕnh hành động khác hẳn. Sáng hôm ấy nàng dậy thật sớm, đi đôi guốc nguyên ta lông mua lén giấu hổm nay rồi đẩy xe máy đi thật lẹ cho mẹ khỏi thấy. Ra tới đường, nàng do dự một hơi để quyết định nên đến nhà bạn nào, và rốt cuộc chạy tuốt ra chợ Thái-B́nh.

Chi ở trong ngỏ hẽm Lục-Lăng. Nó đậu năm ngoái và năm nay đă sắp sửa lên đệ nhị. Nó không thân với nàng lắm, như vài bạn gái khác, nhưng nó là một cây ăn diện, vóc vạc bằng y Hiếu và nhứt là tánh rất dễ dăi, lại mồ côi mẹ.

Khi Hiếu đến trước nhà nó th́ ba nó sắp sửa đi làm, nói đi uống cà-phê th́ đúng hơn, v́ bấy giờ chưa bảy giờ sáng.

-    À, con Hiếu, ông cụ reo mừng. Đi đâu sớm vậy cháu ?

-    Dạ, cháu t́m Chi có việc.

-    Th́ cháu cứ vào rồi nó lên, nó đang rửa mặt sau nhà. Thôi bác đi đây.

Chắc Chi đă nghe ǵ nên vừa lau mặt vừa bước ra ngoài:

-    Ư bà, Tiên hay Kiệm ?

-    Tiên.

-    Sao không vào vấn đáp ?

-    Th́ vào chớ. Nhưng nè, bà giúp tôi cái nầy được không ?

-    Luôn sẵn ḷng.

-    Bà cho tôi mượn chiếc áo dài đẹp nhứt của bà, và “sắm tuồng” cho tôi nhé.

Chi cười rũ rượi và nói:

-    Hiểu rồi. Thua trận măi bà quyết đánh bùa chớ ǵ.

Hiếu cũng cười và xáp lại đấm Chi đùi đụi:

-    Giỏi như thầy bói. Bùa ǵ, bà biết không ?

-    Bùa mê.

-    Thôi mau lên, khéo trễ.

Cả hai đều chưa rành hóa trang, lại vội vàng, nên khi xong công việc th́ trông Hiếu giống hệt Shirley Mac Laine trong những vai gái giang hồ bự phấn. Tuy nhiên, không ai thấy là chướng cả, và Chi pha tṛ:

-    Bùa mê thật mê ly. Mà bà nè, tôi lạ lắm. Không phấn son, bà cũng đẹp lắm rồi th́ đâu có phải v́ thiếu sắc mà bà rớt, bởi không cảm t́nh của giám khảo ?

-    Ai biết đâu, cứ thử bậy vậy mà ! Nguy quá nên tôi làm đủ tṛ coi số mạng ra sao ?

Tuy hóa trang vụn, Hiếu vẫn đẹp hơn là không son phấn v́ cái tṛ téch-ni-cô-lo ḷe loẹt, dù sao cũng có hiệu lực của nó phần nào.

Khi Hiếu vào tới trung tâm vấn đáp đặt tại trường trung học P. Trương-Vĩnh-Kư th́ các thí sinh khác đă vào hết cả trong pḥng thi.

Nơi các hành lang chỉ c̣n rải rác vài thí sinh nhút nhát, hoặc hoang mang không biết vào pḥng nào trước.

Hiếu bước vào pḥng thi cử mà ngoài cửa có treo bảng số báo danh của những thí sinh phải vào pḥng đó, và mừng rỡ hết sức mà thấy giám khảo là một vị giáo sư rất trẻ tuổi. Ông ấy trẻ quá, trẻ măng lận, nên ông phải để bộ râu Lạt-Gáp trên môi cho thêm vẻ chững chạc trông buồn cười hết sức. Hiếu tin chắc rằng đôi kính trắng mà ông đeo trên sóng mũi là đôi kính “trung lập” không công không phạt, chớ không phải là kính cận thị đâu, v́ kính mắt cũng là một vơ khí làm tăng uy tín con người, làm cho người đeo nó đạo mạo thêm lên phần nào.

Hiếu là gái tinh nghịch, như bất kỳ cô gái mạnh khỏe nào, mạnh khỏe thể chất lẫn tâm hồn, nhưng không lẳng lơ, mà trái lại c̣n khinh ghét sự lẳng lơ là khác nữa.

Nên chi buồn cười ông giáo sư trẻ cố làm già, Hiếu bỗng nhớ lại ngón đ̣n bẹo h́nh hài của nàng rồi đâm ra ngượng. Th́nh ĺnh nàng mất cả tự tín về sự học hành cẩn thận của nàng, mất cả tự tín về sắc đẹp và về sắc đẹp vừa được tăng cường của nàng.

Hiếu rón rén ngồi xuống, rất khổ sở v́ tự ti mặc cảm vừa nhóm, trước những cặp mắt ṭ ṃ của các nữ thí sinh khác.

Nàng ngồi đó, nhỏ nhoi như bị cái ǵ đè bẹp dí xuống, và nghĩ vẩn vơ rất lâu, rồi khi nhớ ra thực tại, vẫn do dự không dám lên.

Nhưng mà rốt cuộc, nàng vẫn phải lên. Ông giám khảo trẻ tuổi mà bộ râu giống hệt một bộ râu giả dán vào môi trên, không hề liếc nh́n sơ cô thí sinh nầy một lần chớp nhoáng nào cả. Tuy nhiên, không liếc nh́n không có nghĩa là không thấy. Người ta vẫn thấy được, mà nhận ra được đặc điểm của nó nữa, cái ǵ động đậy bên cạnh người ta trong cái tầm mở rộng của cái nh́n, mở rộng theo h́nh cái quặn (cái phểu).

Tự nhiên ông giám khảo ngồi ngay ngắn lại và nghiêm nét mặt lên. Hiếu làm sao biết được điểm tâm lư lạ lùng nầy của con người: vị giáo sư ấy sợ thiên hạ cho rằng ông ta háo sắc, nên phản ứng lại rất mạnh bằng cách cứng rắn đến cực kỳ khắc nghiệt.

Ông ta hỏi, giọng xẵng lè:

-    Đánh đuổi Măn-Thanh, có phải là dân Trung-Hoa đă làm hai cuộc cách mạng song hành hay chăng ?

Hiếu tái mặt đi, v́ câu hỏi ấy như xô nàng từ cung trăng rớt xuống. Nàng nuốt nước bọt đến mấy mươi lần cố moi năo t́m xem câu chuyện ấy thuộc đời Lê hay đời Nguyễn.

Lâu lắm nàng mới suy ra được rằng câu hỏi thuộc về thế giới sử, bởi trong ấy có tiếng “Trung Hoa”, và chắc chắn nữa là về cuộc cách mạng Tân Hợi.

Nhưng theo thói của học sinh Việt Nam thời hậu chiến (thói nầy do nhiều giáo sư khuyến khích), Hiếu đă học bài thuộc ḷng, chớ không phải học theo lối hiểu bài, nhớ việc, để kể lại theo văn của ḿnh. Nàng chỉ có thể nói đến cuộc cách mạng Tân Hợi từ đầu đến cuối, không sót chữ nào của bài nhà trường, chớ rút ra giữa bài một chi tiết mà hỏi thế th́ nàng đành chịu thua.

Tuy nhiên Hiếu vẫn không chịu thua. Nàng tự nhiên trả bài:

I- T́nh h́nh nước Trung Hoa vào cuối triều đại Măn Thanh..ơ… Sự đồi trụy của triều đ́nh do bà Từ Hy gây ra – Ơ…hơ… Trong khi nước Nhựt quyết định đeo đuổi chương tŕnh duy tân th́… ơ… ơ… trái lại, quá mê say nền học từ chương, a…ơ…ơ… vua tôi nhà Thanh…

-    Không, vị giáo sư đeo kiến cận thị quát, giọng cố hách dịch, nhưng các thí sinh dưới nầy lại cười ồ. Không, câu hỏi của tôi rất rơ ràng, chị biết th́ đáp, không biết th́ thôi, đừng có ṿng vo Tam quốc ?

Hiếu không thấy vẻ hách dịch non rất buồn cười của ông giám khảo, nàng chỉ run sợ, và tâm trí càng bấn loạn hơn…

-    A… ơ…, năm Tân Hợi, dân Trung Hoa nổi lên làm cách mạng… ơ… a… cuộc cách mạng thành công rực rỡ và nền dân quốc a… được… à…

-    Thôi, cảm ơn chị, tôi không cần những chi tiết đó.

Ông giáo sư đưa trả giấy tờ mà vẫn cứ thờ ơ không ngó thí sinh, làm như ta đây không hề bị sắc đẹp làm rung động bao giờ.

Hiếu không chịu nhận giấy tờ của nàng, muốn năn nỉ xin giám khảo hỏi lại câu khác, nhưng nghẹn ngào đứng đó không nói được nên lời.

Ông giám khảo dằn mạnh giấy tờ lên bàn rồi ngó xuống dưới hỏi to:

-    Nào, ai lên ?

Biết không c̣n hy vọng ǵ nữa, Hiếu với tay lấy lại giấy tờ mà nàng không thấy rơ qua màn lệ vừa giăng trước mắt nàng. Nàng thất thểu bước ra khỏi pḥng thi như một h́nh nộm mà vị phù thủy cao tay nào đó vừa dán lên một lá bùa cho nó cử động một cách máy móc.

Măi về sau nầy, khi mà cuộc đời đă xô đẩy nàng như môi trường cục đá lăn nghiêng, lăn ngửa, Hiếu mới nhận ra rằng sở dĩ nàng trượt luôn sáu kỳ vấn đáp chỉ v́ nàng Quá Đẹp.

Đờn ông con trai họ nể phụ nữ đẹp, nhưng họ lại sợ và lắm khi không ưa phụ nữ đẹp. Sự quá đẹp làm cho bị mặc cảm nhỏ nhoi. Sự quá đẹp khiến cho họ ghen. Phải, họ ghen những người đẹp ghê hồn mà họ biết không bao giờ thuộc về họ, ban ân huệ vô ích mà trái lại hạ trước cho bỏ ghét.

Về sau, nàng mới khám phá ra sự thật, nhưng giờ, nàng chỉ biết đau cho số phận nàng thôi.

Hiếu trôi qua buồng thi vạn vật. Buồng nầy bên trong vắng hoe, nhưng ngoài cửa thí sinh lấp ló rất đông. Nàng tập vào đám ấy như chiếc lục b́nh lẻ trôi dạt bị bè lục b́nh bên bờ hút vô.

Vị giám khảo pḥng nầy là một ông già mà thí sinh biết danh hay côn học tṛ nên họ sợ lăo lắm. Họ càng sợ lăo hơn v́ thành kiến của lăo đối với sự làm đỏm dáng. Lăo xét đoán không vô tư được v́ lăo ghét đứa nào mặc áo đẹp, sửa tóc công phu, những tṛ mà lăo cho rằng làm hại sự học v́ phí th́ giờ.

Lăo ngồi đó ngáp vặt rồi nh́n các thí sinh đứng ngoài cửa bằng cặp mắt căm tức. Lăo lẩm bẩm: “Được, nếu thế th́ ḿnh sẽ côn bất kỳ đứa nào để trả thù những giờ phút ngồi chết rục ở đây”.

Hiếu bụng bảo dạ: “Ông ấy đang cần thí sinh ḿnh vào ngay chắc được cảm t́nh, ông sẽ hỏi dễ để khuyến khích tụi khác vào cho đông”.

Nghĩ thế nên nàng xâm xâm bước vào và đi lại ngay bàn giám khảo.

Buồng vắng hoe nên đôi guốc cao gót mới mua, nện lên nền gạch kêu bôm bốp. Tiếng guốc vang to quá khiến Hiếu sợ hăi, nhưng không sao bịt miệng không cho nó kêu được.

Ông giám khảo già dám nh́n thẳng cô nữ sinh đẹp nầy v́ ông đáng ngoại cô, không sợ ǵ cả. Ông ḍm xuống đôi guốc quay màu của cô rồi trề môi một cái. Chắc trong bụng ông nói: “Hỏng, con bé nầy hỏng, ngữ nầy th́ có bao nhiêu th́ giờ, để ra mà gọt móng tay chớ có học hành ǵ ! Phải cho nó tởn mới được, có thế, năm tới nó mới thôi lo o bế mái tóc, và để tâm đến bài vở.

-    Nói về sự cấu tạo của hệ thần kinh năo tủy xem nào !

Trời ơi, làm sao có sự rủi ro như thế được ! Đó là câu hỏi vạn vật mà các thí sinh sợ nhứt v́ chỗ nầy: từ năo ở trên, chạy đến tủy sống ở dưới, có lu bù bộ phận trung gian, nào là tiêu năo, hành tủy vân vân. Nhưng cái điểm bể óc không phải ở nơi đó. Nguyên trong các bộ phận ấy có một khối lền gồm chất trắng và chất xám. Tạo hóa đă chơi ác đối với học tṛ là có nơi th́ đặt chất trắng ngoài chất xám, có nơi lại đặt chất trắng ở trong chất xám, thật là lộn xộn rối nùi c̣n làm sao mà nói cho đúng được ở khúc nào chất trắng bao ngoài, ở khúc nào chất xám bọc lấy chất kia.

Hiếu rụng rời giây lâu rồi đứng chết sững ra đó mà nuốt nước bọt.

¯

Nội nhà chỉ có hai người khóc, mà họ khóc thầm nên mỗi người rơi lệ ngỡ chỉ ḿnh họ là sầu đến thế thôi.

Bà Trung thấy hi sinh của bà từ mấy năm nay uổng quá. Chưa bao giờ bà dám nhờ con phụ giúp công việc nhà lâu hơn mười lăm phút, trừ việc gánh nước mà bà không làm nổi.

Mặc dù gần hụt hơi với công việc, bà vẫn can đảm quán xuyến một ḿnh, để con đủ th́ giờ học hành. Hiếu là hănh diện của bà trong xóm, hănh diện với quê mẹ của bà. Bà có con gái làm việc trong ngạch Nhà nước bà sẽ khoe như vậy và họ sẽ thán phục, hạnh phúc của bà sẽ tăng thêm trước những lời khen đượm hơi hướng ganh tị của họ.

Giờ th́ bà không c̣n mong được nghe nói:”Cô ấy làm chánh ngạch à ? Bảnh ghê !” là v́ nếu Hiếu không t́m được một chân thơ kư, một chân bán hàng th́ ít ra nàng cũng phải ở nhà đỡ đần tay chơn cho bà, bà đă yếu lắm rồi, chớ không c̣n đeo theo món xa xí phẩm là học thi được nữa.

Thầy Trung chỉ thở dài khi nghe Hiếu đi xem kết quả về. Thầy đă an phận từ lâu với địa vị thấp kém của thầy, không c̣n tham vọng ǵ nữa cả, và cho con đi học chỉ v́ thầy thấy trẻ con phải đi học, không làm sao khác được.

Nỗi lo âu của thầy gần gũi hơn: làm sao cho có một số tiền để đóng tiền trường cho Hiếu học một khóa đánh máy. Biết đánh máy, Hiếu như thêm một sợi dây nơi cây cung của nó, tương đối nó sẽ dễ kiếm sở làm hơn.

Hiếu đă khóc. Những giọt nước mắt của nàng không có ǵ sầu thảm cho lắm. Nàng khóc như một đứa trẻ đánh vỡ cái ly, làm găy món đồ chơi, khóc v́ bất kỳ mọi hư hại nào, dầu lớn dầu nhỏ. Nhưng khóc được một hơi, nàng bỗng so sánh phận nàng với phận bạn hữu nàng. Tại sao cùng một mức thông minh, cùng một mức cố gắng, lắm khi nàng c̣n cố gắng hơn chúng nó nữa là khác, mà chúng lại thành công ngay từ lần thi đầu, c̣n  nàng th́ măi đến năm nay vẫn c̣n lót tót theo sau ?

Bạn đồng lớp với nàng, năm nay phần lớn thi tú tài I và đều đậu cả. Vài đứa bỏ đệ tam nên lại thi tú tài II và cũng đậu, sắp vào Đại học. Trong khi đó nàng chỉ sẽ là một cô thơ kư đánh máy tối tăm, mà chưa chắc đă kiếm được cái chân thơ kư đánh máy đó.

Càng nghĩ càng căm tức số phận, nàng càng khóc nhiều và đây là những giọt lệ uất hận đầu tiên của một người con gái.

Tuy nhiên khi đặt đôi thùng trong đêm đó, gần lu nước, Hiếu bỗng nhiên nghe vui sướng lạ kỳ. Nàng vừa trút một gánh nặng, nói theo nghĩa đen, và v́ thế mà nhớ lại rằng ḿnh cũng vừa trút được một gánh nặng nói theo nghĩa bóng. Thôi, vĩnh biệt Đường tiệm cận, vĩnh biệt Cạnh huyền, vĩnh biệt Lỗ Mông Rô nhé ! Đêm nay, bắt đầu một giai đoạn mới trong đời nàng.  Nàng sẽ sống đời người lớn.

Nữ sinh thích viết lưu bút mà trang lưu bút nào cũng than khóc, tiếc thương đời học sinh với mái trường xưa thân mến. Nhưng khi rời bỏ đời học tṛ, họ vẫn nghe thích như thường. Hiếu có phải là cô học tṛ lười, sợ học đâu, thế mà nàng vẫn sung sướng nh́n về đời sống người lớn tương lai, nó có những ǵ chưa biết và rất ham biết. Người lớn tiếc thương tuổi học tṛ là thành thật, nhưng học tṛ sắp làm người lớn mà nói chuyện luyến tiếc là giả dối, nói nghe cho nên thơ chơi vậy thôi.

Đêm nay bắt đầu một giai đoạn mới trong đời nàng.

Nhưng sao không thấy đường biên giới nào cả giữa hai giai đoạn ấy ? Hiếu ngạc nhiên hết sức. Lẽ nào mà một cái bước quan trọng đến như thế lại không có dấu hiệu nào cả trong không gian, thời gian, trên người nàng. Nàng chỉ nghe hơi băn khoăn đôi chút trong người thôi, băn khoăn v́ những lạ lùng của cuộc đời mà nàng sẽ gặp nay mai đây, nhưng không băn khoăn quá, không cố tâm t́m biết quá như đă t́m biết những ẩn số trong đại số học.

Nàng c̣n nhớ năm ấy được mẹ may cho cái áo dài đầu tiên trong đời nàng. Mẹ đă nói: “Con đă qua khỏi thời trẻ con rồi, và bước vào thời thiếu nữ đây.”

Chiếc áo dài thiếu nữ ấy đă đánh dấu một thời. Lần nầy th́ không có ǵ cả. Đáng buồn chưa?

Hiếu nằm nhà được mười hai ngày, thay má đi chợ mỗi sáng và phụ mẹ nấu nướng chút ít (bà Trung rất cẩn thận về miếng ăn của chồng con nên không dám giao phó tất cả cho cô đầu bếp tập sự ấy, cô ta chỉ được làm phụ bếp, nấu những món độn thôi, mà không được rớ đến các món chánh).

Đêm thứ mười hai ấy, giữa bữa ăn, thầy Trung báo tin mừng:    

- Đă xoay xong đủ số tiền cho khóa học đánh máy của con Hiếu.

- Sướng a ! lũ trẻ reo lên. Chị hai đánh máy thời dụng biểu cho tụi em !

- Im ! Bà Trung hét. Chớ nó học trong sở ông không được sao ?

- Đâu có được ! Ai ở không đâu mà dạy nó, và ai có máy ở không đâu mà cho nó học. Cái thứ mới học, chúng phá máy dữ lắm, chủ hăng họ cũng không ưa để con ḿnh học trong hăng.           

- Nhớ có lần ông nói mướn máy về nhà dạy nó kia mà.

- Phải, tôi có tính chuyện ấy, nhưng nghĩ lại th́ không được. Hồi đó tôi đánh máy rừng, không có học với ai, theo phương pháp nào cả. Thuở ấy dễ t́m sở làm lắm, họ nhận ḿnh mà không cần ḿnh thạo việc, rồi th́ đánh lốc cốc như gà mổ gạo với hai ngón trỏ thôi, hằng giờ mới xong một bức thơ thật ngắn, cũng chẳng ai rầy la ǵ.

   Đời bây giờ khác, đánh máy như phi cơ phản lực mà chủ họ c̣n chê chậm, nên phải học cho có phương pháp mới mong làm việc cho kịp lúc với người ta.

   Hiếu a, mai con đi chọn trường rồi ba cho tiền con đóng để học.

Cái tiếng “học” ấy, không làm cho Hiếu có cảm giác rằng nàng sống trở lại đời học tṛ. Học đây là học làm việc, học những bài cho người lớn, và nàng phấn khởi nôn nao lắm khi hay tin mừng nầy.

- Thưa ba, nàng hỏi, họ nói xong một khóa cũng chưa gọi là thạo được, phải không ba ?

- Ừ, nhưng rồi ba sẽ đưa con vô sở của ba để tập việc cho nhuần tay. Con học th́ ông chủ hổng ưa nhưng con tập th́ được, v́ người tập ít phá máy hơn, với lại người tập đôi khi cũng đỡ tay cho nhân viên trong hăng. Và biết đâu rồi ông chủ ổng cho con làm luôn trong ấy.

¯

Hiếu ngạc nhiên hết sức khi để chơn đến trường. Học viên chỉ toàn phái đẹp. Hai tiếng phái đẹp ở đây thật đúng nghĩa v́ trong ba mươi cô học viên, không cô nào xấu xí cả nếu họ không đẹp ghê hồn.

Cả ba mươi chiếc máy đều im tiếng một lượt và sáu mươi con mắt đều nh́n lên. Một địch thủ đáng sợ của họ vừa bước vào ! Cả ba mươi cô học viên đều đâm ra lo lắng, thoáng nghĩ đến cuộc chen lấn về sau để giành một chơn thơ kư. Kẻ nào ngồi được trong văn pḥng để lănh lương hằng tháng không phải là kẻ thúc cùi chơ mạnh bạo, không phải là kẻ đánh máy ḍn như pháo nổ, mà là kẻ có nhan sắc diễm lệ nầy đây; kẻ nầy nổi bật lên ngay mà không một chủ nhơn, không một trưởng pḥng thơ kư, trưởng pḥng bút toán nào phải do dự lâu cả.

Rồi ba mươi cái đầu lại cúi xuống nỗ lực ghê hồn với hy vọng mong manh luyện một ngón đánh thần t́nh thế nào mà đương đầu được với giai nữ kia.

Hiếu đóng học phí xong th́ được chỉ bảo ngay, sau khi nhận lănh một chiếc máy mà về sau nầy nàng mới biết nó nặng như xe ḅ.

… Xạch … xạch … xạch…

“Thối chí ôi ! Sao mà các chị kia đánh nghe hay như cắc-chú bỏ bàn toán,  c̣n ḿnh lâu lắm mới hạ được một chữ như thế nầy !

… Xạch … xạch … xạch …

Hiếu vừa chọt vừa lắng nghe những điệu nhạc mê ly quanh nàng. Nói nhạc không phải là nói quá. Những người đánh giỏi họ đánh nghe có nhịp có nhàng và mỗi cá tính tạo nên một nhịp điệu riêng biệt có thể nhắm mắt mà truy nguyên căn cước của người đánh máy bằng hai tai thôi.

… Xạch … xạch … xạch… 

Hiếu ngượng nghịu liếc nh́n bạn đồng học hai bên nàng và bắt gặp họ cũng đang nh́n nàng mà mỉm cười, cái cười hiền lành đượm nhiều thương mến của những người chị ngậm ngùi nh́n cái vụng về của đứa em dại rồi nhớ lại những bước chập chững của chính ḿnh.

Hiếu cũng cười, thông cảm với cảm t́nh mà họ dành cho nàng.

Chị bạn bên tay trái là một cô gái nước da đen thui, nhưng mũi cao, mắt có vẻ Âu châu lắm, chừng như là người Việt-Ấn. Miệng  nàng rất có duyên v́ đôi môi mỏng cứ như liếng thoắng muốn nói cái ǵ.

Nàng nghiêng ḿnh qua bảo bạn:

- Nghề chơi cũng lắm công phu, phải không bồ ?

Hiếu rất khó chịu v́ đó là một câu Kiều nói đến một cuộc tập sự không hay, đem vào đây, hóa ra bôi lọ nghề đánh máy.

Tuy nhiên nàng vẫn lịch sự cười và pha tṛ lại, giọng điệu móc ḷ:

- Chắc chị đă dày công phu nên mới sành đời đến thế ?

Cô láng giềng tím mặt, nhưng chỉ có mấy mươi giây qua là cô ta b́nh thản và tươi tỉnh trở lại được như thường. Cô lại mỉm cười và nghiêng qua để nói nữa.

- Tôi không giận bồ đâu. Mấy năm trước tôi cũng như bồ vậy, và mong bồ có được cái thuần túy trong trắng như vậy măi.

Cô láng giềng bên phải lại nghiêng qua nói:

- Bà đừng có nghe con dịch tể đó. Nó nói ǵ với bà ?

- Không, chỉ nói chuyện nghề nghiệp thôi.

- Bà có làm qua chỗ nào chưa ?

- Chưa !

- Cảm thương chú lính mới điền, đánh như rùa chạy, lương tiền, kiếm sao ra !

Cả hai cười x̣a v́ câu ca dao biến tứ ấy.

- Bà ở gần đây hay xa ?

- Xa lắm, trên Tân-Định lận.

- Đi xe đạp hay xe buưt ?

- Xe đạp.

- Cũng khá mỏi chưn, nhứt là khá bực ḿnh trong các chuyến đi về, trùng vào giờ tan sở.

- Ừ, giờ ấy xe nhiều lắm !

- Không phải chỉ có thế. Bực ḿnh là những lần bị đèn đỏ chận ngơ đón truông rồi bị mấy thằng trừu nó tán.

Quả Hiếu đă ra khỏi đời học tṛ. Học viên ở đây không nói chuyện học mà toàn nói chuyện đời không mà thôi. Và thích quá, họ có thể thả cửa nói chuyện mà không sợ thầy la rầy quở mắng. Tuy thế, họ vẫn cậm cụi học tập, ít ai nói với ai cái ǵ ! Họ là người lớn chính ở chi tiết ấy.

Hiếu cũng đă thành người lớn trong chốc lát. Cái ư nghĩ rằng mỗi phút bỏ học, là một số tiền khó kiếm bị lăng phí, cái ư nghĩ ấy bỗng cầm tay nàng lên và những ngón thon thon của nàng nện lên phím tṛn của chiếc máy.

… Xạch … xạch … xạch… 

Mặc dầu được chỉ dẫn rành mạch về phương pháp mười ngón, Hiếu vẫn quên và chọt bằng hai ngón trỏ như gà mổ gạo, y theo bản năng của những người đánh máy thuở đánh chữ mới được sáng chế !

… Xạch … xạch … xạch…

Áo trắng, áo xanh, áo đỏ, áo vàng, áo bông to, áo bông nhỏ, áo hồng, tóc thề, tóc gióc bín, tóc lọn to, tóc lọn nhuyễn, tóc gạc-xon, mặt lo âu, mặt thanh thản, mặt nhí nhảnh, mặt nghiêm trang, bao nhiêu con người ấy đều gầm đầu trên bàn phím, mong sẽ kiếm được bát cơm mà khỏi phải dầm mưa gánh bột khoai hay dang nắng đẩy những xe nước mía.

Hằng ngàn phụ nữ sẽ bị cột suốt đời vào chiếc máy như ngày xưa họ bị cột vào lưng ông Táo, không kém cũng chẳng hơn, và may ra một vị hoàng tử đẹp trai nào đó sẽ nâng một cô đánh máy trong hằng vạn cô, lên địa vị bà hoàng.

… Xạch … xạch … xạch…  

- Phím ngà, d́u dặt tay tiên !

Hiếu giật ḿnh ngẩng lên th́ mới hay người vừa đọc câu Kiều nhại ấy là cô bạn láng giềng đen khi năy. Cô ta thêm:

- Không biết tay cô Kiều ra sao, chớ tay bồ quả thật là tay tiên. Năy giờ tôi cứ ŕnh xem lén mười ngón tay của bồ lướt qua trên phím. Bồ đánh dương cầm th́ thôi… tuyệt diệu, bởi v́ ở đó mới thật là phím.

Cô bạn xách giỏ trên tay, làm Hiếu chợt nhận ra rằng đă măn giờ học và tất cả học viên đều chộn rộn sửa soạn ra về.

Lời khen vừa rồi vuốt ve tự ái của Hiếu, nên xóa được ác cảm khi năy đối với cô Việt-Ấn.

- Về hả chị ?

- Ừ, hết giờ rồi. Bà ở đâu ?

- Tân-Định.

- Đường nào ?

- Yên-Đổ.

- Hay lắm. Tôi ở Ḥa-Hưng. Ta cùng đi với nhau cho vui chơn rồi chia tay nhau tại Công-Trường Dân-Chủ.

Thật là may mắn cho Hiếu. Tuy họ không ở cùng khu với nhau, nhưng như vậy cũng đỡ buồn được một thôi đường rất lớn.

Hiếu rút giấy ra và cô láng giềng nói:

- Bồ đánh mạnh tay lắm đấy nhé. C̣n mới ai cũng thế, nhưng mà phải biết sửa tánh. Đánh mạnh chỉ làm cho ta mau ho lao và làm cho ống cao-su mau nát.

 Hiếu đă đứng lên và đôi bạn ra ngoài cùng một lúc với toàn thể lớp học.

Không biết v́ lư do nào mà hầu hết các trường dạy đánh máy chữ ở Saigon đều qui tụ chung quanh chợ Thái-B́nh, ở hai con phố Cống-Quỳnh và Phạm-Ngũ-Lăo.

Trước khi chia tay, họ đứng trên vỉa hè đường Cống-Quỳnh trước trường, để nói với nhau năm ba câu chuyện. Vỉa hè bị con đường mở lớn, lấn ép chỉ c̣n rộng bằng bàn tay x̣e thôi.

Cô gái Việt-Ấn tự giới thiệu với Hiếu:

- Tôi là Hoàng, c̣n bà ?

- Hiếu, Nguyễn-thị-Hiếu.

Tức th́ Hoàng la to lên:

- Các bồ ơi, bồ mới có tên Hiếu đấy nhé.

V́ vỉa hè hẹp, mà đường th́ đông đúc xe cộ, họ không dám xuống đó, nên đứng ở trên thành một hàng dài, Hoàng phải hét lên như vậy những người ở mút đầu hàng mới nghe.

- Hoan nghinh bồ mới.

- Chào thân ái chị Hiếu.

Họ chia tay nhau và Hoàng và Hiếu đạp xe qua khỏi chợ Thái-B́nh.

Đến trước nhà thờ Huyện Sĩ, đường vắng, họ đi hàng hai và Hoàng tâm sự ngay:

- Tôi gốc Chà, như bồ đă thấy…

Không biết Hoàng dễ cởi mở hay là v́ muốn tự thú nguồn gốc tức th́ dễ gây cảm t́nh hầu xóa những ư nghĩ không hay mà Hiếu có thể có về nàng.

-… hồi tôi c̣n bé, thiên hạ kêu tôi là con Bi, Bi là danh từ của ta, để đặt chung cho tất cả mọi người Ấn-Độ trẻ tuổi, bồ biết chớ ?

- Biết.

- Lớn lên, tôi đi học, không có giấy khai sanh. Thầy tôi thương t́nh, đặt cho tôi tên và họ. Thầy đặt là Nguyễn-thị-Huỳnh. Nguyễn là cái họ phổ thông của Việt-Nam ta, c̣n…

Tự nhiên Hiếu nghe thương bạn ngay do cái tiếng “ta’ cảm động ấy, Hoàng biết nguồn gốc của ḿnh nhưng quyết tâm theo Việt nên mới dùng tiếng “ta” ấy.

- … c̣n Huỳnh là vàng. Bồ có biết tại sao ổng lại đặt tên tôi là Vàng hay không ? Người Ấn-Độ thích ăn cà-ry, mà cà-ry màu vàng. Dầu sao tôi cũng cảm ơn ổng đă biến danh từ Vàng ra Huỳnh, kín đáo hơn, nhờ bí hiểm hơn.

- Rồi sao bây giờ lại là Hoàng ?

- A, Huỳnh hay Hoàng cũng thế thôi, mà Hoàng th́ nghe hay hơn, nên thơ hơn.

Đôi bạn cười với nhau và thắng xe lại v́ bị kẹt đèn tại ngả tư Hồng-Thập-Tự, Lê-văn-Duyệt.

Mặc dầu đường đă đông xe cộ, họ cứ đi hàng hai theo tật xấu bất trị của bọn trẻ tuổi, Hoàng hàng trong Hiếu hàng ngoài.

Sau lưng họ, đủ cả các thứ xe nối nuôi nhau mà chờ một sự thay đổi màu sắc, h́nh ảnh trung thực của cuộc đời, dưới một h́nh thức mới: con người tiến tới hay dừng chân đều nhắm vào màu sắc của thời cuộc cả.

Sát lưng họ là hai chiếc xe hơi và một chiếc xích-lô máy. Nhưng xe đạp lại lợi dụng ưu thế gọn ghẽ của nó mà len lỏi vượt lên, và một người con trai dừng lại bên trái Hiếu, đứng thành hàng ba, sánh với hai người con gái.

- Chị học trường nào chị ?

Anh con trai hỏi ngay khi vừa chống chơn xuống đất, như là đă quen đâu với Hiếu từ lâu rồi. Hiếu toan trả lời th́ Hoàng đă hớt trước:

- Đèn đỏ !

Nàng nói hai tiếng đó với anh con trai ấy, và Hiếu thấy anh ta mỉm cười hỏi lại:

- Thật không ? Mà có phải chuyện của chị đâu.

- Đèn đỏ và chấm hết, không cần phải cắt nghĩa lôi thôi.

- Vậy à ! Vậy th́ thôi.

Trong khi anh con trai cụt hứng, tiu nghỉu chống chơn chờ đèn th́ Hiếu băn khoăn hết sức, không hiểu hai người họ nói với nhau cái ǵ, và không hiểu sao Hoàng lại ngăn cản  nàng đáp lời anh con trai có bộ dễ mến ấy.

Đèn vàng đă phựt, gịng suối bị ngăn, không chờ được nữa, bắt đầu từ từ chảy.

- Rướn tới rồi vào hàng trong !

Hoàng nói bằng một giọng ra lịnh và Hiếu riu ríu vâng lời bạn. Bấy giờ họ vẫn tiến theo hàng hai mà lần nầy th́ Hoàng chạy bên ngoài, nàng nói:

- Bồ thật thà, đi ở ngoài tụi nó tán bồ, nên tôi phải bảo vệ bồ mới được.

- À, ra vậy. C̣n ǵ mà đèn đỏ ?

- Đèn đỏ có nghĩa là bồ là một đám đất cấm, trái tim không c̣n rảnh rang nữa, nó phải dừng bước, nếu lướt tới càn là tôi thổi c̣i phạt ngay !

- Nhưng tim tôi có…

- Biết vậy, nhưng phải nói như tôi, nó mới chịu im chớ.

À, th́ ra đây là cuộc đời, một phía mặt của cuộc đời, mà nàng vừa được biết. Th́ ra, có những trái tim đeo đèn đỏ, có những trái tim đeo đèn xanh, và công dụng của những lồng đèn giả thật bất ngờ: rảnh rang mà huơi đèn đỏ lên, thiên hạ cứ phải nể mà tránh đi và vườn hoa có chủ mà lại chớp đèn xanh th́ ngựa xe như nước sẽ đua nhau tiến đến.

Ước lệ thay, mà đèn t́nh cảm không diễn tả đúng chút nào thực trạng của những con tim.

Hiếu thán phục người bạn mới nầy hết sức. Nàng có vẻ oanh liệt lắm, và Hiếu cảm nghe sung sướng mà được bạn che chở cho.  Hoàng nói tiếp:

- Mấy năm trước tôi cũng khờ khạo như bồ nên bị tụi nó ăn hiếp dữ quá, giờ th́ đố đứa nào mà dám rớ tới chị hai nó.

- Chị bảnh lắm !

Tự nhiên Hiếu đổi lối xưng hô, và tiếng chị mà nàng dùng, không phải là tiếng chị lịch sự.  Nàng tôn Hoàng làm chị thật t́nh, một người chị đủ bản lĩnh bảo vệ nàng.

Bấy giờ họ đă tới Công-Trường Dân-Chủ. Một chị nhân viên hỏa xa xách cờ đỏ chạy ra giữa đường chận xe lại, v́ thế mà Hoàng cùng quẹo vào đầu đường Yên-Đổ với Hiếu rồi đôi bạn xuống xe tại đó.

Hoàng cầm lấy tay bạn trong một cử chỉ thương yêu, và ngang nhiên nhận sự suy tặng của bạn mà rằng:

- Và chị quyết bảo vệ em cho đến khi nào em hết ngơ ngác trước cuộc đời.

- Cám ơn chị.

- Em nè, năm xưa chị bị mặc cảm da đen, chị khổ sở lắm. Nhưng giờ th́ hết rồi. Chị biết ra th́ đàn ông và con trai họ đă thay đổi sở thích, chuộng vẻ đẹp muôn màu , da trắng th́ họ ưa mà da đen họ lại càng ưa hơn. Giờ th́ chị làm xếp ṣng trong nhiều đám chớ không phải nép ḿnh tủi hổ như trước. Em trắng, chị đen, ta sẽ là một cặp bài trùng làm chúa tể đất Saigon nầy.

Hiếu cười:

- Nhưng em ngu lắm, làm chúa ai được.

- Ậy, có chị, lo ǵ.

- Chị à, chị thôi học năm nào ?

- Lâu lắm. Chị đâu có học trung học như em, chị chỉ lên lớp nhứt rồi thôi.

- Vậy à ? Té ra chị đă sống…

- Phải, chị đă sống đời người lớn từ sáu bảy năm nay.

Đôi mắt đen huyền và tṛn vo của cô gái Việt-Ấn nh́n Hiếu một cách ranh mảnh và nàng cười , bày ra hai hàm răng trắng như thạch-cao.

- Em đừng có hoảng lắm. Chị đă sống đời sống người lớn nhưng chị che chở cho em giữ sự ngây thơ được lâu chừng nào hay chừng nấy, chớ không lôi cuốn em theo chị đâu.

Xe lửa đă qua khỏi đó từ lâu và bao nhiêu là ḍng nước đă hết tràn ứ, tuôn chảy lưu loát như thường.

- Thôi tạm biệt, chiều sẽ gặp lại nhau.

Đời sống người lớn ! Không,  Hoàng không biết sự thật trong ḷng Hiếu. Nàng đang nô nức muốn sống đời sống ấy, chớ không sợ nó như  Hoàng ngỡ. Hay là Hoàng không ngỡ ǵ hết, hơn thế, nàng vẫn biết sự thật, v́ nàng đă sống qua đoạn đời ngây thơ ấy. Nhưng nàng cứ bảo vệ bạn v́ thấy sống sớm quá, chẳng lợi ích ǵ cả.

Lần đầu tiên trong đời Hiếu, nàng biết một người con gái đă sống ! Mẹ nàng đă sống, những người cô, người d́ của nàng đă sống. Bao nhiêu người đàn bà khác quanh nàng đă sống, nhưng nàng không thấy đó là một sự lạ, và họ không phải là những người hay ho đối với nàng.

Chỉ có cô gái Việt-Ấn nầy đây mới là cái ảo ảnh mà nàng nh́n say mê như trẻ con nh́n mống trời. Đă là người lớn rồi th́ không c̣n ǵ hay ho nữa cả. Hoàng là con gái mà sống đời sống của người lớn, cái mới là quyến rũ.

¯

Hiếu đi xe đạp từ Công-Trường Dân-Chủ lên đến chợ Ḥa-Hưng, tốn gần một tiếng đồng hồ. Đó là khúc đường kẹt xe nhứt trong đô thành. Được cái là qua khỏi chợ rồi th́ đỡ nghẹt nên nàng đạp khá mau.

Hiếu lên đây lần thứ nhứt, đi theo sự chỉ dẫn cặn kẽ của Hoàng hôm trong tuần. Nàng đă xin phép cha mẹ ở với Hoàng suốt ngày chúa nhựt hôm nay tại nhà Hoàng theo lời cô gái Việt Ấn mời lúc nàng tới chơi nhà Hiếu.

Tới ngă tư ông Tạ, Hiếu quẹo qua tay mặt và bắt đầu xem lại bức họa đồ Hoàng vẽ cho hôm nọ. Qua khỏi những dăy nhà đông đúc gần sát mặt đường Hiếu mới gặp thiên nhiên mong ước mà Hoàng đă khoe và nàng đă thèm: vệ đường cỏ mọc xanh ŕ như đường nhà quê, trên vệ đường có trồng cây bóng râm mát và hai bên đường những sở cải minh mông xa và sâu trong ấy, đây đó đứng co ro vài nếp nhà lá xám xịt.

Hoàng nó vẽ họa đồ tỉ mỉ lắm nên dễ nhận hết sức. Vả lại, nó đang đứng tưới cải gần đường th́ khỏi phải xem dấu vết nào khác nữa mới t́m ra nhà nó.

- Hello !

Cái tiếng Hello ấy là tiếng của Hoàng thường dùng để gọi bạn đằng xa, và cô Hiếu thật thà, nhút nhát nay lại dùng nó trong một buổi mai vui tính.

Nghe kêu,  Hoàng ngẩng đầu lên, nhe răng cười và hét:

- Good-morning, vô đây !

Hoàng mặc quần vải đen, ống quần vo tṛn lên tới bắp vế. Hai chơn nàng như chơn của những pho tượng đồng đen tạc các nữ thần Ấn-Độ.

Thấy bạn trố mắt nh́n nàng, Hoàng cười nói:

- Chị biết em ngạc nhiên về cái ǵ.

- Em ngạc nhiên về cái ǵ ? Chị đoán thử xem.

- Một cô gái ăn diện có hạng, tuy da đen nhưng đẹp cũng có hạng, ngồi đánh máy ngoài Sàigon, có vẻ sang trọng lắm, khác xa không biết bao nhiêu cô gái mặc vải đen, xăn quần đi tưới cải phải không ?

Hoàng vừa nói vừa đặt xuống đất đôi thùng mà từ hông chỉa ra hai ống trúc dùng làm ṿi tưới. Hiếu làm thinh không đáp, Hoàng không cần gạn hỏi bạn thêm ǵ. Nàng ngồi trên chiếc đ̣n gánh gác qua hai thùng rồi nói tiếp:

- Em chưa thấy chớ nhiều cô gái đẹp bằng mười chị, đẹp hơn em nữa kia…

- Em mà đẹp ǵ…

- Hứ, em đẹp đến chị cũng bắt mê em. Ừ, họ đẹp hơn em nữa kia, và họ sang trọng như nàng công chúa, thế mà họ ở trong những xóm nhà mà vừa mới để chơn vào, người ta muốn thối ngược trở ra…

- Sao lạ quá vậy chị ?

- Ừ, ông trời xếp đặt lạ như vậy. Chị nói chưa hết câu. Trong khi đó th́ trong nhiều biệt thự, nhiều tiểu thơ lại xấu như ma. Thôi đi vô nhà chơi, chị giới thiệu em với ngoại.

Bà ngoại của Hoàng, chưa già lắm, chỉ trạc sáu mươi thôi, và c̣n rất sơi với cái tuổi của bà.

Có lẽ Hiếu là người bạn học độc nhứt mà Hoàng lôi được về nhà, nên bà ngoại mừng rối rít và hănh diện vô cùng.

Một người đờn bà nghèo khổ quá đến đỗi gả con cho một người Ấn-Độ nghèo th́ chắc chắn không bao giờ được hân hạnh tiếp khách sạch sẽ cỡ cô nữ sinh hôm nay.

Bà cuống cuồng lên, muốn thân mật với khách của cháu, nhưng lại sợ ḿnh không xứng đáng thân mật với nó, muốn vồn vă, nhưng lại sợ người ta nguội rồi phải tủi thân.

- Thưa ngoại, con đến thăm ngoại.

Không hiểu sao Hiếu lại xưng hô như vậy, v́ thật ra nàng chưa thân lắm với Hoàng. Có lẽ giúp cho bà cụ hết mặc cảm.

Bà cụ cảm động đến ứa nước mắt và quả nhiên được mở ḷng, bà tuông ra với Hiếu tất cả thương yêu dành riêng cho Hoàng. Và lo món ăn là dấu hiệu thương mến lớn nhứt, rơ rệt nhứt của các cụ đối với con cháu. Hoàng nói:

- Giờ th́ ngoại vùi đầu vào bếp, không c̣n ǵ nói nữa với ta. Em theo chị trở ra vườn, chị tưới nốt liếp cải cuối cùng.

Ra tới sân, Hoàng quảy lên vai đôi thùng có ṿi tưới nước rồi chầm chậm so bước với Hiếu, nàng vừa đi vừa kể:

- Trước chiến tranh mà ngay cả sau nầy, đến cho những năm 1953 – 1954, từ ngă ba Ông Tạ vào đây là hoang địa, đồng rộng minh mông. Nghe như là ngày xưa ba của chị làm nghề nuôi ḅ sữa nên mới ở đây, một là có cỏ cho ḅ ăn, hai là gần Saigon dễ bán sữa.

   Ba chị chết đi rồi, má chị vẫn tiếp tục nghề ḅ sữa ấy măi cho đến năm chị lên bảy, má chị lại nối gót theo ba chị, bà ngoại mới dẹp cái nghề mà bà không thông thạo.

   Em nè, em có tưởng tượng được những cay đắng của một đứa con gái của một người Chà nghèo nàn hay không ?

Gương mặt thường xuyên vui tươi với nụ cười hóm hỉnh thường trực trên môi ấy, bỗng nhiên lại trong niềm căm hận dồn ép lâu ngày vừa chỗi dậy, và cô gái Việt-Ấn ném mạnh đôi thùng xuống nền đất ẩm ướt đen như có trộn than cà nhuyễn trong ấy.

Hiếu sợ hăi v́ vừa thoáng thấy tất cả sự man rợ nổi loạn, sự man rợ của một ḍng máu da đen thuộc một nền văn minh ngàn năm bí hiểm. Đoán được tâm trạng của bạn, Hoàng tươi cười nét mặt và dịu giọng nói:

- Không em, chị không có ư định trả thù. Bây giờ chị yêu đời lắm, v́ được đời ưu đăi chị.

Giọng vẫn c̣n run run v́ kinh sợ chưa hết, Hiếu chỉ cái giếng và bộ máy cần vọt gần đó hỏi:

- Ở đây giếng sâu lắm hả chị ?

- Không, từ mặt đất xuống đến mặt nước chỉ có hai sải thôi.

- Nhưng sao lại phải dùng cần vọt ?

- V́ lười. Em nên biết rằng dân của các đô thành lớn, cho dẫu là dân ngoại ô xa, lười lắm, thích nhờ máy móc hơn là nhờ sức mạnh của các bắp thịt.

Trong khi Hoàng cho cần vọt làm việc, Hiếu đứng trên những chiếc vỏ ṣ nạm cẩn mô đất quanh miệng giếng cho mặt đất ở nơi đó đỡ nhầy nhụa bởi v́ úng nước thường xuyên. Nàng hỏi bạn:

- Nghề cải có có đủ sống không chị ?

- Đủ sống, nhưng phải vất vả như thế nầy. Nhưng sáu tháng nữa, chủ đất sẽ lấy đất lại, bà ngoại và chị không biết lấy ǵ mà sống đây.

Hoàng cười, khoe trọn hai hàm răng thật đều và thật trắng ra:

- Chủ đất là đồng bào của chị ở ngoài Chợ Cũ é, mà đồng bào của chị th́ em dư biết cái khắc nghiệt về tiền nong, về đất cát của họ rồi.

Hiếu cứ băn khoăn về kế sanh sống tương lai của bạn nàng, và suốt buổi tưới cải, nàng chỉ bước theo bạn, trí nhơi măi ư nghĩ về bước khó khăn mà bạn nàng sẽ gặp.

- Rồi chị làm sao ?

Để thoát khỏi ám ảnh, Hiếu hỏi như vậy.

- Làm sao cái ǵ ?

- Làm sao mà sống ?

- Bà ngoại đang xin làm gác-dan, một nghĩa địa tỉnh bên kia đường.

- Nghĩa địa tỉnh là nghĩa địa ǵ ?

- Khu nầy là khu nghĩa địa của người Ăng-Lê, nghĩa địa của Trung-Việt, 21 nghĩa địa của hăm mốt tỉnh của miền Nam. Nếu bà ngoại làm gác-dan được bên ấy th́ bà ngoại sẽ nuôi gà, c̣n chị th́ đi làm, kiếm thêm chút ít. Lát trưa, chị sẽ đưa em đi viếng nghĩa địa nầy.

Hoàng đă xong công việc và đôi bạn lại vào nhà. Nhà bà ngoại Hoàng rộng được hai căn và một cái chái nhỏ dùng để nấu ăn. Tuy nói là hai căn, nhưng bề ngang chỉ có bốn thước thôi và sâu sáu thước. Bàn thờ, chơng tre và vơng: từ khí trong nhà chỉ có bấy nhiêu đó thôi.

Hiếu đề nghị:

- Ta xuống bếp phụ nấu ăn với ngoại nè chị.

- Ngoại không cho đâu. Vả lại cũng chẳng phải nấu nướng ǵ cho nhiều. Ngoại làm thịt gà nhà, rô-ti cho ḿnh ăn th́ chỉ phải lo có một món thôi, ngoại muốn cho chị rảnh tay để tiếp em trọn ngày.

Đôi bạn cùng nằm trên chiếc vơng bao bố mắc ở hai đầu cột. Sức nặng của hai cô gái đang lớn lên, làm cho cây gỗ của cả giàn sườn nhà kêu răng rắc và khi Hoàng đưa vơng th́ cả nếp nhà bị lung lay. Hiếu hoảng sợ dợm bước xuống.

- Cứ nằm đây, không sập đâu mà lo. Nhưng rủi có chết th́ chết chung chớ ǵ.

Hoàng vừa nói vừa ngồi dậy, chồm qua hun lên má Hiếu nghe đánh chụt một cái, khiến Hiếu thẹn đỏ cả mặt mày.

- Ngọt như đường phèn !

Hoàng nói rồi cười ngất khi nh́n thấy bạn nàng mắc cỡ đến không dám ngó nàng nữa. Nàng véo nhẹ má của Hiếu và nói:

- Thấy ghét lắm, em càng xấu hổ, trông càng đẹp hơn lên và càng dễ mê hơn lên. Anh trai nào được em th́ sung sướng nhứt thế gian. Yêu cái sắc đẹp của em mới là đáng yêu bởi v́ em thơm, em ngọt c̣n yêu chị th́…

- Chị cũng đẹp lắm chớ !

- Nhưng em ngọt thanh tao như bột khoai bún tàu, c̣n chị, nếu có ngọt, chỉ ngọt như bánh ích lá gai đường hạ mà thôi.

Hiếu nắm lấy tay bạn để tỏ ḷng thương mến và thương… xót. Hoàng hiểu được những ư nghĩa của cái nắm tay ấy nên cười nói:

- Em khỏi phải tội nghiệp chị, v́ trên đời nầy cũng nhiều người ưa bánh ích lá gai đường hạ lắm. Chị không nghèo túng ở mặt t́nh cảm đâu. C̣n trái lại nữa. Chị được họ săn đón cho đến đỗi chị rối trí không biết làm sao mà chọn.

Hiếu nghe mê những lời khơi mào cho câu chuyện người lớn mà nàng khao khát biết. Tuy nhiên, nàng xấu hổ không dám hỏi tới nữa. Hoàng nín lặng một lát rồi tiếp:

- Chị đă nói với em là sở thích của người đời nay thay đổi, họ hết ưa con gái ḿnh hạc xương mai và da trắng một màu trắng bịnh hoạn, và phần lớn đờn ông con trai đă bắt đầu biết thưởng thức vẻ đẹp rắn chắc của một sức khỏe dồi dào. Chị nói thầm điều nầy em đừng có buồn nôn nhé ! Hăy níu lấy chị kẻo hoảng quá, ngất xỉu bây giờ !

Nhưng Hoàng chỉ cười thôi mà chưa chịu nói, nàng ẹo cổ mà cười, ngửa cổ ra mà cười,. Lâu lắm nàng nín được.

- Mấy năm trước chị cũng ngây thơ như em bây giờ và trông vẻ ngơ ngác của em chị bùi ngùi nhớ lại cái ta của chị thuở đó quá. Em nè, đờn ông con trai bây giờ họ thích phụ nữ lẳng và họ tin rằng nước da đen của chị, đôi con mắt Ấn-Độ huyền bí của chị, tấm thân chắc nịt của chị là dấu hiệu của tánh cách mà chị vừa nói lên ra hồi năy và không dám lập lại thường lắm, sợ em nhờm.

Có phải chăng đây là con nữ quỉ trên đầu đường đời của Hiếu ? Hiếu rợn người lên và nh́n mớ tóc quăn tự nhiên, nh́n nước da nâu sậm, đôi môi dầy của Hoàng.

Nhưng nàng đă bị bùa mê thuốc lú rồi, không sao rút ra được khỏi tay của Hoàng nữa bởi v́ nàng rất ham nghe để hiểu biết chuyện đời c̣n hoàn toàn bí mật đối với cô học tṛ mới ĺa khỏi mái trường.

Sợ và nhờm, Hiếu vẫn tự nhủ cho an ḷng là nàng sẽ học kinh nghiệm của Hoàng mà không để cho Hoàng lôi kéo. Như vậy chỉ sẽ được khôn ra thôi chớ chẳng mang hại đâu mà lo. Vả Hoàng đă nói là sẽ bảo vệ nàng kia mà ! Biết đâu nó chỉ hư thân nó mà lại quyết giữ ǵn cho người bạn mà nó thương.

Hư thân ! Phải, tuy Hoàng chưa gởi gấm tâm sự ǵ cả, tuy Hoàng chưa tiết lộ bí mật về đời sống của nó, Hiếu cũng thừa biết rằng Hoàng đă kinh nghiệm về con trai. Một cô con gái, cho dẫu thiếu giáo dục bao nhiêu, cũng vẫn ngại mồm, ngại miệng, không dám ăn nói bạo tợn như Hoàng.

Hoàng ưỡn ngực lên nói:

- Có kém Ma-Ri-Lin chút nào đâu. Nếu chị muốn th́…

- Nhưng …

- Nhưng chị không muốn. Chị chỉ mong lấy chồng, một người chồng khá giả để thoát cảnh khốn khổ của chị, để bà ngoại đỡ cực vài năm trước khi theo ông, theo bà, nhưng không biết có được hay không. Lũ nó thích chị là khác, c̣n cưới chị lại là một chuyện khác nữa, xem chừng th́ dường như không từ mặt nào có gan cưới chà lai cả. Cái số của chị giá chồng mà.

Hoàng nói tới đó rồi ngồi dậy ôm Hiếu mà cười ngất một hơi. Hiếu không hiểu ǵ hết nhưng cũng không nín cười được v́ Hoàng nằm trên ngực nàng khiến nàng buồn buồn rất khó chịu.

- Em có biết giá chồng là ǵ không ?

- Giá chồng là góa chồng, nói theo giọng quê dốt, và nói theo nghĩa rộng là không lấy chồng được.

- Trật lật, giá chồng là… giống chà, nói lái đó mà.

Đôi bạn cười x̣a.

- Bi ơi ! Xuống bà mượn cái nầy !

Hoàng dạ một tiếng rồi bỏ chân xuống đất. Khi nàng rời khỏi vơng, hai đầu cột mắc vơng bị sức nặng kéo chụm đầu lại năy giờ, dang ra, nếp nhà lại lung lay như sắp sập đến nơi.

Th́ ra ở nhà, Hoàng vẫn được gọi như thuở bé: con Bi.

Ở nhà là con Bi, xắn ống quần, gánh nước, tưới cải, nhưng ra đường nếu không thấy màu da, là một trang giai nhân tuyệt sắc với gương mặt Âu-Châu, với một thân h́nh của các minh tinh chiếu bóng.

Nhưng tâm hồn của cô gái kỳ dị nầy không biết thế nào. Hiếu vừa nghe sợ, vừa nghe mê, như con nhái sợ con rắn mà vẫn cứ riu ríu nằm im cho rắn táp.

Hoàng gọi giựt ngược:

- Hiếu ơi, xuống chị chỉ cái nầy, mau lên kẻo trễ.

Hiếu bỏ guốc chạy đùi đụi và khi xuống đến nơi nàng thấy Hoàng đang đè cổ một con gà gị, lấy dao ăn trầu của bà ngoại mà cứa cổ nó: con dao bửa cau dùng lâu ngày nên hết bén, Hoàng cứ cứa qua cứa lại măi mà không đứt khiến Hiếu rùng ḿnh bụm mặt.

Hoàng cười ngất và nói:

- Chị sẽ cứa cổ bọn đàn ông con trai như thế này nếu chúng nó hại chị.

Hiếu rú lên một tiếng rồi đâm đầu chạy mất.

- Con dịch, sao mầy lại nhát nó làm ǵ ?

Bà ngoại mắng Hoàng rồi chạy ra sân t́m Hiếu. Bà bắt gặp cô gái hiền lành nầy đang lấy một cọng rác thả trôi trên mặt nước vũng để cứu một bầy kiến sắp chết đuối.

Bà ngoại bấy giờ đă dạn ra, dám vịn vai của Hiếu và nói:

- Con giống ngoại lắm. Ngoại cũng không dám cắt cổ gà. Con Bi th́ cái ǵ nó cũng dám hết. Thuở bé, nó hay bóp chết ngộp những con thằn lằn nào rủi ro lọt vào tay nó.

- Ngoại ơi, rồi đây ngoại !

Nghe Bi kêu, bà ngoại trở vào nhà và Hoàng tự ra sân. Cô đao phủ nầy kéo bạn mà rằng:

- Ta đi qua bên nầy xem nghĩa địa, đợi ngoại nướng thịt gà rồi tụi ḿnh về xực.

Thật ra, nghĩa địa các tỉnh không đủ hăm mốt cái như Hoàng đă nói. Có vài tỉnh, dân họ chết, không biết chôn ở đâu chẳng hạn như tỉnh B́nh Dương và Phước Tuy.

- Nè, bà ngoại xin làm gác-dan nghĩa địa nầy !

Hoàng chỉ nghĩa địa của dân tỉnh Biên-Ḥa, chỉ mới lập ra độ năm năm thôi, rồi tiếp:

- Ở đây c̣n đất trống nhiều, qua Tết có thể trồng bông thọ, bông mồng gà kiếm thêm chút ít.

Cả hai vào nghĩa địa. Người gác-dan cũ sắp thôi việc ở đây, và hai vợ chồng hắn ngồi bó gối trước nhà chớ không hoạt động ǵ cả. Hoàng nói nhỏ với bạn:

- Anh chị ấy thú thật rằng từ nhỏ đến lớn họ chưa hề để chân ra ngoài Sàig̣n lần nào cả. Họ không ư thức chút nào về lối sống ngoài ấy nên không tham vọng lớn, nhờ vậy mà họ hạnh phúc được với sự nghèo nàn của họ. Chị em ḿnh cũng nghèo, em có hơn họ th́ có chớ chị th́ không. Nhưng ḿnh đă trót ư thức, nên nhiều ham muốn. Ḿnh khổ lắm phải không em ?

Hiếu chỉ làm thinh, v́ nàng chưa thấy rằng nàng khổ.  Nàng đang khám phá cuộc đời, thấy có tươi đẹp. Nhưng chưa bị ham muốn dày ṿ.

- Em nè, Hoàng lại nói, mặc dầu chịu được cảnh lam lụ nầy, chị vẫn mộng làm chúa ngoài kia, và chị thề sẽ thành công. Em th́ khác, chị không thể sống vừa chừng như em hay như phần đông con gái khác được. Chị bị lép vế thiên hạ về màu da, về nguồn gốc của chị th́ phải làm chúa hay làm tôi mọi chớ không mong được một đời hơi hơi khá giả, làm vợ thầy kư, thầy thông như ai.

Về sau, em sẽ nhớ đến buổi nói chuyện của ta hôm nay, và chừng đó, hoặc là em sẽ thán phục chị thành công hay em sẽ ngậm ngùi thương người bạn cũ cứ sống tối tăm trong nầy, không dám chường mặt ra v́ đă chiến bại trên đường đời.

Một chiếc máy bay, lượn sà sà gần ngọn cây, tiếng máy nổ rền vang dội một góc trời, khiến Hiếu sợ hăi cứ dượm chui đầu trốn đâu đó.

- Em sợ đủ thứ như vậy làm sao mà đi đến nơi đến chốn được trên con đường sống nhiều chống gai; ở đây gần sân bay, nên tàu bay nó sà sà như vậy mỗi ngày mấy bận, không có sao đâu. Thôi về ăn cơm.

Hai người bạn gái băng ngang qua đường, và Hoàng hỏi:

- Bác có t́m cho em được chỗ làm nào chưa ?

- Chưa.

- Dầu sao em cũng có bác. Chị trơ trọi một ḿnh… Nhưng chị sẽ t́m được chỗ làm, bằng cách bán công rẻ mạt. Chị chỉ đ̣i 500 đồng lương mỗi tháng, lẽ nào họ không cho.

- Năm trăm đồng ? Rồi lấy cái ǵ mà sống ?

Hoàng hóm hỉnh cười bằng mắt và nói:

- Th́ cũng phải sống chớ.

 

¯

 

Qua tuần lễ thứ ba. Hiếu đánh máy nghe đă đỡ khổ tai người khác, và biết sử dụng đủ cả mười ngón tay.

Trường đông thêm được năm học viên nam phái, và vơi đi bớt tám nữ học viên đă măn khóa.

Hiếu c̣n phải học thêm ba tuần lễ nữa, mà Hoàng th́ đă sắp sửa thi lấy bằng v́ nàng học trước Hiếu ngót nửa tháng.

Cái ư nghĩ phải xa Hoàng, làm cho Hiếu nghe trước một cảm giác bơ vơ kỳ lạ. Năm kia, khi rời khỏi trường trung học, nàng không có ư thức ǵ về sự tàn bạo của cuộc đời nên không cần ai che chở. Nhưng hôm nay Hoàng đă hé màn cho thoáng thấy gương mặt không hoàn thiện của cuộc sống, và bảo vệ nàng, nên nàng quen với sự d́u dắt ấy. Nay…

- Làm ǵ mà mơ mộng dữ vậy bồ ? Đă hết giờ rồi kia mà.

Hiếu giựt ḿnh, ngẩng lên, cười với bạn rồi nói:

- Họ bảo đánh máy chữ, dễ ho lao, tôi sợ quá. Nhưng họ lại an ủi rằng không sao, v́ phụ nữ nhờ có kinh kỳ nên “cái đó” theo ra ngoài hết, khỏi phải sợ như đàn ông. 

Hoàng cười ngặt nghẹo một hơi rồi hỏi:

- Cái đó là cái ǵ ?

- Là cái tức ngực do sự đập tay lên máy gây ra.

- Làm sao “cái đó” lại theo “cái kia” cho được nó bà nội. Thầy thuốc mà họ nghe bà nội nói như vậy họ sẽ cười bể bụng.

   Đây, một ông bác sĩ bạn đă giải thích cho tôi nghe như thế nầy: sở dĩ các thầy thư kư đánh máy mà hay mắc bịnh ho lao, chỉ v́ họ bị trả lương rẻ mạt, họ sống thiếu thốn lâu ngày chầy tháng nên vi trùng cốc mới thừa dịp xâm nhập vào người họ được.

Hiếu bán tín bán nghi. Tất cả người Việt Nam điều tin những điều nàng vừa nói, th́ một vài ông bác sĩ, biết có nói đúng hơn cả một dân tộc hay không và cái cô học viên đánh máy, ngày chúa nhựt gánh nước tưới cải, làm ǵ có được bác sĩ bạn mà khoe như vậy.

Nhưng không lẽ khoa học giỏi thế, lại không biết cách ngăn một tai hại cỏn con, ngăn máy đánh chữ làm cho tức ngực ?

Nàng c̣n chưa quyết định phải tin ai th́ bỗng nghe Hoàng nói to:

- Hello !

Cả trường đều ngước lên, ḍm ra đường. Phần đông học viên đều mỉm cười, trừ vài người mới vào sau, trong đó có Hiếu.

Họ mỉm cười mà nh́n một người thanh niên đậu x́-cút-tơ ở phía bên kia đường, vẫy tay chào họ.

Không hiểu sao, tự nhiên Hiếu nh́n xuống không dám ngó ra đường nữa. Thiên hạ chộn rộn rút giấy, đậy máy để đi về, nhưng nàng cứ ngồi đó mà thẫn thờ.

Hoàng bước vội ra ngoài, len lỏi qua không biết bao nhiêu lớp xe cộ chạy hai chiều để qua bên kia đường với thanh niên mới đến.

Cả lớp lần lượt đứng lên đi ra cửa và Hiếu là người ra sau hết. Theo thói quen, họ đứng dài theo vỉa hè để nói với nhau vài câu chuyện, và lần nầy để đợi người bạn trai đang cùng Hoàng vượt xe cộ để qua bên nầy.

- Chào các chị !

- Anh Trọng, sao giờ nầy lại rảnh mà đi dạo phố ?

- Coi, chớ lại không phải giờ tan sở sao ? Nếu không, sao các chị lại nghỉ.

- Nhưng tụi tui chỉ mới nghỉ đây thôi, c̣n anh th́ chắc đă đi rểu từ lâu rồi.

Trọng cười h́ h́ mà không đáp.

- Anh Trọng nè, có chỗ làm cho tụi tui chưa ? Anh liệu hồn, anh mà nói không th́ đừng mong rời khỏi chốn nầy.

- Có một chỗ thu ngân viên.

- Thôi lạy tổ, tiền đâu mà tụi nầy đóng thế chưn !

Trọng nh́n qua một lượt rồi nói:

- Nhiều gương mặt mới quá, tháng sau tôi trở lại đây chắc ngỡ ngàng lắm, không c̣n ai quen hết.

- V́ thế mà phải trở lại cho thường, kẻo rồi phải tiếc.

Vỉa hè trống lần lần v́ ai cũng lo về để cơm nước, nghỉ ngơi và rốt cuộc chỉ c̣n lại có Hoàng, Hiếu và Trọng thôi.

Hiếu không đi được v́ nàng đă quen đánh đôi đánh đọ với Hoàng, ngại đi một ḿnh lắm, c̣n Hoàng th́ cứ nói chuyện với Trọng măi, nói không biết mấy xe mấy tàu mà chở cho hết.

Bỗng cô gái Ấn giựt ḿnh nói:

- Ư chết, tôi quên giới thiệu với anh Trọng người em gái cưng của tôi - Hiếu, em gái tôi – Trọng người bạn học cũ của trường ta.

Đôi bạn trẻ chào nhau, nhưng Hiếu trốn đôi mắt ṭ ṃ của Trọng, hắn nh́n nàng trừng trừng từ năy đến giờ ngay cả trong khi tṛ chuyện với Hoàng.

- Em làm sao đó chị Hoàng ?

- Th́ em chớ c̣n em làm sao nữa.

- Nhưng chắc không phải là em ruột ?

- Cố nhiên. Hắc, bạch hai thứ khác nhau xa, làm sao mà ruột thịt cho được. Nhưng thôi, để bữa khác sẽ nói nhiều, hay anh có bảnh th́ mời tụi nầy đi xi-nê, đi ăn cơm rồi mặc sức mà nói.

   Nè, hai chỗ nhé ! Một cho trẫm và một cho ái khanh của trẫm đây nhé !

Trọng lại chỉ mỉm cười không đáp, rồi họ chia tay nhau. Khi tới trước nhà thờ Huyện Sĩ, họ lại đi hàng hai như thường lệ. Hoàng nói:

- Thằng Trọng hồi năy đó, nó tương lai lắm. Nó đang làm thơ kư bút toán phụ cho hăng Vicolédo th́ được ông chủ hăng ổng thương, cất nhắc lên làm thơ kư riêng cho ổng.

- Sao chị nói anh ấy lúc trước học đánh máy ở trường ta ?

- Ậy, cái tụi bút toán đâu có biết đánh máy. Mà công việc thơ kư riêng phải giỏi đánh máy, thành thử nó phải đi học một khóa.

- Thơ kư riêng làm những công việc ǵ chị ?

- Làm lu bù, cực lắm, mà toàn là việc riêng cho chủ nhơn, lắm khi phải đi mua vé chiếu bóng cho các ổng như là người nhà của các ổng vậy. Nhưng bù lại lương tháng tương đối khá cao. Khi năy em có để ư ǵ hay không ?

- Không.

- Thành thật chớ ?

- Sao chị lại không tin ḷng thành thật của em ?

- Nó nh́n em thiếu điều rớt con mắt é.

Hiếu thẹn đỏ mặt tía tai và nói:

- Cái đó th́ em thấy.

- Nó tốt lắm, hiền hậu dễ thương lắm, mà nhiều tương lai nữa. Hiếu nè, chỉ c̣n có một tuần lễ nữa th́ chị em ta xa nhau. Thỉnh thoảng ta sẽ đến thăm nhau, nhưng chị sẽ không c̣n ở cạnh em như bây giờ để mà làm cố vấn cho em và bảo vệ em nữa. Vậy em nên ráng mà giữ ǵn. Con trai phần lớn toàn là quỉ dịch cả, không khéo sẽ khổ về sau, nhứt là em, tánh nhút nhát lại đa cảm, đa sầu.

Đôi bạn đi song song với nhau, măi cho đến công trường Dân-Chủ. Nơi đây, như hằng bữa, họ núp vào đầu đường Yên-Đổ tương đối vắng xe, để tṛ chuyện thêm giây lát rồi mới chia tay nhau.

- Một tuần nữa ! Trên đường đời vạn nẻo, không biết rồi ta sẽ gặp lại nhau như thế nào. Giữa em và chị, ai sẽ thành công chưa biết, nhưng chắc chắn là chị quyết chiến đấu và quyết chiến thắng, mặc dầu chị không được vơ trang đầy đủ cho lắm. Em cho chị là nhiều tham vọng ? Có lẽ em nghĩ đúng, nhưng chỉ có xă hội nào gồm đông kẻ nhiều tham vọng th́ xă hội ấy mới tiến mau.

- Nhưng em e khổ cho cá nhân ta một khi ta chiến bại.

- Nhưng nếu nằm đó mà chờ đợi thời, không cựa quậy ta vẫn khổ như là chiến bại. Điều cốt yếu là ta có tham vọng hay không ? Nhưng không làm sao ta khỏi có, v́ cuộc sống ở đô thành tự nhiên bắt những con người ư thức về số kiếp ḿnh phải có tham vọng.

   Như em chẳng hạn, với sắc đẹp có một không hai của em, không sớm th́ muộn em sẽ thấy rằng em không an phận được với địa vị cô thư kư đánh máy của em. Em phải ngồi trên đầu trên cổ người ta.

Hiếu rất hiểu những lời nói của người bạn da nâu, nhưng nàng hiểu như học tṛ đệ nhị cấp hiểu những bài Triết, khi thầy giảng th́ thấy những điều giảng giải rơ như ban ngày, mà một lát sau th́ quên hết.

¯

 

Ngày qua, ngày qua rồi ngày qua. Hiếu đă biết tŕnh bày một bức thơ có mỹ thuật, chớ không “may áo khỉ” như hôm mới vào. “May áo khỉ” là từ ngữ lóng mà học viên ở đây ra để đùa những bức thơ chỉ nằm trọn ở phân nửa trên của tờ giấy, c̣n phân nửa dưới th́ trống trơn, y như là chiếc áo khỉ ngắn ngủn của phụ nữ thôn quê miền Nam.

Ngày qua ngày qua rồi ngày qua, Hoàng đă lấy bằng cấp để lăn xả vào cuộc đời hầu tranh sống.

Cái ngày mà Hoàng từ giă bạn đồng song, Hiếu nghe trơ trọi hơn bao giờ cả trong đời nàng. Con gà con bị mẹ cắn mổ phá bầy, tuy thế mà c̣n thấy mẹ quanh quẩn trong sân, c̣n ỷ lại được mẹ phần nào. Chỉ như Hiếu, nàng nghe ḿnh chới với không biết bám vào đâu nữa cả.

Bạn đồng khóa của nàng cũng đă ra trường hết, và nàng ngồi lại trong tuần lễ cuối cùng với những gương mặt mới, có lẽ hay hơn, nhưng không làm sao bằng được mối t́nh bè bạn buổi đầu nhập học.

Chiều hôm ấy, sau buổi học tập, Hiếu vừa ra khỏi trường th́ bỗng thấy Trọng ngừng xe x́-cút-tơ lại trước đó. Lần nầy Trọng đi từ hướng bến xe Miền Đông lên chợ, nên thuận phía, hắn đậu xe bên nầy, sát cửa trường. Chỉ được giới thiệu sơ có một lần với Trọng, Hiếu toan làm mặt lạ đi luôn, mặc dầu không sao nàng quên được người thanh niên ấy, hắn có một cái ǵ đặc biệt, nàng không nói ra được, nhưng nghe cảm t́nh với vẻ khác lạ của hắn lắm.

- Chào cô Hiếu ! Cô Hoàng đă măn khóa rồi chắc ? Cô c̣n nhớ tôi hay không ?

- Anh Trọng !

Gọi tên người con trai xong, nàng hối hận lắm. Nàng nghe rằng làm bộ ngơ ngác, để chàng nhắc nhở tỉ mỉ lần gặp gỡ đầu tiên rồi mới giả vờ sực nhớ lại, có thế người ta mới không khinh rẻ ḿnh. Nhưng đă lỡ rồi, vả lại hắn đă nhớ được tên nàng th́ hắn cũng không cao cả ǵ đó mà phải ngại tự ái nàng bị va chạm.

- À, cô c̣n nhớ tôi. Hân hạnh lắm, cám ơn cô lắm.

Hiếu bối rối không biết nói ǵ nữa sau cái tên buột mồm nói ra ấy. C̣n Trọng th́ vừa hỏi thăm người bạn học cũ là Hoàng lại không cần tha thiết chờ đợi câu trả lời, mà hỏi sang chuyện khác:

- Cô về bằng ǵ cô Hiếu ?

- Dạ, bằng xe đạp như anh đă thấy hôm trước.

- Cô ở đâu cô Hiếu ?

- Dạ em ở Tân Định, đường Yên-Đổ, xóm Cù Lao.

Đáp xong câu nầy, Hiếu giựt ḿnh và tức giận cho sự ngu ngốc của nàng lắm. Hoàng đă căn dặn nàng hằng trăm lần là không nên nên cho bọn con trai biết vùng ḿnh ở. Nàng cứ nhớ ḿnh là nữ sinh, đang tṛ chuyện với bạn gái, hay dại dột tưởng người con trai nầy tin cậy được, nên khai tuốt hết từng chi tiết nhỏ, cho đến tên  cái xóm nàng cũng cung khai, chỉ c̣n thiếu số nhà và tên cha mẹ của nàng thôi.

Thật là nguy ! Chỉ có hôm nay Hiếu mới nhận thức đúng mức sự khó khăn ở đời, và sự cần thiết của một người d́u dắt trong bước đầu tiên của đường đời.

- Cô c̣n bao lâu nữa mới măn khóa ?

- Dạ, một tuần lễ nữa.

- Để tôi cố gắng t́m cho cô một chỗ làm trong sở tôi.

- Cám ơn anh lắm. Và anh đừng quên chị Hoàng nữa nhé.

Bấy giờ Trọng mới sực nhớ đến Hoàng.

- Tôi không quên chị ấy. Nhưng chỗ làm hiếm hoi lắm, chưa chắc tôi đă t́m ra được một chỗ, nói ǵ đến hai chỗ. À nè cô Hiếu, tôi không dám làm mất nhiều th́ giờ của cô, thôi, ta đi và nói chuyện dọc đường cũng được.

- Nhưng xe anh chạy mau.

- Có hề ǵ. Tôi chấp cô chạy trước rồi tôi rút vài giây là theo kịp cô.

Trọng chỉ muốn tránh chỗ nầy, có nhiều con mắt ṭ ṃ, nên khi đến đường Bùi-Chu vắng vẻ, chàng phóng xe qua mặt Hiếu rồi dừng lại.

Hiếu do dự không biết phải có thái độ nào th́ chàng đă nói:

- Cô Hiếu xuống xe cho tôi hỏi thăm cái nầy.

Hiếu chưa quên những bài học về chuyện đời mà Hoàng đă dạy nàng, nhưng cũng không quên rằng Hoàng đă cho Trọng một cái chứng chỉ thật tốt. Vả lại, tự nhiên không hiểu sao, nàng cũng cứ muốn dừng bước với Trọng.

Trọng xem ra không nhút nhát lắm, nhưng đến lúc quyết liệt chàng lại đâm ra sợ. Chỉ nói có một câu như thế nầy mà chàng ấp úng rất lâu và lời chàng th́ cứ ú ớ trong cổ họng chàng, Hiếu phải đoán mà hiểu.

- Cô Hiếu ơi ! thỉnh thoảng cô cho phép tôi ghé trường thăm cô một chút, hoặc đón đường như thế nầy mà thăm cô một chút nhé ?

Thật là không có lư do, sự thăm viếng nầy. Họ chưa là bạn nhau, cũng chưa quen nhau nhiều, nên trong sự thức tỉnh của bản năng tự vệ, Hiếu đáp:

- Em tưởng không cần ǵ phải thăm. Ta chưa…

- Ta chưa là bạn nhau. Nhưng nếu không thăm nhau làm sao thành bạn nhau được. Nhưng thôi, nếu cô cũng không cho tôi làm quen thân thêm với cô th́ tôi không dám nài nỉ. Tuy nhiên, tôi có thể gặp cô giữa đường, chào cô và được cô chào lại chớ ?

Hiếu mỉm cười:

- Điều đó anh khỏi đ̣i hỏi, ai lại bất lịch sự đến đỗi không chào đáp lễ !

- Bấy nhiêu đó cũng đủ lắm rồi cho tôi, và tôi cảm ơn cô hết sức. Thôi, xin phép cô.

Hiếu ngẫn người ra nh́n Trọng khuất dạng nơi cua Bùi-Chu – Ngô-Tùng-Châu. Nàng tiếc đă quá giữ ǵn và lo sợ không bao giờ được gặp lại người con trai đă đến trong đời nàng và xem chừng như khó ḷng mà nàng để hắn ra khỏi nơi đó.

 

¯

 

Lần đầu tiên Hiếu thẫn thờ, không nghe, không thấy rơ những ǵ quanh nàng, khiến bà Trung phải ngạc nhiên giây lát. Nhưng bỗng nhớ lại thời niên thiếu của bà, nhớ lại những mơ mộng ban đầu của người con gái mới lớn lên, bà bùi ngùi nh́n con, băn khoăn tự hỏi đó là mộng suông, là bâng khuâng vơ vẩn hay là một cuộc bắt đầu đau khổ v́ yêu.

Hôm đó Hiếu không nô đùa với em nữa. Nàng không c̣n nghe thích thú trong câu chuyện và trong cuộc chơi giỡn với trẻ. Đây là biên giới của giai đoạn cũ và giai đoạn mới của đời nàng, biên giới mà đêm thi rớt, nàng t́m măi không thấy và hôm nay vượt biên giới ấy lại không hay.

Khi một chiếc phi cơ phản lực vượt qua khỏi bức tường âm thanh, người phi công lái chiếc máy bay phản lực ấy cũng chẳng hay biết ǵ cả. Nhưng người ngoại cuộc lại nhận thấy ngay nhờ tiếng nổ kinh thiên động địa mà cuộc vượt biên giới âm thanh gây ra.

Người ngoại cuộc đây là bà Trung. Bà nh́n trộm đôi mắt của Hiếu rồi đâm sợ, Hiếu như trông xa lắm, ngó vào một thế giới kỳ ảo nào, rồi thỉnh thoảng lại thở dài.

Bắt đầu từ hôm đó, mỗi đêm bà Trung mỗi ŕnh con, Hiếu để ra nhiều th́ giờ hơn mọi ngày để chải gỡ, để săn sóc móng tay, và áo quần của nó, nó ủi kỹ lưỡng hơn, một làn nếp sai nho nhỏ cũng làm nó khó chịu lắm. Ủi lại cho mất dấu sai ấy nó mới nghe.

Về đêm, bà lắng nghe tiếng con cựa ḿnh trằn trọc, lắm hôm, Hiếu thao thưc măi đến hai giờ sáng, trái với thường ngày, gánh nước xong, vào khoảng mười một giờ rưởi là nàng đi nằm giây lát rồi ngủ kḥ, hợp với thói hay ăn hay ngủ của con gái mới lớn lên.

Ban ngày, dặn ǵ một lát là Hiếu quên mất và nhứt là nó hay đập bể chén bát. Nó chỉ ừ hử với em nó chớ không trả lời v́ nó có nghe em nó nói ǵ đâu !

Bà Trung hơi an ḷng. Đó là dấu hiệu mới bâng khuâng v́ một h́nh bóng hoàng tử đẹp trai c̣n mờ ảo phi ngựa đằng chơn trời xa, chớ chưa phải là yêu, v́ khi yêu, người ta vui rộn lên. Cũng không phải đau khổ v́ yêu, bởi v́ nếu đau khổ nó đă để lộ những dấu hiệu tánh cách khác hẳn rồi.

Hiếu càng thẫn thờ hơn là v́ người con trai mà nàng từ chối lời xin thăm viếng, không trở lại. Nàng đă lỡ dại quá giữ ǵn (lỡ dại là nàng nghĩ thế, chớ nếu các nhà đạo đức mà nghe vậy, đă khen rằng nàng đă khôn ngoan mà hành động đúng phép); nhưng đáng lư ǵ chàng phải bất kể lời cấm đoán của nàng mà cứ cố ĺ, trở lại như thường, y như những anh si t́nh trong tiểu thuyết, để cho nàng phải sợ hăi, phải bực bội, rồi nhờ đeo đuổi một cách dai dẳng, nhẫn nại lạ kỳ mà…

Chiều hôm nay, c̣n hai ngày nữa, là măn khóa, Hiếu uể oải đạp xe về nhà; thành phố hôm nay sao mà buồn bă kỳ lạ; xe cộ, đường xá, nhà cửa, người đi đường, tất cả bỗng dưng như xám màu lại. Và ḷng nàng sao mà nghe chán nản như nàng đă sống qua hàng mấy mươi năm.

Chỉ c̣n có hai hôm nữa thôi, rồi bặt tin nhạn cá, không làm sao mà chàng biết được nàng ở đâu để t́m thăm.

Tất cả cái háo hức sống như lụn đi và cuộc đời chưa nếm mà đă nghe như là vô vị lạ kỳ.

Ngă tư đường Hồng-Thập-Tự, ngă tư Phan-Đ́nh-Phùng, Công trường Dân-Chủ. Tới đây Hiếu hơi bùi ngùi nhớ người bạn da nâu bây giờ không biết có t́m được chỗ làm hay chưa, hay vẫn c̣n tưới cải.

Nàng rẽ tay phải và khi đâm đầu vào đầu đường Yên-Đổ th́ suưt ngă xe v́ quá bối rối. Người con trai nàng mong đợi, đang đứng trên lề cỏ, tay vịn một chiếc xe đạp bằng sắt đă han rỉ, cúi đầu chào nàng rất lễ phép và rất nghiêm trang.

Chàng không thốt ra lời nào cả, không dám kêu gọi ǵ hết và Hiếu chào đáp rồi đi luôn. Nhưng qua khỏi đó độ chừng vài bước, không có duyên cớ ǵ cả, tự nhiên Hiếu ngă xe, ngă thật t́nh lần nầy.

Măi cho đến ngày sau xa, Hiếu vẫn không biết tại sao hôm đó nàng lại té. Không, nàng không giả té đâu. Có lẽ nàng muốn ngừng xe lại quá, và ư muốn mănh liệt quá cho đến đỗi cử động nàng bị ảnh hưởng.

May quá, lúc ấy đường vắng hoe, và Hiếu xấu hổ lồm cồm ngồi dậy thật lẹ, không bị tai nạn nào khác nữa.

Trọng kêu rú lên một tiếng thất thanh, buông xe của chàng và nhảy lại có mấy bước là tới nơi. Nhưng chàng không dám đỡ Hiếu mà chỉ xàng quây quanh đó và nh́n Hiếu tự lực đứng lên.

- Cô có sao không ?

- Cám ơn anh, không hề ǵ.

Bấy giờ Trọng mới dám dựng xe của Hiếu lên, vừa dựng vừa nói:

- H́nh như tay của cô rướm máu.

Quả thật thế, ḷng bàn tay của Hiếu có lẽ v́ chụp xuống mặt đường có cát rồi chuồi trên ấy nên bị trầy sơ, Hiếu nh́n bàn tay của ḿnh và bây giờ mới nghe đau.

- Tôi xin lỗi cô.

- Không, anh có lỗi ǵ đâu.

- Tại tôi chào cô, khiến cho cô phải lơ đăng.

Hiếu sợ Trọng nh́n thấu được ḷng nàng, hoảng sợ căi:

- Không, không phải vậy. Tôi đă đi xa rồi kia mà.

Trọng đẩy xe của nàng vào sát lề và Hiếu thấy xe hơi đằng xa chạy tới, cũng hoảng mới nhớ lại rằng nàng đang đứng giữa đường.

Hai người không biết nói ǵ với nhau nữa cả nhưng không ai chào ai để mà đi. Trọng th́ cứ giữ riết chiếc xe đạp của Hiếu làm như đó là xe của chàng, c̣n Hiếu th́ cứ đứng đó như đợi Trọng sửa giùm xe.

Trọng nuốt nước miếng mấy lần mới nói được một câu bị ngắt làm ba đoạn:

- Cô Hiếu ơi… bữa nay tôi đi xe đạp… để cùng đi với cô.

Nói rồi chàng đâm hoảng, day mặt đi chỗ khác, Hiếu nghe ḷng nàng xao xuyến lạ kỳ, mặc dầu đó là một câu nói rất thường chớ chẳng phải là một cuộc tỏ t́nh.

Nhưng nếu không nói ǵ, hoặc nếu giữ ǵn như trước, Trọng sẽ đi luôn rồi không c̣n làm sao mà gặp lại nhau nữa nên giọng run run, nàng nói thật khẽ:

- Nhưng anh đâu có về cùng đường với em.

Đây là tiếng EM đầu tiên mà Hiếu dùng để xưng hô với một người con trai không phải là anh họ của nàng.

- Phải, nhưng thưa cô, tôi cũng đi Tân-Định có việc.

- Nhưng anh đi với em, ngang qua xóm em, bất tiện lắm.

- Có ǵ đâu mà bất tiện ? Gần tới xóm Cù-Lao, tôi thụt lại sau, cô đâu c̣n phải ngại.

Trọng không có lư do ǵ để đ̣i đi cùng với Hiếu cả. Nhưng Hiếu đă không phản đối mà chỉ đưa những cớ rất yếu để thối thác, tức là mặc nhận cho chàng cùng đi với. Nhưng đến phút chót, sau một hồi lâu do dự nàng lại không khứng cho Trọng cùng đi:

- Thôi anh, ở đây nói ǵ th́ nói rồi anh về.

Trọng mừng hết sức, nhưng lại không biết nói ǵ. Chàng hỏi:

- Vết thương cô nghe làm sao ?

- Bây giờ thấm nên nghe rát lắm.

- Chỉ tại tôi.

- Không phải tại anh.

- Tôi xin lỗi cô.

- Không, anh có lỗi ǵ đâu.

Thật là nói bâng quơ, nói chỉ để cho khỏi làm thinh rồi sanh ngượng. Nhưng họ cũng không t́m được cho nhiều những lời tầm ruồng như vậy cho đủ số mà trám đầy thời gian trống không ấy.

- Cô.. cô… c̣n ba, má, đủ.. chớ ?

- Dạ, c̣n đủ. C̣n anh ?

- Tôi chỉ có má thôi.

- À, anh ở đâu ?

- Tôi ở trong Bàu Sen.

Lần này họ đă biết nói những câu hơi có ư nghĩa một chút.

- Xa quá !

- Ừ ! Tân-Định với Bàu Sen xa nhau quá ! Nhưng không xa…

Ư chàng muốn nói: “Nhưng lắm khi Bà-Rịa với Cần-Thơ, vốn xa nhau hơn, mà có những trai gái ở hai nơi đó lại thành vợ chồng với nhau được”, nhưng chàng không dám nói cho hết câu, thành ra lời của chàng thật mâu thuẫn.

Hiếu nghe cái ǵ mà kỳ cục quá: xa, nhưng không xa, nên nàng bật cười. Trọng cũng cười mà rằng:

- Xa mà gặp nhau th́ hết xa.

- À, anh nè…

- Sao cô …

- Ta sẽ không bao giờ gặp nhau nữa…

- Trời ơi, sao lại vậy ?

- V́ mốt nầy em măn khóa, không c̣n đi học nữa.

Trọng thừ người ra, đứng lặng rất lâu, như là một cái ǵ vừa sụp đổ trong ḷng chàng. Lâu lắm chàng mới nghĩ ra được một mẹo:

- Số dây nói của tôi là 22.578, cô cứ gọi là có tôi ở đầu dây ngay.

- Nhưng em lại không có điện thoại mà cũng không biết sử dụng điện thoại.

Trọng lại tần ngân đứng lặng rất lâu rồi đề nghị:

- Hay là như thế nầy. Năm hôm nữa, vào giờ nầy, ta sẽ gặp nhau nơi đây, để hỏi thăm tin tức về thi cử lấy bằng của cô, được hay không cô ?

- Giờ nầy là giờ cơm nước, em không thể bỏ nhà mà đi, trừ đi học. Em đi buổi trưa được, từ hai giờ rưởi đến bốn giờ, nói là đi t́m việc, hay đi thăm bạn.

- Cũng hay…

- Nhưng anh lại mắc giờ làm.

- Không hề ǵ, tôi muốn đi lúc nào tùy ư tôi.

- Vậy ba giờ trưa, hôm đó, em sẽ có mặt tại đây…

Hiếu lên xe, đạp vài tua rồi ngó ngoái lại th́ thấy Trọng vịn xe chàng, đứng đó ngó mông theo. Nàng đâm ngượng và nghe nhồn nhột sau lưng, rất khó chịu măi cho đến lúc chắc bụng rằng ḿnh đă khuất dạng sau một khúc đường cong, thần kinh của nàng mới giăn ra được.

Hôm ấy, cô Hiếu của những năm tháng trước lại trở về, một cô Hiếu linh động, nhí nhảnh, cười hát vang nhà, ḅ dưới đất để giỡn với các em nhỏ của cô. Thành phố đang xám xịt hồi chiều, bỗng dưng nhuộm màu hồng và màu hồng ấy tràn ngập cả hang cùng ngơ hẻm, vào tới nếp nhà sàn tăm tối nầy.

“ Giương cung lên trời ta bắn con chim xanh lơ,

“ Giương cung lên trời ta bắn con chim xanh lơ,

“ Con chim xanh xanh xanh, tiếng hát nó thanh,

“ Con chim xanh xanh xanh, tiếng hát nó thanh,

“ Chờ cho mưa gió trời ……………………………………………..”

Bà Trung theo dơi con từng giây từng phút, tế nhận được chuyển biến mới nầy, nên bà đâm lo, Hiếu nô đùa cười hát một cách rất khác thường và đó là sự vui rộn của thời được yêu.

Tối lại, trước khi coi cửa cho con bà gánh nước, bà thỏ thẻ với chồng:

- Ba nó nè, con Hiếu, cho đi ra ngoài măi như vậy không biết có hại ǵ hay không ?

- Hại hay không là tùy ở nó cả. Tôi biết mẹ nó muốn nói ǵ, nhưng đời nay, không thể cứ giữ con măi trong buồng.

- Nhưng phận sự bảo vệ con cái của cha mẹ, ba nó xem như không có sao ?

- Có, nhưng chỉ phần nào thôi. Ta không làm sao hơn được, nhứt là v́ gia cảnh của ta. Ta nghèo, cần cho con cái đi làm, không sao giữ được.

Bà Trung làm thinh rất lâu rồi thở dài mà than:

- Có con gái lớn như chứa súng lậu trong nhà, phải nơm nớp lo sợ măi.

Nằm ở buồng ngoài với mấy em nhỏ, Hiếu soát lại những ǵ đă xảy ra khi chiều, rồi nàng xấu hổ quá. Tự nhiên nàng cho phép Trọng t́m nàng, về sau nầy. Tuy không nói hẳn ra mà cũng bằng như là chỉ chỗ cho chàng đi đến nơi.

“Nhưng chắc rằng chàng đă yêu ḿnh, Hiếu nghĩ vậy và bớt thẹn thầm, v́ khi người ta yêu người ta quên tất cả, quên những đường đột của người yêu”

Hiếu không hề tự hỏi có phải đó là t́nh yêu hay không v́ nàng đă tin như thế rồi ngay từ phút thoáng thấy dạng Trọng ở đầu đường.

Đối với nàng, yêu là hồi hộp, là e thẹn, là mong được gặp lại nhau. Nàng đă qua đủ ba thứ t́nh ấy, thế là nàng đă yêu, và Trọng xem ra cũng đă qua đủ ba thứ t́nh ấy, thế là Trọng cũng đă yêu.

T́nh yêu dừng bước lại nơi mơn trớn dịu nhẹ trong ḷng, thôi bâng khuâng không đâu trước một con người có thật, bằng thịt bằng xương, chỉ có thế thôi, ngoài ra Hiếu không nghĩ xa hơn nữa.

Cô Hiếu không có bạn bè, không từng xem hát, xem chiếu bóng, không từng đọc tiểu thuyết, nên cô không tưởng tượng nổi một mối t́nh ngoài cuộc hôn nhân. Yêu, đối với cô, là quen nhau như thế, cảm mến nhau như thế rồi cưới nhau như ba má cô đă làm, rồi sanh con đẻ cháu đầy nhà như trong các truyện cổ tích mà thuở nhỏ cô thường nghe kể.

Nhưng mà yêu là mong nhớ nhau nữa chớ. Hiếu nhẩm tính lại ngày hẹn với Trọng th́ chợt thấy rằng năm hôm là lâu quá, là cả một thiên thu. Nhưng đó là ngày mà Trọng định chớ không phải nàng. Hồi chàng đề nghị, nàng không kịp nghĩ đến khoảng thời gian dài quá ấy, mà có nghĩ đến điều đó, không lẽ nàng lại thâu ngắn bớt hay sao.

Năm ngày nữa mới thấy lại mặt chàng. Ôi cha, sao mà chàng dễ… Không, chàng dễ… cái ǵ, Hiếu không dám nghĩ thầm cái tiếng tĩnh từ ấy, v́ nàng sợ chính nàng chế nhạo nàng.

Hiếu muốn h́nh dung gương mặt chàng thử xem sao nhưng không thể được. Chưa bao giờ nàng dám nh́n chàng tận mặt, có nói ǵ với nhau th́ nàng ngó mông xa xa, hay nh́n mặt đất, và như vậy nàng chỉ quen được có đôi giày của chàng thôi.

Năm ngày nữa ! Năm ngày nữa sẽ gặp lại chàng. Ừ rồi sao nữa ? Rồi sao nữa ? Hiếu không biết rồi sẽ ra sao, nhưng vẫn không mong mỏi ǵ hơn, gặp mặt chàng là đủ rồi, miễn nghe chàng nói ǵ cũng được, là nàng sung sướng như là chàng đă tỏ t́nh.

Năm ngày nữa ? Hiếu kéo theo trong giấc ngủ năm ngày dài lê thê như kéo một chuỗi mộng của những ngày chưa gặp Trọng, chưa quen với người con trai dễ mến nào cả.

 

¯

 

Làng báo Saigon mỗi ngày bán lên được… một số từ khi Hiếu lấy được bằng cấp đánh máy.

Mỗi sáng sớm, thầy Trung bảo con ra đầu ngơ mua tờ báo hằng ngày để xem có ai cần dùng người chăng.

Mà phải mua báo thật sớm, thầy nhấn mạnh ở điểm đó, mua ngay lúc hừng đông [2], bởi v́ nếu có một lời rao nào đăng báo th́ nội buổi sáng hằng ngàn người không việc hay biết rồi. Cốt là hay biết trước họ, thế nào cho bảy giờ rưởi sáng đă có mặt tại cái hăng cần người ấy. Chụp giựt như vậy, thế mà khi đến nơi đă thấy hằng năm bảy chục người đứng chực trước cánh cửa chưa mở. Ít hy vọng lắm, và sự may mắn chỉ một phần ngàn thôi. Tuy nhiên, vẫn phải chạy lung tung như vậy, họa hoằng mới gặp vận, chớ cứ chần chờ th́ chắc chắn là phải chịu cảnh không bao giờ t́m được việc cả.

V́ vào hừng đông, em Hiếu đứa nào cũng c̣n ngủ say nên luôn luôn nàng phải đi mua báo. Từ đầu ngơ vào nhà, Hiếu vừa đi vừa đọc cũng được vài bài của trang trong, những tiểu thuyết t́nh cảm, những chuyện tâm t́nh bạn gái. Lần nào nàng bước lên thềm, ông Trung cũng hỏi một câu bất di bất dịch:

- Có hôn con ?

Và nàng đáp bằng một câu cũng bất di bất dịch:

- Dạ không, ba à !

Rồi thầy Trung cướp lấy tờ báo trên tay con để đọc tin quốc tế. Từ hai mươi năm nay, thầy đón mỗi ngày cái tin tức nó báo một cuộc thay đổi ǵ trong kiếp đánh máy của thầy, chẳng hạn như người ta bỗng khám phá ra rằng đánh máy nhọc nhằn lắm, phải trả lương cho thơ kư đánh máy cao như lương của thu ngân viên. Nhưng tin xa ấy không bao giờ đến và thầy cứ tay làm hàm nhai, không bao giờ dám đi xem cải lương một đêm cho biết với người ta.

Được cái là từ hai mươi năm nay, thầy đọc báo khỏi tốn tiền, đọc cọp của bạn đồng sở. Nay, v́ cần tranh thủ thời gian nên phải bóp bụng bỏ ra một ngày hai đồng bạc.

Đọc hết tin tức năm châu, thầy ăn hủ tíu, có hôm ăn cơm chiên rồi nói:

- Đời nay ai cũng có một đứa em, một đứa cháu cần nhét vào đâu đó, nên các hăng ít khi phải rao báo cần người làm. Con phải t́m lấy mới được, đi t́m và đăng báo mà t́m.

Làng báo Saigon, bán thêm mỗi ngày được một tờ báo, mà các mục t́m việc của các báo, mỗi ngày cũng dài thêm ba gịng, ba gịng lời rao vắn tắt của “Cô Hiếu, nhờ ông Trung, hăng Sudiwimport chuyển giao”.

Ba hôm đă qua, từ ngày lấy được bằng, và Hiếu tính ra th́ hôm nay là ngày hẹn ước với Trọng. Và cũng hôm nay là ngày nàng đi t́m việc, theo lời gợi ư của ông Trung. Thành thử Hiếu đi tự nhiên, khỏi phải viện cớ ǵ cả, và nàng trang điểm tốn nhiều th́ giờ hơn mọi lần, cũng khỏi lo mẹ nghi ngờ.

Nôn nao chờ đợi ngày nay, giờ nầy mà khi gần tới giờ hẹn, nàng lại đâm sợ, do dự không dám đến đó. Nàng không sợ Trọng, cũng chẳng sợ ai hay biết, nhưng sợ cái ǵ mơ mơ màng màng không thể nói ra được với chính ḿnh.

V́ thế mà đă hơn ba giờ rồi mà Hiếu chưa ra khỏi nhà và người con trai mới vỡ ḷng yêu là Trọng lại phải vỡ ḷng mong đợi y hệt như bất kỳ trong cuộc hẹn ḥ giữa đôi trai gái nào, v́ luôn luôn bên nữ họ đều có duyên cớ để đến trễ giờ.

Khi Trọng tuyệt vọng sắp sửa lên xe để về sở th́ thấy Hiếu từ trong hướng Tân-Định thong thả đạp xe ra. Nói thong thả không phải là nói quá, v́ quả Hiếu đă cố ư chậm bước như vậy, và Trọng vừa hết sốt ruột nhẫn nại chịu số phận về không, th́ lại phải sốt ruột nữa mà nh́n Hiếu tiến đến chầm chậm như đi đưa đám ma.

Tuy nhiên, Trọng không tức giận, (mà có tức cũng chẳng dám giận nào) v́ nỗi mừng rỡ của chàng lấn át cả mọi thứ t́nh khác.

- Em !

Chàng kêu lên tiếng đó rồi hết cả hồn vía v́ đă buột mồm thốt ra cái tiếng mà đáng lẽ chàng chưa được phép dùng.

Nhưng Hiếu không có phản ứng chống đối, mà trái lại, nàng cũng mừng rỡ trông thấy và nguyên nhân của nỗi mừng của nàng có thể là tiếng “em” đó phần nào.

- Anh chờ em có lâu không ?

- Không, anh chỉ đến độ nửa phút thôi, suưt đi trễ nữa là khác.

Thật là kỳ dị, bọn đàn ông con trai. Họ nhận cả những lỗi mà họ không có làm để xí xóa cả những lỗi của bạn họ. Nhưng khi hết yêu, không rơ những lỗi ấy sẽ bị đẩy dồn về phía bên nào.

Năm ngày, năm đêm đă giúp Trọng quen nhiều với Hiếu trong tưởng tượng v́ thế mà lần nầy chàng dạn mồm dạn miệng ra:

- Em thi đậu chớ ?

- Cố nhiên.

- Sao lại cố nhiên ?

- Anh lẽ nào không biết mà c̣n hỏi. Nếu em thi rớt th́ c̣n ai mà chịu đóng tiền để mà học.

Đôi bạn cười x̣a.

- Em nè, bây giờ em định làm ǵ ?

- Em đang t́m việc. Cái chỗ làm anh hứa hôm nọ, đă có chưa ?

- Anh có nói với ông chủ anh, ổng bảo để tính lại.

- Hy vọng hay không ?

- Nhiều hy vọng v́ anh nài nỉ dữ lắm. Em nè, làm sao gặp nhau mỗi ngày ?

Hiếu cười trách:

- Mới vừa thấy mặt chưa nói với nhau ǵ lại lo buổi gặp tới. Anh chỉ thích sống với tương lai mà bất kể hiện tại chắc…

Trọng cũng cười:

- Không, nhưng v́ anh lo đến điều ấy quá nên không nín được.

- Nếu ông chủ của anh thỏa măn lời nài nỉ của anh, anh làm thế nào cho em hay tin ?

Trong hai người, người yêu nhiều chắc là Trọng v́ cô gái nầy đủ b́nh tỉnh để nhớ việc thực tế là chỗ làm, và trở lại vấn đề ấy măi.

Trọng nói:

- Chính thế, anh băn khoăn muốn gặp em chỉ để trả lời vụ đó, nếu may mắn ông chủ nhận lời.

- Anh trớ thật tài. Ba em làm ở hăng Sudiwimport. Có ǵ, anh cứ t́m cho ba em, thầy tư Trung.

- Trời ơi, anh đâu dám. Rủi ba hỏi do đâu mà anh quen với em, lại kiếm chỗ làm cho em th́ anh thật không biết trả lời thế nào.

Trọng mới yêu lần đầu, c̣n sợ ông bố người yêu ghê lắm. Và chàng yêu chân thật, quyết việc trăm năm với Hiếu, nên xem trước ông Trung là cha vợ, mà cha vợ th́ sợ là phải lắm.

Thấy Hiếu cứ làm thinh, chàng hỏi:

- Té ra ba cũng là tư chức.

- Dạ.

- C̣n má ?

- Má chỉ là nội trợ thôi.

- Em là con thứ mấy trong nhà ?

- Em là chị cả.

- Em có mấy em tất cả ?

- Một tiểu đội. Nguy lắm anh ơi.

- Hay là như thế nầy. Cứ hai ngày, em đến sở anh một lần, cho anh thăm em, và để nghe ngóng tin tức.

- Dạ, cũng được.

- Em Hiếu.

- Dạ.

- Em dám đi ăn cơm với anh không ?

- Tới bữa ăn không có mặt em tại nhà không được.

- Em chỉ sợ như vậy thôi hả ?

- Dạ.

- Chớ không phải sợ người ta thấy đi với anh hả ?

- Dạ không.

- Như vậy chắc em dám đi coi chiếu bóng với anh, v́ coi chiếu bóng, ngoài giờ ăn.

Sao hôm nay Trọng lại can đảm thế và giỏi thế. Chàng đă dám nói lu bù chuyện lại biết cách chận họng, bắt bí con gái nữa là khác. Quả thật Hiếu bí lối không biết phải từ chối làm sao. Làm thinh rất lâu rồi nàng nói:

- Để thủng thỉnh đă anh à. Hiện giờ bất tiện lắm.

- Nói chuyện với nhau ngoài đường như vầy mới là khó coi.

- Nhưng ở đây em lại không sợ ǵ cả.

Hiếu nói đúng. Khi người ta sợ ma, người ta nghe yên ḷng hơn, khi nh́n thấy sự sống chung quanh người ta. Trong nhà, bất kỳ nhà nào, sự sợ hăi cũng gia tăng lên cả. Hiếu sợ điều ǵ không rơ và tánh cách không rơ rệt ấy giống như sợ ma.

Đôi bạn lại không biết nói ǵ với nhau nữa. Nhưng họ có cần nói ǵ cho nhiều đâu, c̣n trái lại nữa là khác. Cuộc đối diện đàm tâm có lẽ hùng biện hơn bất kỳ kim ngôn mỹ ngữ nào. Khi mà người ta đứng gần nhau để không nói ǵ mà vẫn không chán nhau, không muốn rứt ra mà đi, tức là người ta mến nhau lắm, và bên nầy như nghe được nỗi ḷng thầm lặng của bên kia và ngược lại.

Trọng đă dám gọi Hiếu bằng em, và Hiếu nhận tiếng em đó, nội chi tiết ấy cũng đủ nói nhiều về sự tiến triển của t́nh cảm nơi họ rồi.

Chắc một đôi trai gái yêu nhau, không cần có một cuộc tỏ t́nh nào, dầu khéo hay vụng. Người ta ngầm hiểu lời nói của đôi mắt, lời của sự ấp úng, lời của sự im lặng nữa và người ta cứ bước tới, bắt đầu từ sự hiểu ngầm nhau ấy.

V́ thế mà Trọng thốt ra một câu mới nghe thật quá đường đột v́ không có cuộc tỏ t́nh nói trên nó bắc cầu giữa t́nh quen biết thường với t́nh yêu.

- Em Hiếu ơi nhớ lắm, nhớ quá, một ngày không thấy mặt em, anh ăn ngủ không ngon.

- Th́ anh đă dặn em hai ngày đến sở anh một lần.

- Anh muốn sửa đổi lại, em nên đến mỗi ngày.

- Kỳ quá, người ta cười chết. À anh, em đến đó, em mắc cở lắm, lại không biết làm sao hỏi thăm anh.

- Anh có dặn chú tùy phái.

- Tùy phái là ai, em nhận sao ra chú ấy ?

- Chú ấy có bàn viết ngoài trước hết, bước vào cửa là gặp bàn chú ấy ngay. Em hỏi thăm tên anh là chú ấy biết. Anh không có khách nào khác hết.

- Đồng hồ anh đă mấy giờ rồi đó ?

- Bốn giờ rưỡi.

- Trời, như là mới gặp nhau năm phút. Em phải về giúp má lo cơm nước. Thôi, mốt anh nhé.

- Buồn quá. Nhưng anh cũng phải đến sở. Ông chủ anh cần anh luôn, anh vắng mặt lâu, ổng khó chịu lắm.

Như lần trước, Hiếu khuất dạng sau khúc quanh Trọng mới chịu lên xe. Lần nầy anh đi x́-cút-tơ và vội vàng phóng xe về sở kẻo chủ anh sốt ruột.

Quả thật thế, Trọng vừa bước vào pḥng giấy của ông chủ hăng – chàng luôn luôn ngồi chung buồng với ông ấy - th́ ông ta đă nói:

- Tôi đợi thầy từ ba giờ đến giờ. Tập hồ sơ xanh đâu ?

Trong khi Trọng lấy tập hồ sơ ấy ông ta hỏi:

- Hôm qua thầy đi gởi tiền dưới ngân hàng chưa đưa biên nhận cho tôi chớ ?

- Dạ đúng như vậy, v́ ông bận khách luôn. Tôi sẽ đưa ông ngay bây giờ đây.

- C̣n bức thơ cho hăng lông vịt, đă gởi đi chưa ?

- Dạ đă gởi hồi sớm mai nầy.

- Với lại vụ thương lượng với ông chủ đất ở G̣ Vấp đang hăm kiện ta ?

- Dạ, đă có kết quả khả quan. Ông ấy nhận một số tiền bồi thường phải chăng.

- C̣n vụ con Hélène của tôi xin vô trường Marie Curie ?

- Dạ, bà Proviseur hứa cứu xét đơn xin.

- C̣n cau luộc Đồng-Môn cho vợ tôi  ?

- Dạ, mốt nầy sẽ có.

- Tốt lắm. À, thầy đă t́m được những ngôi nhà, ngôi chùa nho nhỏ bằng sứ để tôi gắn non bộ chưa ?

- Thưa, tôi lục lạo khắp Sài-G̣n mà không t́m thấy. Tôi sẽ t́m kiếm trong Chợ-Lớn. H́nh như từ sáu năm nay, món hàng ấy không được nhập cảng từ Ma-Cao qua đây nữa.

- Thầy phải t́m cho ra. Tôi nóng ḷng thấy ḥn non bộ thành h́nh trong vườn nhà tôi. Thầy Trọng…

Ông chủ nh́n Trọng khi chàng mang hồ sơ đến, và gọi ngay tên chàng, mặc dầu chàng đang đứng trước mặt ông.

- Dạ.

- Nghề thơ kư riêng cũng khá nhọc, và tôi biết sự cố gắng của thầy để làm vừa ḷng tôi. V́ thế, mà tôi nghĩ nhiều về cái chỗ làm mà thầy nài nỉ xin giùm người quen của thầy.

- Dạ cám ơn ông chủ.

- Và tôi quyết định thỏa măn thầy. Người ấy thế nào ?

- Dạ….ơ…hơ…

- Tôi muốn biết xem người ấy có siêng năng, đứng đắn và hạnh kiểm tốt hay không.

- Dạ, tôi xin bảo đảm.

- Mặc dầu hăng không cần thêm người mà trái lại c̣n muốn bớt tổn phí, v́ cuộc làm ăn không ra làm sao cả. tôi cũng đành nhận thêm một chơn thơ kư đánh máy để làm vui ḷng thầy. Vậy thầy bảo người ấy mai nầy đến đây xem thử.

Trọng thừ người ra, v́ mừng, v́ bối rối, giây lâu chàng hỏi:

- Thưa ông, ngày mốt có được hay không ?

- Sao không mai, mà lại mốt ?

- V́ tôi đă dặn cô ấy mốt đến đây. Tôi không biết nhà cô ấy nên dặn lại không được.

- Hừ… ừm…! Không biết nhà ! Thôi, mốt cũng được.

Trọng vẫn c̣n bối rối. Khi năy chàng quưnh quáng v́ tin mừng, v́ không biết làm thế nào nhắn tin cho bạn đến sớm hơn, giờ chàng bấn loạn trí óc v́ sự may mắn đến th́nh ĺnh ấy đặt trước một t́nh thế khó khăn: chàng chưa là người yêu của Hiếu, và Hiếu đến đây làm việc, không giúp điều kiện cho chàng chinh phục nàng, c̣n trái lại nữa.

Tuy nhiên dầu sao chàng cũng được gần Hiếu mỗi ngày như ước muốn, và điều ấy làm chàng vui rộn lên.

Nhưng đồng hồ treo trên tường sao mà như là ngừng chạy, trong khi c̣n đến năm mươi tiếng nữa nàng mới đến đây. Nàng đến đây, nàng được nhận và sau vài tháng là một đôi vợ chồng trẻ sẽ mỗi ngày đi chung xe nhau đến sở và từ sở ra về cùng chung trên chiếc xe x́-cút-tơ ấy. Hạnh phúc sao mà đến dễ dàng quá, lại đúng y như trong mộng tưởng của chàng.

Ngày long trọng ấy đến, sự việc sẽ như thế nào không rơ chớ hiện giờ th́ Trọng không làm việc được và chàng quên tất cả các bức thư của chủ hăng giao cho chàng.

Chồng làm thơ kư riêng, vợ làm nữ thơ kư đánh máy. Lương tháng của hai người cũng được sáu ngàn. Họ sống no ấm lại tiết kiệm được chút ít pḥng ngày sau có con… À, họ sẽ đi du lịch độ mười lăm hôm sau ngày cưới. À, Trọng sẽ không ở trọ nhà bà con ở Bàu-Sen nữa mà dọn một căn nhà đâu đó ở các xóm có nhà rẻ tiền như trên Bàn-Cờ chẳng hạn. Họ sẽ ăn cơm tháng xách tới nhà, họ sẽ…

Mặc dầu hôm sau đó không có hẹn, Trọng cứ dặn người tùy phái gọi chàng ngay khi có một cô gái như thế … như thế… đến hỏi chàng. Nhưng dặn xong, chàng không an ḷng, thỉnh thoảng chạy ra ngoài ḍm chừng một cái. Anh tùy phái ngỡ đó là nhơn t́nh của chàng và ngỡ hiểu ǵ ǵ, nh́n chàng, nháy mắt rồi cười hóm hỉnh mỗi bận chàng ḍm ra.

Cái hôm sau đó, tuy thế mà Trọng ít bôn chôn bằng cái ngày hôm sau nữa là ngày ước hẹn. Chàng nhớ ra là không có định giờ cho Hiếu và Hiếu có thể đến vào buổi chiều. “Thật là ḿnh ngốc quá, chàng nghĩ. Sao lại không hẹn giờ ? Lần sau phải khôn ra mới được”.

Hôm ấy ông chủ vui tánh lắm, và mới bước vào văn pḥng, hồi chín giờ ông đă hỏi:

- À, chào Trọng. Thế nào, người ấy đă đến chưa ?

- Thưa ông chưa. Tôi không dè mà ông cho gọi sớm thế nên không giao hẹn giờ, mà chỉ bảo đến hôm nay thôi.

- Bậy lắm. Mười giờ rưởi tôi đă phải đi Chợ-Lớn có việc. Nếu người ấy đến đúng hoặc sau giờ ấy th́ lại phải đến nữa.

Trọng cũng rất sợ sự rủi ro ấy, nên ḷng chàng nóng như ḷ lửa, chàng ngồi đứng ǵ cũng không yên cả. Chín giờ rưỡi ! Mười giờ ! Mười giờ mười phút !

Chịu không thấu nữa, Trọng ra hành lang. Văn pḥng của hăng là hai căn phố thường phá vách ngăn. Nhân viên ngồi trong một ṿng tường thấp, trên đầu tường gắn bệ gỗ đánh bóng thành ra như cái quầy. Ṿng rào ấy chừa một hành lang hẹp lối một thước hai để khách đi vào buồng giấy của chủ hăng bên trong. Người tùy phái ngồi ở đầu ngoài hành lang, xếp bao thơ và vào sổ các văn kiện nhận được và gởi đi.

- Có ǵ không chú Tám ?

- Chưa thấy bóng ai lai văng đây cả.

Trọng trờ tới ngoài thêm rồi kêu lên: “Trời ! vậy mà…” rồi ba chơn bốn cẳng chàng chạy dông đi một nước.

Hiếu đang đứng gần một cây me mà nh́n vào sở, xe đạp dựng dựa gốc cây me ấy.

- Em ! Sao em không vào, làm anh đợi muốn chết.

- Em không dám vô.

- Phải vô mau, kẻo ông chủ đi mất, ổng hỏi em từ hổm nay đó.

Khi bước đến hành lang, Hiếu bỗng nghe chơn cẳng ḿnh như bị vướng dây thả trên mặt đất... Mấy mươi cái đầu đang chăm chú làm việc bỗng ngẩng lên một lượt khiến nàng sượng sùng và nghe thân thể như tê liệt phần nào.

Trọng hănh diện với bạn đồng sở ghê lắm, nhưng cũng không khỏi khó chịu làm cái đích cho mấy mươi con mắt ḍm trừng trừng vào.

Đôi bạn nghe có tiếng chắc lưỡi hít hà trong ṿng rào nên lại càng ngượng hơn.

Cái hành lang chỉ dài có bảy thước thôi, thế mà họ nghe như là nó vô cùng bất tận, đi hoài không đến đích. Nhưng rốt cuộc họ cũng đến nơi, đến trước hai cánh cửa bật của văn pḥng chủ nhơn.

- Em đứng đây đợi anh một chút !

Trọng nói rồi đẩy cửa bước vào trong, Hiếu thoáng thấy ông chủ chễm chệ ngồi trước một chiếc bàn thật to, rồi cánh cửa bật khép lại, nàng chỉ c̣n ngắm được qua khoảng trống trên đầu cửa, chiếc quạt trần chạy vù vù trên đầu ông.

Nàng hồi hộp đứng đợi, không biết họ nói ǵ với nhau trong ấy mà lâu quá sức. H́nh như ông chủ đang dặn ḍ công việc hay sao, chớ báo tin một người khách và cho người khách ấy vào, làm ǵ mà kéo dài những hơn mười phút.

Qua khoảng trống dưới chân cửa, Hiếu lại thấy hai đầu ống quần và hai chiếc giày của bạn nàng đi ra. Trống ngực nàng bắt đầu đánh dữ.

- Em vào đây ! Trọng kéo cửa nhưng không bước ra, mà chỉ ngoắc Hiếu vào thôi.

Đây là lần đầu tiên trong đời nàng mà Hiếu vào một nơi trang trọng như thế, nên chi cảm xúc của nàng mạnh lắm. Vào đến pḥng giấy rồi mà nàng không thấy mặt ông chủ ra sao v́ nàng bị chóa mắt trước cảnh ở đây.

Ông chủ vừa thấy Hiếu th́ giựt ḿnh, lặng người đi rất lâu mà không nói ǵ cả. Ông châu mày, cắn ống điếu đến muốn bể ra, rồi thở dài rất to.

Cả hai, Trọng và Hiếu đều không hiểu được phản ứng kỳ lạ của ông khi thấy mặt người nữ thơ kư sắp được nhận.

Gần ba phút đồng hồ qua, mà ông chẳng nói chẳng rằng ǵ cả, và rốt cuộc ông xô ghế kêu một cái rột, đứng lên, thở dài nữa rồi nói:

- Để tôi nói chuyện lại với thầy Trọng. Cám ơn cô đă đến và xin cô đợi trả lời. Do thầy Trọng trao lại cho cô.

Bấy giờ, nghe ông chủ nói ngay với ḿnh, Hiếu nh́n ông ta và mới thấy ông ta. Đó là người đàn ông trạc tuổi cha cô, nhưng đầu chưa bạc, người lại phốp pháp, hồng hào, chứng tỏ ông ta đă ăn no, ngủ kỹ. Dầu sao gương mặt hiền từ tuy nghiêm khắc của ông ta cũng dễ gây thiện cảm.

- Dạ, thưa ông, con rất hy vọng.

Hiếu nói được câu đó rồi ngạc nhiên lắm mà thấy hôm nay sao ḿnh lại dạn dĩ đến thế. Người chủ hăng nghe câu nầy lại thở dài rồi nói với Trọng:

- Tôi đi Chợ-lớn kẽo trể việc. Tôi sẽ cho thầy biết quyết định về vụ nầy.

Ông chủ hăng đi ra bằng cửa khác và Hiếu nh́n Trọng để thầm hỏi bây giờ có phải là nàng nên rút lui chăng. Trọng như tránh không nh́n bạn, nhưng kéo ghế mời Hiếu ngồi trước bàn viết của chàng. H́nh như là chàng rất khổ tâm và không muốn nói ǵ với bạn về chỗ làm, nên chi khi Hiếu ngồi xuống xong, chàng nghe chuông điện thoại reo, chàng mừng rỡ hết sức.

- Alo ! Dạ phải… dạ không… dạ tôi là thư kư riêng đây ạ… dạ ông chủ tôi vừa bước ra… dạ không thể chạy theo gọi kịp… dạ nếu không phải là chuyện riêng tư, xin ông cứ nói… dạ, thế th́ thôi vậy… dạ xin chào ông…

Trọng bỏ máy nói xuống, đi về bàn mà ngồi. Hiếu không thạo các truyền thống, các thói tục ở những công tư sở, nhưng Trọng th́ đă đoán được phần nào.

Chàng làm thinh nh́n bạn mà xót thương, như là vị lương y biết con bịnh của ông ta lâm nguy, nhưng con bịnh ấy mù tịt và cứ ngỡ ḿnh sẽ lành bịnh được như thường.

“Được, cô cứ về rồi sẽ có thơ sau. Được, thầy cứ về rồi tôi sẽ nhắn tin…” đó là những câu cổ điển mà sự từ chối kính đáo và lịch sự trong đó rơ nghĩa quá, ai có từng đi t́m việc, nghe là biết ngay.

- Ở đây mát quá. Hiếu vui vẻ khen.

Trọng cười, cái cười héo hon và giải thích.

- Lầu bốn từng. Nhờ vậy mà sức nung đốt của mặt trời không xuống tới đây được. Thế nên khỏi phải gắn máy lạnh.

- À, gắn máy lạnh th́ lại c̣n mát hơn phải không anh ?

- Ừ, mát lắm.

- Đi làm việc cũng sung sướng chớ, phải không anh, ở nhà ta, làm ǵ được mát mẻ như vầy.

- Ừ.

Hiếu không biết nói ǵ nữa, c̣n Trọng th́ âu sầu và đang lo ra. Hôm nay là ngày ông chủ biết mặt cô thư kư, và có thể biết tài cô, qua một trang đánh máy thử cho ông xem. Rồi th́ thỏa thuận với nhau về lương bổng. Đáng lư th́ như vậy. Nhưng cớ sao ông lại do dự th́nh ĺnh ? Nghĩ măi mà không t́m ra nguyên nhân của sự hoang mang của người chủ hăng, Trọng chịu, và không thèm bận trí đến điều ấy nữa. Chàng hỏi bạn:

- Ba làm đằng hăng Sudiwimport từ bao lâu rồi ?

- Lâu lắm. Em lớn lên, hiểu biết là nghe nói ba đă làm ở đó từ thuở nào rồi.

- Ba, má, tánh t́nh khó lắm không em ?

- Dạ, cũng tùy theo việc.

- Thí dụ việc nào khó, việc nào dễ…

- Con cái làm hỏng th́ ba má tha thứ, nhưng biếng nhác, ngồi lê đôi mách, ba má không ưa.

- Như vậy th́ quí lắm.

- Ba, má thường thân với ai em ?

Hiếu cười mà rằng:

- Anh hỏi kỳ cục, những người thân với ba, má anh đâu biết mà hỏi.

Trọng cũng cười v́ chợt thấy ḿnh vô lư.

- Em ở chơi đến tan sở được hay không ?

- Em hổng dám, sợ má rầy.

 - Anh xót xa quá em ơi, không biết làm sao mà gần em được thường thường. À, nầy em, anh muốn tặng em một món quà, em vui ḷng nhận hay không ?

- Cũng tùy. Nếu quà sang trọng, làm anh tốn tiền th́ em xin tha.

- Không, quà nhỏ thôi. Và em tặng anh một bức ảnh được hay không ? Những đêm nằm buồn, anh muốn được nh́n lại em, cho đỡ…đỡ…nhớ.

Trọng phải gom tất cả can đảm của chàng lại mới dám thốt ra rất khẽ cái tiếng “nhớ” ấy, và thấy Hiếu không phản đối, chàng tin chắc rằng sự mặc nhận của nàng là bước đầu của t́nh yêu rồi vậy.

- Em vui ḷng em nhé !

Hiếu lại mắc cở ửng hồng đôi má. Nàng cúi xuống mâm mê trôn áo, và lâu lắm mới đáp khẽ:

- Nhưng sẽ không có lời đề tặng ngoài sau, và anh cũng phải tặng em lại một bức.

Trọng suưt nhảy dựng lên v́ mừng “Tặng em một bức”. Thế nghĩa là nàng cũng nhớ ḿnh à, và cũng cần xem lại mặt ḿnh những ngày buồn dài dằng dặc à !

- Cám ơn, cám ơn em ngàn ngày. Anh sẽ giữ bức ảnh của em cho đến ngày anh xuống mồ, nếu v́ rủi ro nào mà anh không… không… kết bạn được với em.

Sự thân mật đă rơ lần và đă đi đến một mức mà họ có thể xem nhau như là đôi nhơn t́nh c̣n trong sạch. Nên chi Hiếu mạnh dạn nói đùa:

- C̣n như kết bạn được, th́ anh không cần ảnh ấy nữa phải không ?

- Cần chớ, nhưng nó không có nghĩa là một di vật nữa. Chừng đó ta sẽ chụp ảnh chung, chụp lu bù, chụp mỗi tháng, chụp mỗi tuần.

- Ba, má anh cũng c̣n mạnh khỏe đủ chớ ?

Con gái có khác con trai ở chỗ họ dè dặt rất lâu. Trong khi Trọng hỏi “Ba, má”. Làm như là họ đă chung ba má rồi th́ Hiếu vẫn thêm đại danh từ “anh” sau đó, “ba, má anh”, tức là chưa phải ba, má của em.

Trọng tế nhận được ngay điểm dè dặt ấy của bạn và hơi hơi buồn, chàng đáp:

- Anh chỉ c̣n má thôi.

- Má anh ở đâu anh ?

- Má anh ở Vĩnh-Long. V́ c̣n ruộng vườn nên anh không thể rước má anh lên đây ở chung với anh được.

- Anh có anh em, chị em đông haykhông ?

- Anh thứ ba mà như là trưởng nam v́ người anh thứ hai đă chết hồi c̣n bé. Anh có hai đứa em gái mà một đă lấy chồng.

- Má anh có khó tánh lắm không anh ?

- Các cụ ở tỉnh th́ như nhau cả. Các cụ rất sợ gái văn minh.

- Chắc má anh ghét uốn tóc như em lắm ?

- Không ghét, nhưng má anh ưa búi tóc xưa hơn.

- Và chắc má anh ghét phụ nữ đi làm lắm ?

- Không ghét, nhưng má anh ưa phụ nữ nội trợ hơn. Nhưng anh là con cưng, má chiều ư anh lắm. Con trai một mà em !

Hiếu cười nói:

- V́ là con trai một, nên dâu cũng một. Mà các cụ rất cần một cô dâu trong nhà.

- Em nói đúng, nhưng em chưa biết đức tánh hy sinh của các cụ lên đến mức nào. Các cụ dám xem như các cụ không có, để chồng con của các cụ được sung sướng.

- Nhưng anh cũng phải làm tṛn bổn phận làm con, tức là làm sao cho cha mẹ được sung sướng, tức là kết hôn với một cô giỏi nấu nướng, vá may chớ ?

- Mấy cô làm việc cũng có thể giỏi nội trợ, như em chẳng hạn.

- Em th́ dở khẹt.

- Anh tin là em giỏi.

- Cái ǵ làm cho anh tin như vậy ?

- T́nh yêu.

Đây là lần bạo lời cuối cùng của Trọng và lần mặc nhận, lần hổ ngươi cuối cùng của Hiếu. Từ đây, họ sẽ ra mặt với nhau để tỏ nỗi ḷng cho nhau nghe.

Hiếu nh́n lên đồng hồ treo trên vách rồi hốt hoảng đứng dậy nói:

- Ư chết ! Đă trễ quá rồi. Thôi em về nha anh.

Trọng bước vội ra trước bàn rồi cầm lấy tay bạn, chàng trịnh trọng nói:

- Em, anh xin thề với trời đất là anh sẽ cuới em làm vợ.

Hiếu rùng ḿnh, nghe mê man cả người và Trọng nói ǵ, nàng không nhớ cho rơ nữa.

- Thôi em xin về, nàng thở hổn hển mà nói rất khẽ sau mấy mươi giây đứng lặng cả người ra.

- Ừ, em về rồi sáng mai lại ra em nhé.

Hiếu ra khỏi buồng giấy vội vàng như chạy trốn và Trọng, sau khi làm cái cử chỉ điên dại ấy, đâm ngượng nên không dám tiễn bạn ra ngoài. Hiếu bước mau trong hành lang, nghe tim ḿnh đập th́nh th́nh và như là nghe những lời chế riễu mỉa mai của bạn đồng sở của Trọng.

Chiều lại, ông chủ hăng ở lại làm việc rất trễ, theo thói của những ông bự ở bất kỳ công hay tư sở nào. Họ đến trễ, và ở lại trễ cái mới chết các viên thơ kư riêng, v́ các tay nầy không đến trễ được mà vẫn cứ phải ở lại đến tối ṃ.

Cửa ngoài đă khép, nhân viên đă về hết, chỉ c̣n người tùy phái ở lại để tắt đèn, tắt quạt và khóa cửa.

Ông chủ hăng nhận chuông điện gọi anh tùy phái bảo đi mua bia rồi mời Trọng đến ngồi trước bàn viết của ông, xem Trọng như là khách.

Ông móc gói thuốc Lucky ra, rút lên nửa chừng một điếu rồi ch́a ra trước mặt thơ kư riêng:

- Mời thầy.

- Thưa cảm ơn ông, tôi không biết hút thuốc.

- Th́ cứ hút đi rồi sẽ biết. Có ai sanh ra mà biết hút thuốc ngay đâu.

Người tùy phái đă mang bia về, Hắn đặt hai các cốc to tướng trước mặt ông chủ hăng và trước mặt Trọng.

Ông chủ cười hề hề mà rằng:

- Đừng có nói là không biết uống bia nữa nhé. Cứ uống đi rồi sẽ biết.

Trọng cười rồi rút điếu thuốc mà ông chủ hăng ch́a ra cho chàng. Ông ấy lẹ tay bật cái quẹt máy rồi với đưa ngọn lửa trước đầu điếu thuốc của Trọng.

Trọng rất ngạc nhiên sao ông chủ hăng lại tử tế với chàng đến thế. Chàng rút một hơi khói rồi sặc mấy cái, nước mắt chảy ṛng ṛng. Ông chủ hăng cười và nói:

- Thầy c̣n con trai nheo nhẻo. Nào ta giải khát cái đă.

Nói đoạn ông bưng cốc lên, đưa ly ra cụng một cách tượng trưng rồi ngâm môi trong bọt trắng uống ừng ực trông coi ngon cha chả là ngon khiến Trọng thấy mà thèm. Chàng cũng nâng ly lên cùng một lúc với ông chủ hăng, nhưng chỉ hớp một hớp thôi rồi nghe đắng lưỡi quá, chàng hạ ly xuống, trố mắt nh́n ông chủ uống mà mê.

Ông ấy uống một hơi hết hai phần bốc (Bock), đặt mạnh ly xuống bàn kêu một cái cộp, khà một tiếng nghe rất phỉ chí b́nh sanh đoạn chẫm răi đốt một điếu thuốc:

- Thầy năm nay đă mấy mươi ?

- Dạ hăm ba.

- C̣n trẻ lắm. Đường đi c̣n dài lắm !

Ông ta thở khói thuốc ra thật nhiều và làm thinh rất lâu, đoạn bắt đầu bài diễn thuyết, sau khi nghiệm sắc mặt lại:

- Thầy Trọng, thầy làm việc siêng năng, giỏi giắn và trung thành nên tôi thương thầy như con cháu trong nhà, không có ǵ trong ṿng quyền lực của tôi mà tôi không làm để giúp thầy… như cái vụ nầy đây…

Trọng hy vọng tràn trề và sự vui mừng lộ ra trên mặt chàng.

- Nhưng tôi phải hỏi thầy vài điều trước khi quyết định, và thầy phải nói cho thật nghe không?

- Dạ tôi xin thành thật với ông.

- Tốt lắm. Điều thứ nhứt, tôi muốn biết cô ấy là ǵ của thầy ?

Trọng bối rối trước câu hỏi bất ngờ ấy, ấp úng măi không biết trả lời làm sao, khiến ông chủ hăng phải dẫn đường cho chàng:

- Không có bà con với thầy hả ?

Trọng mừng rỡ đáp ngay:

- Dạ không có bà con.

- Thế th́ là ǵ ?

- Dạ ơ…hơ… cô ấy là bạn của tôi.

- Vậy à. Nhưng bạn làm sao  ?

- Dạ bạn học.

- Trường nào ?

- Dạ lớp đánh máy chữ.

- Té ra chỉ mới quen nhau đây thôi. Nhưng phải thành thật đấy nhé. Chỉ là bạn học thôi hay… t́nh bạn đă đi đến chỗ thân mật ?

- Dạ chỉ là bạn nhau thôi.

- Thành thật chớ ?  Tôi không phải là nhà đạo đức, thầy cũng biết. Cho dẫu thầy yêu ai cũng không can hệ ǵ đến tôi, đừng có ngại mà nói không thật rồi tôi quyết định sai.

- Dạ, quả cô ấy chỉ là một người bạn gái thôi.

- Và thầy rất mến cô ấy ?

- Dạ đúng thế.

- Và thầy thầm yêu cô ấy nữa, muốn tính việc trăm năm với cô ta ?

Trọng bối rối nhưng mỉm cười và đáp:

- Ông đoán thật tài.

- Không có ǵ bí hiểm đâu. Thấy là biết ngay. Nhưng nầy…

Ông chủ hăng lại im lặng độ một phút đồng hồ nữa rồi nói:

- Nầy. Thầy dư biết nguyên tắc của tôi là không dùng đàn bà trong sở. Thầy cũng thường nghe tôi đọc một câu ngụ ngôn của La Fontaine để cắt nghĩa thái độ của tôi về điểm đó:

“Hai con gà trống đang sống yên ổn, bỗng một con gà mái hiện đến…

Sở dĩ năm ngoái tôi cực ḷng phải nhận cô Mỹ là v́ có một ân nhân của tôi gởi gắm, tôi khó ḷng mà từ chối. Nhưng cũng nhờ cô Mỹ xấu xí quá, chớ không…

Thầy biết chớ, phụ nữ đẹp thường gây rắc rối trong các nơi như vầy, người nầy yêu, người nọ ghen, nội bộ nát bét hết, anh em cùng sở đâm ra thù nhau, toan hại nhau, công việc bỏ bê v́ bận yêu, bận ghen, bận ghét. Chính các cô gái đẹp cũng chẳng làm được ǵ cho nhiều, bởi họ không thể nào không lo ra v́ những cuộc tán tỉnh ngày một của bạn đồng sở với họ, của những người con trai các nơi khác.

Đó là chỉ mới nói đến những cô gái đẹp mà thôi đa. Những cô gái “quá đẹp” lại càng nguy hiểm cho hăng hơn nữa.

Cô gái mà thầy gởi gắm thuộc vào hạng tối nguy hiểm v́ cô ấy đẹp ghê hồn, đẹp đến đỗi tôi từng tuổi nầy, nghiêm trang đứng đắn thế nầy mà khi thấy mặt cô, tôi không khỏi bị xúc động.

Nếu cô ta bà con với thầy, thật tôi không biết tính sao. Nhưng may chỉ là một cô bạn gái của thầy thôi, mà cũng chưa dính líu ǵ t́nh cảm với thầy hết th́ thôi vậy. Thầy nên thông cảm tư tưởng của tôi, có lẽ thầy sẽ cho tôi quá dè dặt, nhưng kinh nghiệm đă dạy tôi dè dặt như vậy, và tôi tin rằng tôi đă quyết định đúng.

Trọng bỗng rụng rời. Ông chủ hăng mến chàng và thật t́nh muốn giúp chàng, chàng biết chắc hai điều đó nên chi đă hy vọng nhiều ngay từ lúc ông ấy mới hứa và đă đinh ninh là sự gởi gắm của chàng đă được chấp nhận chắc từ ngày ông ấy cho gọi Hiếu đến.

Những lời ông nói như xô ngă cả một cái giàn tṛ mà chàng dựng lên để xây cất lâu đài hạnh phúc của chàng, mà xô ngă một cách đột ngột, bất ngờ quá khiến chàng kinh ngạc đến khủng khiếp.

Ông chủ hăng ŕnh phản ứng của Trọng giây lâu rồi nói thêm:

- Năy giờ tôi chỉ đứng về phương diện tôi mà nói chuyện. Tôi lại muốn ở vào địa vị thầy mà lập thái độ thử xem.

Nếu tôi là thầy, tôi không buồn ǵ cả v́ cô ấy không được nhận. Thầy chưa chinh phục được cô ta mà thầy lại không đẹp trai nhứt ở đây, không lương cao nhứt ở đây, th́ thầy sẽ lép vế trong cuộc chinh phục tương lai ấy. Nếu cô ta làm nơi khác, sự lép vế của thầy sẽ không lộ ra v́ cuộc so sánh dễ dàng trước mắt.

Thôi, chắc thầy hiểu tôi và nhứt là hiểu rơ mọi lẽ thiệt hơn. Chào thầy nhé !

Ông chủ đứng lên, đưa tay ra và Trọng cũng đứng dậy bắt lấy tay ông chủ, nhưng lại ngồi trở xuống liền, khi ông chủ trở gót, hay nói cho đúng, chàng rơi xuống ghế một cách mệt nhọc chán nản.

Người tùy phái lấp ló nơi cửa khi nghe chủ hăng ra về, bắt gặp Trọng hai tay chống má, nâng đỡ một cái đầu quá nặng muốn gục sát mặt bàn. Hắn hỏi:

- Về chưa thầy ba ?

Trọng giựt ḿnh, đứng trở lên, nhưng không đáp. Chàng lững thững bước đi, dưới mắt ngạc nhiên của hắn. Hắn tắt quạt, tắt đèn, đi ra để khóa cửa ngoài và thấy Trọng vẫn c̣n đứng trên vỉa hè cạnh chiếc x́-cút-tơ của chàng.

“Quá đẹp ! Trọng lặp lại măi hai tiếng ấy trong bụng chàng. Th́ ra Hiếu quá đẹp, và ḿnh đă yêu một cô gái quá đẹp mà không hay, và hănh diện ơi, đă được cô gái quá đẹp ấy yêu lại phần nào”.

Con trai mới lớn lên, chưa biết thưởng thức sắc đẹp đúng với giá của nó. Đành rằng Trọng thấy Hiếu đẹp, nhưng quả chàng không biết bạn đẹp đến mức nào v́ kém kinh nghiệm nhận xét, so sánh, mà cũng v́ mắt chàng mờ trong t́nh yêu.

“Th́ ra Hiếu quá đẹp, nhưng tại sao ông chủ ổng lại sợ phụ nữ đẹp đến như thế ? Bao nhiêu là sở, là hăng buôn đă dùng nữ nhân viên đẹp th́ đă sao đâu ?

“C̣n cái điểm quá đẹp ấy nữa ! Nếu thế th́ những người đàn bà quá đẹp có cái số phận bị xua đi như xua tà, xua dịch hạch vậy à ?”.

Nếu ông ấy bảo Hiếu xấu xí, để ngồi trong văn pḥng xem không được rạng rỡ th́ chàng tức. Hoặc nếu ông thử tài nàng, rồi chê nàng dở th́ cũng đành đi.

Đằng nầy ông từ chối không nhận một người, chỉ v́ người ấy QUÁ ĐẸP th́ thật không sao chàng tiêu hóa cái lư lẽ kỳ dị ấy. Làm như QUÁ ĐẸP là một cái tội không bằng, làm như  QUÁ ĐẸP đă bị cái số trời định sẵn là phải gieo họa cho người ta !

Hiếu đi được nửa đường mới b́nh tỉnh hẳn như thường. Bây giờ hết sợ nữa, nàng ôn lại những ǵ đă xảy ra trong phút chia tay với Trọng. Thế là đă rơ. Trọng yêu nàng và nói lớn lên t́nh yêu ấy chớ không phải là nàng đoán biết như hổm nay nữa. Và nàng đă không phản đối khi chàng nắm lấy tay nàng. Thế nghĩa là đôi bên đă kư kết với nhau một hợp đồng t́nh cảm rồi vậy.

Như buổi chiều té xe đạp, Hiếu nghe cả một giàn nhạc đại tấu trong ḷng nàng. Nàng cho xe xuống dốc ngỏ hẽm Cù Lao với một tốc độ làm hết hồn hết vía mấy người đi đường và hát thầm lên trong bụng:

“Đời ta bao vui tươi như hoa hồng thắm.

“Bao chim đua hát trên mây.

“Xuân về trong khóm cây.

Th́ ra yêu là thế a ? Nàng Đă bước thêm một bước nữa trong cuộc phiêu lưu để khám phá t́nh yêu. Th́ ra yêu không phải chỉ là e thẹn, hồi hộp, mong chờ, nhớ nhung như nàng đă ngỡ. Yêu c̣n là sự đê mê tê tái khi mà đôi bạn xích lại gần nhau.

Cả vùng Tân-Định đều nhuộm màu hồng chiều hôm nay thật đó, nhưng tấc cả đều mờ đi, chỉ có một h́nh ảnh là nổi bật lên thôi, h́nh ảnh của người con trai vừa nắm tay từ giă nàng khiến cho cả người nàng bị lung lay, khiến cho những tế bào của toàn thân nàng như bị rung chuyển một cách sâu xa và tâm thần nàng dường như cũng biến chuyển khác hẳn đi sau sự va chạm ấy.

Bất giác nàng nhớ đến người bạn da nâu, người bạn gái đă sống đời sống người lớn. Người ấy đă trao gởi nàng rất nhiều kinh nghiệm về việc đời, về t́nh yêu, nhưng không sao nói được cái tế nhị về t́nh yêu. Không, chỉ có yêu mới biết ái t́nh là ǵ, ngoài ra không làm sao mà học được cả.

Giờ th́ nàng không thấy việc t́m Trọng mỗi ngày là kỳ cục nữa. Nàng phải thấy mặt bạn mỗi ngày nếu không, cuộc đời thật là không có vị. Giờ th́ nàng mới chợt thấy là Trọng thành thật khi chàng bảo rằng nhớ lắm, khi chàng băn khoăn không t́m được mẹo ǵ để đôi bạn gặp nhau.

 

¯

 

Sáng lại Hiếu ra đó và đă dám hỏi thăm người tùy phái. Người nầy báo tin cho Trọng hay, và chàng sợ hăi ngồi thừ ra rất lâu thay v́ chạy bay đi đón người đẹp. May là đêm rồi, chàng cố bịa ra lư lẽ của ông chủ, khác hẳn với lư lẽ thật mà ông chủ đă tŕnh bày. Nói láo như vậy, chắc Hiếu không thất vọng, không buồn, không giận chàng.

Lâu lắm chàng mới uể oải đứng lên, khổ sở bước ra ngoài như đi chịu tội với ai. Hiếu đă dạn hơn hôm qua dám cười nói với chàng khi thấy mặt bạn từ đằng xa, và nàng ngạc nhiên lắm mà thấy vẻ u sầu nơi bạn.

Trọng ra tới ngoài nói:

- Em bước ra vỉa hè, anh nói cái nầy chút.

Cả hai đều vịn chiếc xe của Trọng, người con trai hỏi:

- Hôm qua em có giận anh không ?

- Giận ǵ mà giận.

- Anh lo sợ cả đêm. Nhưng em tha thứ được, anh cảm ơn em lắm. Em nè, ông chủ ổng đă thấy em rồi, ổng hứa để tính lại v́ dự chi năm nay không tiên liệu sự thu nạp thêm một nữ thư kư. Ổng đang t́m một khoản tiền khác.

Trọng nói láo một cách tự nhiên được v́ những điều chàng nói quả đúng với t́nh h́nh trong hăng buôn nầy. Sở dĩ chủ hăng bắt buộc phải nhận lời là v́ chàng nài nỉ măi làm ổng khó chịu phải nhượng bộ. Và chàng thấy bạn hụt một chỗ làm cũng không đến nỗi nguy khốn như người đang có việc mà bị mất việc.

- Té ra c̣n lâu à, mà em cứ ngỡ…

- Th́ cũng phải đợi một thời gian. Ai cũng vậy không riêng ǵ em đâu. Mà anh nghĩ em cũng không cần đi làm lắm.

- Anh đừng tưởng, ba má em rất nghèo, em của em lại đông.

- Cái đó anh không biết. Nhưng anh có ư nghĩ khác kia. Nếu nhơn duyên ta mà thành th́ anh đủ sức lo cho gia đ́nh. Anh chỉ sợ… À, em, trong hăng của ba, ba thân nhứt với ai ?

- Ba em hay lui tới với thầy bảy Nam, thu ngân viên.

- Thế nghĩa là anh chỉ c̣n t́m người vừa quen với anh, vừa quen với thầy bảy Nam là xong. Nhưng không rơ sẽ xong hay không, bởi v́ vai chánh là em kia mà. Em nghĩ thế nào ?

Hiếu thẹn lắm, gậm đầu ngón tay mà đáp trong cổ họng:

- Em hổng biết. Nhưng dầu sao em cũng muốn đi làm.

Trọng không làm sao hiểu được lư do thật của ư muốn đi làm của Hiếu, của một số phụ nữ ngày nay. Chàng cứ ngỡ Hiếu muốn phụ giúp chồng, hoặc không thích sống nhờ chồng.

Chỉ khi nào đă là chồng rồi chàng mới thấy vợ đi làm lắm khi lại lỗ tiền nhà, nhứt là lúc đă có con v́ trong khi cô vợ lănh được mỗi tháng một ngàn rưỡi th́ việc nhà nát bét hết bởi không ai điều khiển kẻ ăn người ở đó, một chị bếp, một chị vú, một thằng nhỏ th́ cả ba người giúp việc ấy mỗi tháng vừa cơm vừa lănh tiền không khỏi tốn dưới ba ngàn bạc.

Các cô vợ cũng biết rơ điều ấy nhưng họ cứ thích đi làm hơn là lo nội trợ v́ ư thức về nữ quyền, họ muốn thủ một vai tṛ trong xă hội.

Vai tṛ nội trợ tuy quan trọng vào bực nhứt nhưng lại quá tối tăm. Trong rạp hát, người ta chỉ xem và thán phục đào kép, chớ nào ai nhớ đến soạn giả đâu mặc dầu nếu không có soạn giả th́ đào kép chỉ múa rối là cùng. V́ thế mà đôi khi vợ của ông chủ hăng lại thích ngồi “kết” hơn là làm bà chủ ở nhà.

- Ừ, th́ đi làm. Nhưng em phải bền chí chờ ít lâu. Em cũng nên t́m thử các nơi khác, biết đâu sẽ có chỗ lương cao hơn.

- Ba em cũng thử xin ông chủ đằng hăng của ba em.

- Chắc mỗi ngày em có đi t́m chỗ chớ ?

- Hụt ở đây, chắc mai em theo ba em đi dượt đánh máy đằng hăng của ba em.

- Em ghé lại đây chút có được không ?

Hiếu suy nghĩ giây lâu rồi đáp.

- Để em về sớm, rồi nếu được, em ghé, chớ không thể trong giờ tập dượt mà bỏ đi, sợ ba em rầy.

- Ừ, em thử về sớm rồi ghé qua đây chút. Một ngày không gặp em là một ngày buồn hiu.

- Em muốn làm ở đây với anh lắm.

- Anh c̣n muốn hơn em nữa. Nhưng nên bền chí.

 

¯

 

Hiếu và cả Trọng nữa đều không biết những ǵ ông chủ hăng Sudiwimport đă nói với viên chủ sự văn pḥng của ông ấy. Ông ấy nói đại khái y như ông chủ hăng mà Trọng giúp việc: Hiếu quá đẹp, đẹp ghê hồn và ông ngại sẽ có chuyện không lành xảy ra.

V́ thế mà ông chỉ bằng ḷng giúp thầy Trung một việc nhỏ thôi là cho Hiếu được đánh máy trong ṿng một tháng cho nàng nhuần tay.

Ngày đầu tiên Hiếu ở gần hết giờ, ngại ngùng không dám về sớm như đă định. Nàng không ghé thăm Trọng được v́ c̣n rất ít th́ giờ, nàng phải về giúp mẹ.

Nhưng qua ngày thứ nh́, nàng ra đi hồi bốn giờ và nhơn bữa ăn tối, bà Trung thổi nấu rất trễ, nàng ghé qua hăng Vicolédo để thăm bạn.

Trọng mừng quưnh v́  chàng rất lo Hiếu giận hụt chỗ làm rồi không ghé nữa.

- Thế nào em, Trọng hỏi ngay tại bàn viết của người tùy phái chớ hai người không kéo nhau ra vỉa hè như trước, có ǵ lạ không em ? Hôm qua vắng em một ngày, anh chạy ra đây gần hai mươi lần, em không tin hỏi chú năm đây th́ biết.

Người tùy phái cười hề hề mà rằng:

- Thầy mà chạy ra chạy vô ḍm chừng măi như vậy, chắc ông chủ ổng phải mời cô đây vào làm việc kẻo thầy bỏ phế hết thảy.

Câu pha tṛ của người tùy phái đă xác nhận lời của Trọng, khiến Hiếu nghe sung sướng hơn bao giờ cả và cả ba cười x̣a.

- Có ǵ lạ hôn em ? Trọng lại hỏi.

- Em dượt đánh máy được một ngày rưởi rồi.

- Tốt lắm. C̣n anh, anh đă t́m được một người quen của thầy Nam.

- Vậy hả ? Ai đó anh ?

- Em không biết đâu. Người ấy làm ở sở khác, nhưng ở cùng xóm với thầy Nam.

- Có phải xóm nhà thương Thuốc Chó hôn ?

- Phải.

- Như vậy th́ đúng là quen với thầy Nam. Anh ra ngoài em nói cái nầy.

Trọng theo Hiếu bước ra vỉa hè th́ nàng mở ví lấy một bức ảnh chân dung rửa trên giấy lụa, cỡ dùng gắn thẻ kiểm tra.

- Em chụp đến năm kiểu mới chọn được kiểu nầy. Anh xem có đẹp không ?

- Sao lại không. H́nh nào của em cũng đẹp hết é.

- Anh mến em, anh thấy như vậy, nhưng phải thấy khác hơn ḱa. V́ em lại c̣n dự thi nữa.

- Thi ǵ đó ?

- Thi ảnh đẹp.

- Thi ảnh đẹp ? Thi ở đâu vậy ? Để đóng phim hả ? Coi chừng, họ chỉ xạo thôi, họ làm rùm beng mà rốt cuộc không có ǵ cả.

- Không phải đóng phim. Em giữ bí mật. Chừng nào có kết quả, anh sẽ biết. C̣n anh, anh đă có ảnh tặng em chưa ?

- Có từ lâu, nhưng anh chưa dám. Nay th́ dám đây. Nhưng em có dám nhận ảnh có đề tặng sau lưng hay không ?

- Có tặng hay không tặng ǵ em cũng giấu thật kín. Như vậy anh cứ viết ǵ trong đó tùy anh.

Trọng rút bóp ra, lấy một bức ảnh của chàng có đề tặng sẵn từ bao giờ rồi, và một món quà ǵ nhỏ xíu, chỉ bằng ngón tay út thôi.

- Đố em biết ǵ đây ?

- Anh ch́a ra coi. Ư ông Phật !

Hiếu chụp lấy món quà nằm trong tay x̣e của Trọng và ngạc nhên hết sức mà thấy đó là một tượng Phật tạc trong một hột cà-na.

- Trời, khéo quá, nhứt là quư lắm, trên đời chưa chắc có hai tượng Phật loại nầy.

- Em nói đúng. Đây là của gia bảo của một vị luật sư, đă quá văng. Ông ấy mua tượng nầy tại Thượng-Hải cách đây ba mươi năm. Chính con trai của ông ấy đă tặng anh đó, anh ấy chỉ giữ lại có chiếc thuyền rồng cũng tạc trong một hột cà-na lớn bằng hai hột nầy.

- Anh không tốn tiền, nhưng món quà nầy quí giá biết bao nhiêu.

Hiếu cảm động lắm, nâng tượng Phật sát ngực nàng và nói thêm:

- Anh của em, không biết anh có giữ được măi như đă hứa hay không, chớ em th́ tượng Phật nầy, em sẽ đeo cho đến lúc xuống mồ.

- Anh vừa nghĩ ra một ư hay: TƯỢNG PHẬT CÀ-NA, đó là tên một phim có câu chuyện t́nh kỳ bí mà em sẽ đóng.

Hiếu cười ngặt nghẹo:

- Em không có đóng phim. Em nói em chỉ dự thi ảnh đẹp thôi mà.

- Cuộc thi ǵ mà bí mật dữ vậy ?

- Không bí mật, chỉ tại em muốn giấu anh thôi. Anh chưa trả lời em coi ảnh đẹp lắm không.

- Đẹp kinh khủng. Nhưng anh lại muốn họ thấy em xấu.

- Sao anh xấu bụng dữ vậy ?

- V́ anh ghen, anh không muốn sắc đẹp của em được phổ biến ra cho nhiều người ngắm.

- Bao nhiêu người ngắm mặc họ, miễn em chỉ ngắm lại một người thôi, như vậy không đủ cho anh hay sao ?

- Rất đủ, nhưng khó ḷng mà em chỉ ngắm một ḿnh anh.

- Xấu bụng thấy mồ.

Đôi bạn cười x̣a, và Hiếu xin đi, kẻo ra về trước mà tới nhà sau, ông bố ổng mắng cho.

Hôm nay nàng qua lối cũ, đi ṿng lớn, chạy ngang trường đánh máy để nghe xem thử cảm giác như thế nào, nhưng mục đích chánh của cuộc đi rễu các phố là để xem thử hăng rượu Bồ Đào ra sao.

Nàng vừa thố lộ với Trọng cuộc dự thi ảnh đẹp của nàng, nên nhớ lại cái hăng tổ chức cuộc thi vĩ đại ấy, và muốn biết mặt nó.

Hiếu trở lại những nẻo đường đi học đánh máy dạo trước, nhưng thay v́ quẹo bên nhà thờ Huyện-Sĩ, nàng chạy luôn ra ngă sáu Quẹt-Đon.

Vừa đạp xe, nàng vừa xem chừng số nhà bên tay trái, dăy số chẵn, và khi gần tới bồn binh Ngă Sáu, ngôi nhà kỳ dị của hăng Bồ-Đào bỗng như th́nh ĺnh mọc lên trước mắt nàng.

Đó là một căn nhà của một dăy phố trệt cũ, chủ hăng rượu mua lại và lên lầu. Năm từng lầu đối với một căn nhà hẹp bốn thước làm cho ngôi nhà ấy ốm nhom và cao lỏng khỏng.

Nhà gắn nhiều sắt bộng quá nơi các cửa và các cửa sơn đủ thứ màu sặc sỡ, trông cứ ngỡ là một tửu lầu ở Chợ-Lớn.

Nhưng chắc chắn là hăng rượu giàu, nếu không, nó đă không chồm lên cao đến thế, và bấy giờ Hiếu mới hết nghi ngờ về giải thưởng mười ngàn mà hăng rượu đă treo.

Nàng không rơ sự thật bên trong của hăng, và t́nh h́nh nguy ngập của hiệu buôn nầy từ hơn một năm nay.

Hăng Bồ Đào chỉ xuất hiện trong nước có bốn năm nay và buổi đầu rượu bán chạy thật nên chủ hăng mới làm giàu lẹ như vậy.

Ông chủ hăng trước kia làm nghề ǵ không ai rơ, chỉ biết là khi ông về mướn căn phố ấy với giá bốn ngàn đồng mỗi tháng, không tiền nước, th́ chính tay vợ chồng ông súc chai, vô rượu, đóng nút và dán nhăn suốt ngày đêm chớ không có thợ thuyền nào phụ giúp.

Rượu là một thứ rượu nếp ngâm quế, ngâm vị, với lu bù thứ vỏ cây thơm khác nữa mà một người bạn của ông ta, vốn biết chữ nho, đă đặt giùm cho ông ta cái tên thơ mộng ấy: RƯỢU BỒ ĐÀO.

Trên nhăn hiệu, dưới chữ “Rượu Bồ Đào” có in thêm câu thơ Đường “Bồ Đào mỹ tửu dạ quan bôi”, cũng do người bạn thạo Nho ấy mách cho. Ông chủ hăng đă hỏi nghĩa của hai tiếng “Bồ Đào” và của câu thơ kia, nhưng người bạn chỉ hóm hĩnh cười đáp:

- Ngày xưa, nhà văn kiêm doanh thương Nguyễn-Háo-Vĩnh ở đường Bô-Na cũng đă chế ra một thứ rượu lô-canh như anh. Ông ấy đặt tên là rượu “Cô Tô” và cũng biên trên nhăn hiệu hai câu thơ đường:

“Thuyền ai đậu bến Cô-Tô,

“Nửa đêm nghe tiếng chuông chùa Hàn san”.

Người tiêu thụ thuở ấy cũng không hiểu ǵ cả, nhưng chính nhờ sự không hiểu ấy, nhờ bức màn huyền ảo bao bọc lấy tên rượu mà rượu Cô Tô đă nổi danh tài sắc một thời.

Nay anh và khách hàng của anh cũng không cần hiểu ǵ hết, miễn tên rượu nghe thơ mộng là được rồi.

Hăng rượu Bồ Đào làm ăn phát đạt được vài năm th́ lâm nguy v́ sự cạnh tranh của nhiều hiệu rượu khai vị lấy tên có vẻ Ân-châu như là Maltilo, Lolati, v.v… Nếu nhạc giựt gân muốn lấn vọng cổ th́ rượu Tây lấn hẳn rượu Tàu.

Bồ Đào nghe thơ mộng thật đấy, nhưng đời nầy người ta thích ba-gai hơn là mùi thơ. Thành thử số thương vụ của hăng bị sụt đến đỗi bộ tham mưu Bồ Đào phải hốt hoảng lên. Phải, bây giờ hăng đă có bộ tham mưu chuyên nghĩ ra sáng kiến và thủ đoạn tranh thương.

Sau nhiều tuần bàn căi, rốt cuộc người ta thỏa thuận nhau về nguyên tắc mở một chiến dịch quảng cáo mới, để lăng-xê lại các hiệu cũ. Và sau một tuần bàn căi nữa, nguyên tắc đă nêu được quyết định thực hiện theo chiều hướng nầy: Tuyển lựa một mỹ nhân mà ban tuyển trạch sẽ gọi là “Hoa Hậu Bồ Đào”, Hoa Hậu Bồ Đào sẽ được quay phim thời sự rồi cho chiếu trên màn bạc của khắp các rạp xi-nê trong nước, tŕnh bày cô ấy đang tự rót rượu Bồ Đào cho ḿnh.

Hăng rượu không trực tiếp chọn mỹ nhân mà giao cho một nhựt báo làm công việc đó. Chính đó là cuộc thi ảnh đẹp do nhựt báo Rạng-Đông tổ chức mà Hiếu đă úp mở khoe trước với Trọng cuộc tham dự của nàng.

Hiếu không tự biết rơ sắc đẹp của ḿnh lắm, chỉ dự thi cho vui vậy thôi, và chỉ mong một giải an ủi để kiếm ngàn bạc tiêu vặt vậy thôi.

Hiếu bọc bồn binh ở Ngă Sáu Quẹt-Đon rồi đạp thẳng về nhà. Từ đây, trong đời nàng có đến ba hy vọng: mong đợi kết quả cuộc thi ảnh đẹp, ngóng trông một chỗ làm và… tưởng nhớ đến người thanh niên xuất hiện ngay trên đầu đường đời của nàng và hạp ư nàng ngay.

Trong thời gian chờ đợi, mối t́nh của đôi bạn trẻ cứ trưởng thành lần lần và Trọng đă nói được cho mẹ chàng ưng thuận lên Sài-g̣n nhờ ông bạn của thầy Bảy Nam đưa đường dắt nẻo cho, để tiếp xúc với bên đàng gái.

Nhưng bà cụ c̣n phải sắp xếp việc nhà cái đă, mà các cụ th́ sắp xếp rất chậm, v́ c̣n phải đợi cho ổ gà nở, đợi cúng mùng năm, đợi lễ cầu an, vân…vân…

Hy vọng và thất vọng v́ Hiếu tự lực đi t́m việc, gơ vào cửa nào (những cánh cửa có mách là đang cần nhân viên) cũng nghe họ trả lời một câu: “Rất tiếc”.

Bên trong các hăng buôn mà Hiếu đă gơ cửa, vẫn có một buổi nói chuyện ngắn giữa chủ hăng và một nhân viên ruột, câu chuyện na ná giống chuyện giữa chủ hăng Vicolédo và thầy Trọng hôm nào.

Làng báo Sài-g̣n mỗi ngày bán thêm được một số báo như đă nói và độc giả ấy vẫn trung thành bởi nàng c̣n ngóng một cái tin, quan trọng hơn là lời rao cần người nữa: đó là sự xuất hiện ảnh của nàng trên trang nhứt của nhựt báo Rạng Đông.

Những bức ảnh đă ra, Hiếu thấy là những người có chơn dung ấy không đẹp bao nhiêu, và có cả những cô xấu nữa là khác mà chắc báo đăng với tinh thần khuyến khích, và có lẽ phần nào cũng để vuốt ve một số người dự thi, càng đông, càng có lợi cho việc bán báo.

V́ thế mà càng trông đợi, Hiếu càng hy vọng. Giờ th́ nàng không phải chỉ dám ước ao một giải an ũi nữa, mà mong cả các giải lớn, hạng ba, hoặc hạng nh́, nếu không là hạng nhứt.

Bên ngoài, độc giả rất là đa nghi. Người ta tin như đinh đóng rằng nhà báo hoặc hăng rượu đă có sẵn trong tay một cô em họ, một đứa cháu hay một cô nhân t́nh mà họ muốn lăng-xê, và cái giải nhứt, cái chức hoa hậu kể chắc như là có người nắm rồi, chỉ c̣n mong giải nh́, giải ba thôi để kiếm vài ngàn xài chơi.

Hôm nào báo cũng đăng ít lắm là ba ảnh ở trang ngoài, ảnh ba cô đẹp nhứt trong ngày và độ một chục ảnh ở trang trong. Người đẹp sao quá nhiều và tuy Hiếu không sợ cạnh tranh của ai, nàng cũng thấy cuộc chen vai thật là gay cấn.

Hiếu c̣n nhớ một câu chuyện của người lớn mà cô bạn Việt-Ấn của nàng đă nghe lóm được và kể lại cho nàng nghe. Theo người lớn th́ con gái Việt Nam bây giờ cô nào cũng đẹp ghê hồn, mà kể cả đàn bà sồn sồn cũng rất đẹp. Đó là nhờ họ thạo trang điểm và thạo hóa trang nhưng nhứt là nhờ họ là kết quả của những cuộc phối hợp trong tinh thần duy mỹ. Ngày xưa các cụ lấy nhau v́ đức hạnh, v́ gịng giơi, v́ địa vị, sắc đẹp của hai người hôn phối là điểm phụ thuộc hạng bét. Những người con sanh ra, lành th́ có lành, thiện th́ có thiện, nhưng thỉnh thoảng mới nhô lên một người đẹp hiếm hoi.

Chí như ngày nay th́ cuộc tuyển lựa theo ư thức chuộng đẹp của những người kết hôn gây ra những cuộc đào thải tự nhiên và qua vài thế hệ, dân Việt-Nam sẽ đẹp hết thảy.

Nhớ lại câu chuyện trên đây, Hiếu đâm lo. Ba má nàng, chắc chắn lấy nhau không phải v́ mê sắc đẹp của nhau. Ông Trung chắc đă cần một người bạn khéo nấu nướng, vá may, và bà Trung chỉ t́m một người bạn thuộc hạng dân thầy cho khỏi cảnh chân lấm tay bùn thôi.

Như vậy nàng có thật đẹp hay không mà dám mong chiếm giải mỹ nhân ?

Tuy nhiên nàng vẫn hy vọng, chỉ v́ những người được đăng ảnh, không đẹp đến đỗi nàng phải lép vế. Hiếu tin rằng một sáng kia nàng thức dậy, ra đầu ngỏ mua báo và sẽ thấy ảnh ḿnh. Nàng sẽ mừng như là ḍ vé số Kiến Thiết mà gặp số vé của ḿnh trên tấm giấy ḍ số.

Và quả sáng hôm ấy số của nàng ra thật. Như thói quen, Hiếu cố tránh mở tờ báo trước mặt chị sập báo, sợ phải lộ t́nh cảm ḿnh ra, chị ấy cười cho…

Nhưng nàng phải bước vội vàng để tránh xa chị ấy để mà ḍ h́nh cho đỡ sốt ruột. Hôm nay tánh linh báo tin lành hay sao không rơ mà Hiếu hồi hộp hơn mọi hôm và khi thấy ảnh ḿnh, một sự xuất hiện trông đợi, nàng vẫn sửng sốt, ngạc nhiên lắm. Tự nhiên nàng dừng chân giữa đường mà không hay rồi nh́n trân trối vào bức ảnh đầu mà nàng cảm giác rằng người trong ảnh xa lạ quá đối với nàng. Nàng, một cô con gái nhà nghèo, sống một đời sống tối tăm trong ngơ hẹp ngập nước, lẽ nào lại được báo đăng h́nh lên trang nhứt cho muôn ngàn độc giả biết mặt như một nhân vật quan trọng nào ?

Mặc dầu ảnh ấy rơ ràng là ảnh của nàng, Hiếu vẫn không dám tin rằng nàng đang mỉm cười trên mặt báo. Khi xem lại tên người dưới ảnh, nàng lại càng hồ nghi hơn. Nhà báo đă dặn hễ không muốn lộ tung tích th́ được đưa thêm biệt hiệu và ảnh chỉ sẽ được đăng dưới biệt hiệu ấy và nhà báo giấu tên giùm cho. Nàng đă gởi biệt hiệu Thu-Nguyệt kèm theo tên nàng, cớ sao nhà báo lại ghi là “ảnh của cô Bích-Lệ”, và hai mươi tuổi của nàng bị sụt c̣n mười tám thôi ?

Hiếu đứng tần ngần trên ngơ rất lâu, rồi mau bước về kẻo ba nàng trông đợi v́ ông Trung rất nóng ḷng đọc tin quốc tế vào buổi sáng.

Nàng bắt gặp cha đeo sẵn kiếng, đứng nơi ngạch cửa ph́ phà điếu thuốc đầu tiên trong ngày.

Lặng lẽ, nàng trao báo cho cha, và ông Trung lặng lẽ đón lấy tờ báo, không hỏi cái câu thường lệ lúc trước nữa: “Có hay không ?” v́ chỗ làm không bao giờ có cả, hai cha con đă đâm ra chán từ lâu rồi.

Vừa mới mở báo ra, ông trung chưng hửng và nói lớn:

- Mẽ ! Cái con nầy…

Nhưng khi thấy tên tuổi người chụp ảnh ghi dưới bức ảnh, ông cụt hứng, im lặng giây lát rồi gọi con:

- Hiếu a ! Ra coi cái nầy.

Hiếu cố nén cười chạy ra hỏi:

- Ǵ đó ba ?

- Con xem, người sao mà giống người quá ! Con của ai lại giống con y hệt, giống như đúc ở một khuôn mà ra, nhưng con nhỏ nầy chỉ mới mười tám thôi.

Hiếu vịn tờ báo mà ông Trung đang cầm, cơn cười bị đè nén làm cho cả thân thể nàng đều run lên và tờ báo cũng rung.

Ông Trung lấy kiếng ra, nh́n con trân trối rồi cười x̣a:

- Té ra là mầy ? Cái con nhỏ ! Thật rắn mắc !

- Con sợ ba rầy.

- Ai mà rầy. Nhưng rồi ăn cái giải ǵ ?

- Dạ, nếu giải nhứt th́ được mười ngàn bạc mặt, được chức Hoa hậu Bồ Đào và …

- Hoa hậu Bồ Đào ? Là cái quái ǵ ?

- Là Hoa hậu do hăng rượu Bồ Đào nâng đỡ.

- À, ra vậy. Rượu Bồ Đào, ba biết, ba có uống với anh em dưới hăng. Nó cũng như là rượu thuốc Vĩnh-Tồn-Tâm vậy chớ không có ǵ lạ.  Sao, được làm hoa hậu rượu thuốc rồi sao nữa ?

- Họ hứa giới thiệu với các hăng phim để đóng phim…

Thầy Tư Trung cười ha hả rồi gọi to:

- Má nó ơi ! Con Hiếu sắp thành đào hát bóng rồi đây !

Bà Trung không thèm đáp v́ ông Trung hay pha tṛ như vậy cả ngày, bà định lần nầy ông cũng chỉ cà rỡn như mọi lần khác vậy thôi.

Hiếu th́ mắc cỡ, chạy tuốt vô buồng để trốn mà cười. Hôm nay nàng sung sướng quá, không đi dượt đánh máy nữa mà quyết tâm nằm nhà để tận hưởng sung sướng của nàng, và khi ông Trung đi rồi, bà Trung xách giỏ ra chợ, th́ nàng mới lấy tờ báo ra xem, không đọc tiểu thuyết t́nh và chuyện ma như mọi bữa, mà chỉ nh́n ảnh ḿnh thôi.

Thế là hôm nay cả nước đều biết có một cô gái đẹp tên Bích-Lệ. Bích-Lệ, nghe hay đó chớ, hay hơn Thu-Nguyệt nhiều lắm. Và tất cả bạn hữu nàng đều nh́n được gương mặt của ban của họ. Hiếu không biết rằng không phải ai cũng đọc báo Rạng-Đông như gia đ́nh nàng và ngỡ hôm nay, nàng xuất hiện trong khắp hang cùng ngơ hẻm và từ sông Bến Hải đến mũi Cà-Mau.

Nàng h́nh dung Trọng đang mỉm cười sung sướng khi ngắm ảnh nàng và có lẽ đi khoe với các bạn đồng sở:

- Ấy, cái cô đă vào đây hôm nọ đó !

Nàng lại nhớ đến những gương mặt bạn mười lăm ngày, họ sẽ ngạc nhiên và thán phục nàng dữ lắm. Chỉ có một người mà Hiếu quên nghĩ tới và người ấy lại đến kia:

- Hello !

Hoàng khua chuông xe đạp của nàng và kêu lên lúc đẩy xe tới lưng cầu.

- Trời ơi, bà Hoàng !

Hiếu nhảy một cái rột là đă tới sân.

- Sao mà biệt tích vậy ?

- Mắc đi làm.

- Đă có chỗ làm rồi à ?

- Ngay sau khi chia tay với em.

- Sao mà tài quá vậy ?

- Mánh lới chớ tài ǵ mà tài.

- Nhưng sao lại đi chơi được đây ?

- Xin nghỉ buổi sáng để đến mừng em.

- Mừng em thất nghiệp à ?

- Đừng có làm bộ. Từ sáng đến giờ chắc em không có buông tờ báo Rạng Đông giây phút nào hết. Chị đoán có đúng không ?

Hiếu cười x̣a rồi kéo Hoàng vào nhà, vừa đi vừa hỏi:

- Sao mà t́m chỗ làm giỏi dữ vậy ?

Hoàng dựng xe nơi vách nhà rồi bước lên thềm với Hiếu:

- Chị gởi đơn cho mười tám hăng buôn mà có mười bảy hăng sốt sắng cho chị một chỗ.

- Trời …

- Đơn chị viết đại khái như thế này: học lực trung b́nh, đánh máy giỏi, chỉ xin mỗi tháng 800đ. để ăn cơm (chị định xin 500 đ thôi, nhưng 500 đ quá vô lư sợ họ sanh nghi), sẵn sàng đến nhà của chủ hăng phụ giúp rửa chén, lau nhà, khi có đám tiệc; sẵn sàng giữ trẻ cho bà chủ đi Long-Hải hoặc đi Đà-Lạt nghỉ mát năm bảy hôm, sẵn sàng đến ngày chúa nhựt nơi nhà riêng cho bà chủ sai khiến, như là đi mua vé hát, dắt con bà chủ đi xi-nê, vân..vân.. 

Đơn chị gởi đi có ba hôm là được mười bảy bức thơ tha tiết mời chị đến ngay “kẻo muộn”.

Hiếu sững sờ trước thủ đoạn mà bạn nàng đang thổ lộ. Th́ ra có một số người tham lam quá sức, cho dẫu họ đă giàu có. Hễ ai bán rẻ mạt công th́ được nhận, chớ họ không bao giờ tưởng tượng đến hy sinh chịu kham khổ của công nhân để chen vào đám người tranh sống.

- Nhưng chị làm thế nào, với tám trăm đồng…

- Chị chịu lỗ, v́ mướn người gánh nước, tưới cải tốn tiền hơn số lương mà chị lănh được; chị đă có cách sống… Em à, bà ngoại bỗng dưng lâm bịnh nặng, nay đă đỡ rồi, nhưng yếu lắm, bà ngoại lo sợ không ở lại với chị lâu hơn sáu tháng.

- Trời, bà ngoại trông c̣n sơi lắm mà !

- Phải. Nhưng các cụ thường khi không lấy lại sức được sau một trận đau ốm. Trông ngoại th́nh ĺnh già đi nhiều lắm.

- … nghiệp ngoại quá.

Hoàng cầm tờ báo lên xem, cười rồi nói:

- Ảnh đẹp thua người nhiều lắm. Em có biết rằng em chưa hết đẹp hay không ? Chị muốn nói, sắc đẹp của em đang lên mà cứ c̣n lên măi. Khi năy c̣n ngoài cầu, chị đă ngạc nhiên mà thấy người em mấy tháng trước giờ đă biến khác hẳn đi.

Hiếu cũng nh́n ảnh ḿnh và chỉ hôm nay nàng mới thấy rằng nàng đẹp, mới ư thức rơ rệt về nhan sắc của ḿnh.

Hoàng véo bạn một cái rồi cười ngặt nghẹo một hơi mới nói được.

- Nhưng chưa đâu, sắc đẹp của em chỉ lên đến đỉnh chót khi nào em thành đờn bà thôi.

- Sao lạ vậy chị ?

- Không lạ đâu. Đờn bà đẹp hơn con gái. Người ta cứ quên điều đó, nhưng sự thật là như vậy. Nè em, chị tin chắc rằng rồi thế nào em cũng được bầu làm hoa hậu.

- Em không dám hy vọng.

- Đừng có làm bộ khiêm nhượng.

- Thật đó chớ, v́ tuy phần đông người dự thi không đẹp bằng em, nhưng có vài cô lại đẹp hơn em.

- Em không phảo lo. Chị đă đọc thể lệ. Qua ṿng loại, những cô có gương mặt đẹp sẽ được mời đến nhà báo để tiếp xúc với một ủy ban để họ xem người. Mà một khi họ xem người th́ sẽ không người nào qua mặt em được đâu. Chị sành xem người đẹp lắm và không bao giờ lầm.

Hiếu cứ muốn nói về chuyện tuyển lựa hoa hậu để được nghe Hoàng nung chí nàng nhưng lại sợ Hoàng cười cho nên bỏ sang chuyện khác:

- Chị làm ở hăng nào ?

- Em không biết đâu mà hỏi. Hăng nhỏ lắm.

- Sao chị lại chọn hăng nhỏ mà giúp việc ?

- Chị cố ư như vậy, v́ lẽ riêng.

- Chừng nào bà ngoại có đau ốm ǵ nhiều, chị cho em hay, chị nhé. Chị phải đi làm, c̣n em ở không.

- Em với Trọng đă đi đến đâu rồi ?

Hiếu hết cả hồn vía, không biết tại sao Hoàng lại biết mối t́nh giữa nàng và Trọng. Hay là Trọng đă bép xép x́ ra cho Hoàng biết ?

Một lát sau, hết sợ hăi, nàng đâm liều nhưng c̣n giả đ̣ ngây thơ, cười hỏi:

- Sao chị lại hỏi lạ vậy ? Chị không nhớ là chị giới thiệu sơ Trọng với em, rồi th́ em măn khóa.

- Mốc x́ ! Cái nh́n của Trọng, ai mà không biết anh ta nghĩ ǵ trong bụng và ai mà không biết rằng anh ta sẽ trở lại t́m em.

Hiếu cười x̣a:

- Chị tài số dách. Anh ấy nói yêu em…

- Và van xin em yêu lại ? Rồi em xẻn lẻn, cắn trôn áo mà làm thinh măi cho đến một khi kia th́ anh ấy năm lấy tay em và em làm thinh ? Rồi th́ hai đứa trao đổi với nhau và anh ấy thề bán sống bán chết rằng sẽ yêu em đến lúc bạc đầu ?

Hiếu cười ngặt nghẹo và véo bạn đến bốn cái mà chưa đáp được ǵ cả. Lâu lắm nàng mới ngớt được cơn cười:

- Em chắc chị có nham độn hay sao mà chị biết thấu ruột gan người khác.

- Đó là con đường cổ điển mà tuổi trẻ đă đi qua mà trong đó có chị. Nhưng có lẽ em là một cô gái hiếm hoi đă có phước gặp một người con trai chơn thật mà những lời hứa của anh ấy sẽ được thực hiện. Chị mong hai người thành vợ chồng với nhau để hưởng hạnh phúc. Thế nào, hắn có đề nghị hôn nhơn chưa ?

- Có.

- Em bằng ḷng chớ ?

- Bằng ḷng.

- Chừng nào ?

- Đợi má ảnh cúng đám giỗ xong, lên Sài-g̣n cậy mai để…

- Hay.

- Chị nè. Ảnh rủ em chiều nay đi coi chiếu bóng có nên nhận lời hôn chị ?

Hoàng chưng hửng nh́n Hiếu trân trối rồi giây lát ph́ cười nói:

- Té ra c̣n trong sạch như vậy à ? Chị cứ ngỡ… Quí lắm đó em à. Nếu hai đứa mà giữ trong sạch được như vậy cho đến ngày cưới th́ chắc ăn cho em lắm. Bọn con trai, dầu sao ta cũng phải đề pḥng họ mới được. Được, em cứ đi với hắn. Phải thỏa măn phần nào trong ṿng trong sạch cần thiết, kẻo buồn quá, hắn lại t́m an ủi nơi khác th́ hỏng.

 

¯

 

Quả như  Hoàng đă nói, sáng hôm ấy thầy Trung đang cặm cụi làm việc th́ người tủy phái lạ mặt đến hăng thầy hỏi thăm thầy, rồi trao cho thầy một bức thư kẹp trong quyển sổ chuyển giao văn kiện của báo Rạng Đông.

Thư gửi cho cô Nguyễn-Thị-Nghĩa tự Bích-Lệ, nhờ ông Trung hăng Sudiwimport trao lại. Ông mở thư ra xem th́ mới hay con gái ông đă qua được ṿng loại và được nhà báo cùng hăng rượu Bồ Đào mời đi dự tiệc tuyển trạch chung kết chiều hôm sau đó.

Cứ theo lời thơ th́ sẽ có mười bốn thiếu nữ được dự cuộc tuyên trạch nầy và hội đồng giám khảo sẽ gồm nhiều nghệ sĩ tên tuổi như là ông A, ông B, ông C, v.v… toàn những tên mà thầy Trung nhớ mang máng nghe ở đâu rồi.

Sau cuộc tuyển lựa, một dạ hội mở ra ngay tại pḥng tuyển lựa để liên hoan mừng Hoa hậu Bồ Đào, sau đó nữa một bữa tiệc to sẽ chấm dứt đêm liên hoan.

Kèm theo bức thơ cho Hiếu, một bức thơ thứ nh́ mời ông cụ bà cụ thân sinh “cô Bích-Lệ” cùng dự tiệc vui đó từ đầu đến chí cuối, tức là từ lúc khởi đầu tuyển lựa cho đến tàn bữa tiệc liên hoan.

Đọc xong thơ, thầy Trung muốn reo to lên rồi loan tin quan trọng ấy cho cả hăng đều hay, nhưng kịp nghĩ lại thầy cố nén phấn khởi của thầy xuống. C̣n tuyển lựa, tức là Hiếu chưa phải là hoa hậu và chưa chắc sẽ là hoa hậu. Tuy được vào chung kết cũng là một danh dự nhưng đó chỉ là danh dự tương đối thôi chớ chưa phải là một đắc thắng, một vinh quang.

Nhưng dầu sao buổi sáng ấy thầy Trung cũng không làm việc được. Thầy sống tối tăm đă hai mươi năm rồi, tất cả các bạn đồng sở với thầy, ai cũng t́m cách lên được cả, không lên nẻo nầy cũng lên nẻo khác, chỉ có thầy là không hề được ai biết đến tên tuổi hết, th́ nay…

Có những người bạn đồng liêu, không lên được cái ǵ, cũng cố vận động để lănh một chức kiểm soát viên ở một hội tương tế nào đó; có người hy sinh kinh hồn một số bạc quá to tát đối với chức phận, đă biếu vài mươi ngàn cho một hội cựu học sinh của trường nào ấy để được làm hội viên danh dự, tên tuổi dầu sao cũng được in vào các tập nội qui, điều lệ, c̣n thầy th́ hoàn toàn vô danh trong cái xă hội cao sang quanh thầy.

Hôm nay, danh vọng sắp đến, tuy đó chỉ là danh vọng, cho con thầy thôi, nhưng sao cha lại không thơm lây cái thơm của con? Và có bức thơ kia nữa chớ, bức thơ mà ông chủ nhà nhựt tŕnh cùng kư với ông chủ hăng rượu, mời đích danh ôpng bà Nguyễn-Văn-Trung, thân sinh của cô Bích-Lệ, chớ không phải mời thầy Nguyễn-Văn-Trung thơ kư đánh máy đâu nhé. Đă thơm lây rồi đó mà ! Người ta mời cái ông Trung thứ nh́ trong xă hội, ông Trung có con gái sắp được bầu làm hoa hậu.

Bối rối quá, thầy đứng lên đi vào pḥng của ông chủ để xin phép về trước hai tiếng đồng hồ, v́ việc nhà. Hiếu mấy hôm nay không đi dượt đánh máy nữa v́ lười, nên thầy muốn cho con hay tin sớm một chút cho nó mừng.

Bậy một cái là hôm nay về sớm, không đi cọp xe thầy Nam được như mọi hôm, nên thầy phải tốn tiền xe buưt, lại phải cuốc bộ hơi xa từ chợ Tân-Định vào nhà.

Tuy nhiên, về tới cuối xóm, đồng hồ tay của thầy mới chỉ mười giờ rưởi thôi.

Nghe tiếng em reo trên nhà, Hiếu đang nạo dừa khô phụ với mẹ dưới bếp, vội buông bàn nạo chạy lên. Thấy mặt cha nàng ngạc nhiên và hơi hoảng, ngỡ cha đau ốm ǵ, hỏi:

- Sao nay ba…

- Ừ, ba về sớm có việc cần. Má nó ơi, lên đây.

Thầy Trung xoa đầu mấy đứa bé, cười rất là yêu đời, tay tḥ vào túi móc phong thơ, nhưng chưa chịu lấy ra, c̣n đợi bà Trung. Nhưng lâu quá, không thấy mặt vợ, thầy lại réo:

- Ụa, má nó sao mà rúc măi dưới bếp vậy ḱa ?

Vừa dứt lời, thầy thấy vợ hiện ra nơi khung cửa hông trổ xuống nhà bếp. Mặt bà Trung lọ lem, và tay bà không rời con dao bếp mà lưỡi dính lá hành hương:

- Ǵ đó ông ?

Bấy giờ ông Trung mới chịu ḷi phong thơ ra, trao cho Hiếu, nhưng nói với vợ:

- Tin mừng bà ơi, ta trúng số rồi.

Bà Trung nhoẻn miệng cười, tỏ vẻ không tin.

- Thiệt mà, con Hiếu nó sắp trúng số độc đắc.

- Nếu sắp th́ ai cũng sắp hết thảy chớ không riêng ǵ con Hiếu đâu. Thiên hạ đang đứng sắp hàng, nối đuôi nhau để chờ tới phiên trúng số mỗi tháng bốn kỳ.

- Không phải mà, nó dự thi ảnh đẹp và sắp được bầu làm hoa khôi.

- Ối, tưởng ǵ, cái thứ đó th́ làm vương làm tướng ǵ.

- Cũng thích chớ má, v́ được hưởng mười ngàn đồng, Hiếu căi.

- Họ xí gạt mầy, chớ tiền đâu người ta đem cho không kẻ chỉ có một cái công nhỏ xíu là đẹp mà thôi. Mà mầy đẹp lắm hay sao mà dám mong như vậy ?

- Ǵ không biết, ông Trung nói, chớ chiều mai bà với tôi được nhà nhựt tŕnh mời đi dự lễ và dự tiệc.

- Ông đi đâu th́ đi, chớ tôi th́ làm không hở tay c̣n tiệc với tùng ǵ.

Giữa những câu đối thoại của hai ông bà. Hiếu đọc cả hai bức thơ gởi cho nàng và cho ông Trung. Nàng lặng người đi v́ quá mừng, không dám tin rằng thơ ấy gởi cho nàng và gia đ́nh nàng, rồi qua khỏi cơn xúc động ban đầu, nàng vứt thơ, cầm hai tấm thiếp mời múa men cuồng loạn và hát vang lên:

“ Đời đẹp lắm ai ơi,

“ Nắng chiếu ngay tim,

“ Tim quẳng ưu phiền”.

Bà Trung không phấn khởi, bỏ hai cha con ở đó trở xuống nhà bếp với công việc của bà. Hiếu vừa hát vừa nối gót theo mẹ, nàng hát cho đến khi cầm nửa trái dừa khô, úp lên lưỡi dao nạo nằm ngửa, mới sực nhớ đến những phiền phức về ngày mai. Nàng không có y phục đẹp, cũng chẳng có món nữ trang nào tranh đua với hàng chục cô gái đẹp khác mà chỉ bằng những cái ǵ trời cho sẵn cho nàng, biết sẽ chiến thắng hay không ? T́m đến con bạn cho mượn áo lúc đi thi vấn đáp, xem ra không ổn v́ nếu trợt vỏ chuối nữa, nó sẽ cười cho. Vả lại, áo của nó xui xẻo lắm, thi rớt có lẽ cũng v́ áo ấy phần nào.

Chỉ có người bạn chí thân, Hoàng, là người không hề cười chê nàng, nhưng Hoàng lại nghèo khó quá, chính nó cũng chỉ biết nhờ cậy trời ban cho chớ không có được “phụ tùng” nào để trợ lực nhan sắc nó cả.

Nhứt định chiều nay phải đi thăm Trọng, cách mặt mấy hôm rồi, Trọng mà nàng nhớ lắm và chắc hắn cũng nhớ nàng không yên. Nếu Trọng chưa hay tin chàng sẽ hay tin và hai đứa sẽ cùng mừng với nhau. Ngày mai là ngày vui nhứt đời nàng, th́ Trọng phải có mặt nơi pḥng tuyển lựa, phải có mặt trong dạ hội liên hoan và bữa đại yến ấy mới được.

Bà Trung b́nh tĩnh như không có ǵ xảy ra, lui cui nấu nướng, như đă làm bếp từ hơn hai mươi năm nay. Măi cho đến lúc ngồi lại ăn cơm với chồng con, bà vẫn không đá động đến bức thơ đă làm chấn động tinh thần ông Trung và cô Hiếu.

- Bà nghĩ sao ? Th́nh ĺnh ông Trung hỏi như vậy, khiến bà chưng hửng.

- Nghĩ sao về vụ ǵ ?

- Về vụ họ mời ḿnh đi dự tiệc.

- Nói vậy vụ đó có thật à ?

- Trời ơi, bà chiêm bao sao chớ !

- Ai biết đâu, tôi cứ tưởng ba nó nói cà rỡn cho vui nhà.

- Thật đó chớ !

- Như vậy th́ cha con ông làm ǵ th́ cứ làm. Tôi phần đàn bà, tôi lo nồi cơm trách cá chớ có biết ǵ mà tính.

- Bậy nà ! Đàn bà ngày nay ai cũng ra đứng đợt với đời. Riêng trường hợp của ta đây, tôi nghĩ lại th́ má nó phải giúp tôi mới được. Tôi không có đồ lớn, không thể dự hội, dự tiệc ǵ cả. Má nó đi là hơn.

- Đồ lớn là đồ làm sao ?

- Là một bộ y phục có cả áo bành-tô.

- Ba nó có mà. Mấy lần đi đám ma, đám cưới, ba nó bận đó.

- Má nó nói làm tôi thêm tủi. Tôi có áo, nhưng áo không phải là một thứ vải với vải quần. Màu cũng khác màu quần rất xa. Kiểu áo năm 1946, cổ áo gần tưa rồi, làm sao tôi dám vác mặt vào một nơi như vậy.

- Sao ba không may áo khác ba ? Hiếu hỏi.

- Con tính, mỗi năm chỉ có một hoặc hai dịp mặc áo, không lẽ vác bạc ngàn ra để may một món phục sức ít dùng như vậy. Mà không phải một ḿnh ba không có áo đâu nhé, cả sở mấy mươi người, chưa chắc có hơn năm người có áo. Ḿnh ít giao thiệp, may đồ lớn làm ǵ cho tốn.

Bà Trung suy nghĩ một hơi rồi nói:

- Áo xống của tôi cũng cũ hết. Tôi lại quê dốt…

- Cái đó vô hại. Đàn bà mà có nghèo, hay quê dốt, cũng ít kỳ hơn đàn ông.

- Chớ để nó đi một ḿnh không được hay sao ?

- Má nó tánh rất cẩn thận sao lại nói sai dữ vậy. Sỡ dĩ họ mời ta là họ biết điều lắm đó. Họ biết ta cần đi theo con gái ta v́ yến tiệc kéo dài đến khuya, không ai mà bỏ con cái đi một ḿnh như vậy.

- À, tôi quên nghĩ đến điều đó. Nhưng tôi cứ ngại, v́ tôi quê dốt lắm.

- Có ai bắt bà đọc đít-cua, đít-càng ǵ đâu mà lo. Tới cho có mặt với con, ăn tiệc rồi về, khỏi phải nói tiếng nào hết kia mà.

- Y phục tôi lôi thôi có kém ǵ y phục của ông đâu.

- Cứ nói cái đó măi. Đă bảo áo đàn bà có cũ, có xấu đến đâu xem cũng không kỳ cục như áo đàn ông mà không ăn màu ăn vải với quần kia mà !

- Thôi má đi với con má !

Theo bản năng, Hiếu nài nĩ như vậy, v́ người con nào, trong những giờ phút nghiêm trọng, cũng nghĩ ngay đến mẹ, tin cậy nơi sự bảo vệ của mẹ hơn.

Bà Trung không nói ǵ cả, và ông và Hiếu đều ngầm hiểu rằng bà bằng ḷng nhận cái khổ dịch ấy, hay ít ra cũng sẽ nhận vào phút chót. Ǵ nữa kia mà bà c̣n hy sinh, huống hồ chỉ một việc như vậy.

Bà xong bữa trước, uống nước, rửa miệng và đi lấy ít trầu đem lại bàn ăn. Bà hỏi:

- Nhưng không biết vào đó có ăn trầu được hay không ?

Ông Trung và Hiếu bật cười v́ ám ảnh to nhứt của bà rơ ra không phải là mặc cảm áo xấu, mặc cảm quê dốt, mà là cái ghiền trầu của bà, Ông Trung cười ha hả rồi nói:

- Người ta tuyển lựa rạp Thống Nhứt, mở dạ hội cũng ở đó, nhưng kéo nhau đi ăn trong Chợ-Lớn. Bà có thể ăn trầu suốt buổi, trừ lúc lên tửu lầu, v́ nơi đó ăn trầu sẽ làm cho thực khách nhờm. Nhưng phải mang theo cái ống nhổ nhỏ.

- Như vậy, vào tửu lầu, giấu ống nhổ ở đâu ?

- Con nghĩ ra rồi má, má cứ đem theo một cái lon, xong, má quăng đi.

 

¯

 

Xế lại, Hiếu ra sở thăm bạn. Trái hẳn với những ǵ nàng tưởng tượng, nào là Trọng vừa nhảy vừa reo khi thấy mặt nàng, nào là Trọng đưa nàng vào trong khoe với chủ hăng, với đồng nghiệp của chàng, Trọng bắt nàng đợi lâu quá.

Người tùy phái vào trong báo tin đă hơn mười lắm phút rồi mà chưa thấy dạng chàng đâu hết, và khi chàng ló mặt ra th́ đó là bộ mặt đưa đám ma.

Hiếu giận dỗi nh́n mặt bàn, tay mân mê lọ mực của người tùy phái.

- Hổm nay em bận lắm phải không ?

Hiếu không đáp lại v́ câu hỏi khá lạnh và đượm mỉa mai của bạn làm cho nàng càng hờn thêm. Thấy bạn làm thinh, Trọng càng tức nói nữa:

- Biết mà, em bận tập dượt để làm đào, và em sắp lên hoàng hậu nên em…

Trọng không nói “hoa hậu” mà cố ư nói sai ra là “hoàng hậu”, nhưng chàng không dứt câu nói v́ bỗng nhiên chàng thương xót bạn vô cùng khi thấy Hiếu rưng rưng nước mắt.

- Em ra ngoài anh hỏi thăm cái nầy. Đi em…

Chàng nắm lấy tay bạn kéo đi, v́ Hiếu chôn chân trước bàn viết của anh tùy phái, không chịu nhúc nhích như đă không chịu thốt ra một lời.

Trọng đi xa một đỗi đường trên vỉa hè để tránh mắt ṭ ṃ của bạn đồng sở rồi dịu giọng nói:

- Anh xin lỗi em đă chua cay như vậy. Thật ra anh chỉ tức em bặt tin hổm nay.

Hiếu kéo vạt áo lên toan lau nước mắt, như thuở bé ở nhà, nhưng ư thức lại là nàng đă lớn khôn, và đang đứng giữa đám đông người qua lại, nàng buông áo và mở ví rút khăn tay ra. Nàng chậm nước mắt, hỉ mũi và mếu máo nói:

- Ngày vui của em mà anh nỡ…

- Anh xin lỗi em, anh lạy em quên thái độ không đẹp của anh vừa rồi. Cũng bởi anh yêu em nhiều lắm nên anh mới sốt ruột như vậy.

Hiếu cũng nghe nàng yêu bạn hơn sau cơn sóng gió nho nhỏ ấy. Đó là món gia vị giúp cho t́nh yêu của cặp nhân t́nh, những đôi vợ chồng đậm đà hơn lên. Những mối t́nh suông sẻ quá, trơn tru quá, dễ đâm ra nhạt mùi.

- Chiều nay anh có mặt với em nha anh.

- Anh thấy bất tiện lắm. Anh không được mời !

- À, em quên điều đó mất. Hay là để em can thiệp cho họ gởi giấy mời anh…

- Vô ích em à. Thật ra th́ trong những đám như vậy, ai vào cũng được. Đến phút chót, khi họ thấy c̣n ghế trống nhiều quá, mà chắc sẽ c̣n, th́ họ không xem thiếp mời nữa, thả giàn cho thiên hạ vào thật đông cho rậm đám. Nhưng nếu em được chọn làm hoa hậu, anh sẽ bị bỏ rơi lúc đi ăn tiệc. Th́ có tủi cho anh hay không ?

- Có chắc ǵ em được chọn đâu. Nhưng nếu được th́ phút vui mừng của em là phút được, chớ không phải ở trong bữa tiệc. Anh có mặt trong phút vui mừng ấy là đủ cho ta lắm rồi.

Trọng làm thinh rất lâu rồi thở dài nói:

- Anh thú thật với em những ǵ anh ngại nói ra. Nhưng không nói được. Em nè, kể từ phút mà em được chọn làm hoa hậu, em sẽ không c̣n là của anh nữa rồi. Anh không muốn có mặt trong cái giây phút rất có thể là giây phút vĩnh biệt của đôi ta.

Hiếu cười chua chát:

- Anh tưởng em bội bạc như vậy à ? Thế là anh đă vội vàng chọn lầm em à ?

- Không …

- Sao lại không ? Anh không tin được bụng em kia mà.

- Tin chớ ! Em đă đáp lại t́nh yêu của anh, và anh chắc chắn là hiện giờ em yêu anh lắm. Và cho cả lúc em bước lên đài vinh quang và những ngày sau đó, em cũng vẫn c̣n yêu anh. Nhưng mà rồi t́nh yêu của em sẽ lợt lạt lần v́ em sẽ có dịp so sánh, khi em không c̣n là cô gái khuê môn bất xuất nữa.

   Một hoa hậu, không phải người ta khám phá ra để mà giấu trong buồng. Người ta lôi em ra, mà chính em sẽ thích được lôi ra nữa. Rồi bao nhiêu người săn đón em, em có muốn thế đâu, nhưng em vẫn nghe thích. Rồi em sẽ suy nghĩ….

- Anh tin chắc như vậy à ?

- Anh không tin lắm. Anh cũng c̣n trẻ tuổi như em, chưa kinh nghiệm bao nhiêu về ḷng người. Nhưng người lớn, họ suy luận có lư, nên anh không thể không lo.

- Ai suy luận như vậy ?

- Em không cần biết.

- Em cần biết để em xé xác họ ra…

- Thôi đi em. Người ta có nói xấu em đâu, nếu em mà như vậy th́ cũng chẳng qua là do thời cơ đưa đẩy thôi.

- Giờ anh tính sao ?

- Anh c̣n biết tính sao nữa ?

- Anh nghĩ ǵ về em ?

- Anh yêu em.

- Anh có giận hờn ǵ về em hay không ?

- Không.

- Nhưng anh không vui ?

- Nếu phải thành thật th́ anh nói trắng trợn ra rằng anh mong thầm em không được chọn làm hoa hậu.

- Anh ích kỷ lắm.

- Anh nhận là anh ích kỷ, bởi v́ anh yêu em và muốn em c̣n là của anh măi măi.

- Th́ em là của anh và sẽ là của anh măi măi chớ sao.

- Em thành thật, anh tin em lắm. Nhưng biết đâu rồi mặc dầu không muốn, em cũng phải không c̣n là của anh.

- Anh lôi thôi lắm, rắc rối lắm. Mai anh đến với em mà anh !

- Anh muốn ghê lắm chớ. Nhưng anh không có can đảm.

- Anh chưa tin em, rơ ràng như vậy rồi. Nhưng em sẽ làm sao để xé ḷng em ra được cho anh xem.

- Không, anh tin em như tin chính anh. Nhưng …

- Chừng nào em ở bạc, chừng ấy anh hăy có thái độ không được hay sao ?

- Th́ như vậy. Hiện giờ, th́ giữa chúng ta đă có ǵ thay đổi đâu. Anh không đi chỉ v́ tủi thân thôi.

- Má đi với em má có tủi thân đâu.

Tự nhiên Trọng bước gần sát bạn. Hiếu đă chịu nói tiếng “má” trống không ấy, nghe rất là dịu êm chớ không nói “má em” như từ thuở giờ nữa. Chàng cảm động quá và càng nghe yêu Hiếu hơn lên, càng tức sao lại có sự rủi ro thi hoa hậu xen vào hạnh phúc của chàng.

- Té ra má cũng đi nữa à em ?

- Chớ đâu có để em đi một ḿnh đêm hôm tăm tối. Có giấy mời má nữa.

- Má thương em khác, anh thương em khác, em ơi. Em lên, má cũng lên. Nhưng em làm hoa hậu cả Sài-g̣n giàu sang đều ḍm ngó em, th́ anh thư kư nầy sẽ nhỏ nhoi không biết bao nhiêu trước mắt em.

- Là tại anh hay nghi kỵ ngỡ như vậy chớ chuyện chưa có xảy ra mà.

- Thôi nói nhiều cũng vô ích. Em nên nhớ rằng anh yêu em yêu nhiều lắm là đủ rồi.

- Hôm nay em ra đây ngỡ vui, không dè buồn. Thôi xin phép anh em về.

Hiếu không lưu luyến như mọi hôm, đẩy xe đạp xuống đường mà không quay nh́n lại. Trọng không biết nói sao cho bạn khỏi hờn nên cũng đẩy xe chàng xuống để đưa bạn một đỗi đường trong câm lặng. Thật là “Lên xe tiễn em đi, chưa bao giờ buồn thế !”.

 

¯

 

Bà Trung và Hiếu bảo xích lô máy đậu tại góc Hàng Sao và Thống-Nhứt v́ họ thoáng thấy đằng rạp xe hơi đen nghẹt và thiên hạ đứng đầy trên vỉa hè họ phát sợ lên, không dám để người ta chú ư đến họ, v́ tiếng nổ dữ dội của động cơ chiếc xe b́nh dân mà họ đi.

Hiếu d́u mẹ băng qua đại lộ, bà Trung mấy lần hốt hoảng tŕ lại v́ sợ xe, rồi khi qua đến bên kia đường hai mẹ con đi bộ thật chậm. Nhưng sao mà họ cứ mau tới nơi quá và đỗi đường từ ngă tư đến rạp hát ngắn một cách đáng giận.

Hiếu dừng chơn lại với mẹ ngoài b́a đám đông. Tất cả thiếu nữ và thiếu phụ mà nàng thấy trong đám ấy toàn là hoa hậu cả, dưới mắt nàng. Sao mà họ đẹp đẽ thế với đủ màu áo, đủ lối tóc, và người nào cũng trắng trẻo c̣n hơn nàng nữa và nhứt là họ đi đứng cười nói lịch sự quá chớ không ngượng tay ngượng chơn như nàng trước một chỗ đông người.

Đám người ấy bỗng thưa lần và Hiếu đoán họ vào hết bên trong. Nhưng nàng vẫn không dám nhúc nhích. Bà Trung phải giục:

- Thôi, má con ḿnh vô chớ con, thiên hạ đă vô hết rồi kia.

Khi cả hai bước tới rạp hát th́ thấy chỉ c̣n vài người đàn ông leo heo đứng nơi thềm, người nào cũng có vắt một chiếc hoa nhỏ nơi túi áo trên.

Mẹ con bà Trung ch́a thiếp mời ra tŕnh cho họ, v́ đoán rằng họ trong ban tổ chức th́ một ông liếc sơ vào thiếp và la lên:

- Trời ơi, người ta đợi cô từ sớm tới giờ đấy.

Ông ấy chỉ nh́n Hiếu rồi nói với nàng thôi chớ không kể tới bà Trung, rồi ông ta tiếp:

- Thôi, mời cô đi theo tôi, xin cô mau bước một chút.

Nhưng ông ta không vào bằng cửa chánh mà lại đi ṿng ra ngoài sau rạp bằng một ngơ cụt bên hông rạp.

Bà Trung và Hiếu sanh nghi, ngỡ hắn gạt gẫm ǵ đây nên khựng lại không chịu tiến nữa. Hắn nghe im tiếng bước sau, đoán hiểu nên day lại cười nói:

- Bà đây đi với cô chắc ? Xin cứ theo tôi, chỉ có những người dự khán mới là vào rạp c̣n người dự thi th́ vào hậu trường để ra sân khấu tŕnh diện.

Nghe nói phải ra sân khấu, Hiếu sợ hăi quá, bất giác nắm lấy tay mẹ như để cầu cứu, và níu mẹ lại không cho bà Trung đi.

Bà Trung ngỡ hiểu được nỗi sợ hăi của con, dỗ nàng:

- Ông ấy có vẽ nói thật đó, con cứ đi, không sao đâu. Vả lại có má đây mà !

Rầu ḷng, nàng để bước theo mẹ, tưởng chừng như lên đoạn đầu đài không bằng.

Cuối ngơ là sáu bực thang xi-măng đưa lên một cái cửa hẹp đang mở. Lần đầu tiên Hiếu sắp để chân vào hậu trường một rạp hát nên nàng hồi hộp ghê lắm.

Người dẫn đường biến vào trong và khi hai mẹ con bước lên tới đầu cầu thang th́ trong ấy chạy ra bốn ông ăn mặc chỉnh tề.

- Cô Bích-Lệ hả ?  Một ông hỏi.

Hiếu c̣n đang ấp úng th́ ba Trung đă mau miệng đáp:

- Con tôi tên Hiếu à không, tên Nguyễn-Thị-Nghĩa.

- Phải rồi, cô Nghĩa là Bích-Lệ mà.

Cả bốn ông đều tươi cười và một ông mặt đỏ gay dường như đă uống rượu, miệng ngậm điếu thuốc lá Phi-Luật-Tân rất dài, pha tṛ:

- Cô Bích-Lệ tới sau hết, nhưng chắc là sẽ đi trước thiên hạ hết.

- Ừ, cô Bích-Lệ nhiều hy vọng lắm.

- Thôi, mời bà đây với cô Bích-Lệ vào trong để rồi ban tổ chức c̣n mách lối ra sân khấu cho mấy cô nữa chớ.

Hiếu đă bớt sợ v́ thấy mấy ông ấy không có ǵ đáng khiếp lắm. Nhưng khi vào đến bên trong th́ nàng bị mặc cảm ngay tức khắc. Chỉ có chín cô đến dự buổi tuyển lựa cuối cùng nầy, nhưng Hiếu có cảm giác sao mà họ đông lắm thế. Nàng càng rối trí hơn nữa khi họ túa ra đón lấy nàng mà hỏi lăng xăng:

- Chị Bích-Lệ đây hả ? Trời, chị đẹp quá, chị ăn chắc một cửa rồi chị ơi. Vô, vô đây…

Cả chín cô đều đẹp, và Hiếu không hiểu sao chính họ lại bảo rằng nàng đẹp. Họ lại ăn mặc sành lắm và sang lắm. Một cô lại mặc bơ-lu-dăng và săn-đai, thứ y phục mà Hiếu thường ao ước, khiến Hiếu thấy cô ấy như đẹp nhứt bọn.

Cô nào cũng có má đi theo cả, tuyệt nhiên không thấy ông bố nào hết. Nhưng má họ tuy cũng già nhưng trông cứ như c̣n trẻ v́ lối phục sức và trang điểm của họ. Nàng hỏi những cô bạn mới:

- Sao chị nào cũng có má đi theo mà không có ba ?

- Chị hỏi lạ ? Ba đâu có rảnh như má. Vả lại từ thuở nhỏ đến lớn, có ǵ tụi ḿnh chỉ mét má thôi chớ có mét ba đâu. Con trai mới mét ba chớ.

- Nhưng sao chỉ có chín chị thôi ?

- Có lẽ mấy chị khác bỏ cuộc v́ lẽ ǵ đó.

- Các chị có sợ không ?

- Có, sợ thi rớt.

- Tôi muốn hỏi ra sân khấu có sợ không ?

- Sợ cái ǵ chớ, cô mặc bờ-lu-dăng nói, chị nên xem họ như không có, hay có cũng không đáng kể vào đâu th́ hết sợ ngay.

“Trời, làm sao mà xem cả ngàn con mắt ṭ ṃ ấy là không có được, và họ đều là những nhà tai mắt th́ làm thế nào mà xem họ không đáng kể được !”.

Những cô gái dự cuộc tuyển trạch hoa hậu, cô nào cũng cầm một quyển sổ con trên tay và một cây bút ch́ nguyên tử. Họ xin địa chỉ lẫn nhau, và bây giờ họ bu cả lại để xin địa chỉ người đến trễ là Hiếu. Họ lại chép cho cô bé thật thà một bổn địa chỉ v́ cô ta không hề nghĩ đến việc mang sổ theo để làm quen với ai cả.

Cả tám cô đều đề sau cái tên Bích-Lệ, bốn chữ Hoa Hậu Bồ Đào to tướng, không phải họ đùa hay mỉa mai đâu, mà họ tin chắc rằng Hiếu sẽ thắng, nếu trong bọn họ không có một đứa cháu gái, một đứa em gái nào của mấy ổng mà mấy ổng định lăng-xê.

Ngoài kia, người ta chào cờ vừa xong, và trong nầy các cô cũng vừa thôi đứng thẳng người. Một ông dặn ḍ:

- Hễ xướng ngôn viên nói câu giới thiệu vừa xong là quí cô dẫn hàng một ra sân khấu. Cứ đi tới, đưa hông ra khán giả, người nầy cách khoảng người kia độ năm tấc. Khi cô dẫn đầu, c̣n cách hông sân khấu bên kia độ một thước th́ tất cả quí cô sẽ dừng bước lại và xây mặt ra, đoạn cúi chào khán giả.

   Đó rồi quí cô tập trung bên trái, và ban giám khảo sẽ ra để tuyển chọn.

Màn ngoài ấy lại kéo lên và họ nghe người xướng ngôn viên nói:

- Thưa quí vị, bổn hăng đă nhờ nhựt báo Rạng-Đông mở cuộc thi ảnh đẹp, hầu t́m những thiếu nữ Việt-Nam có nhan sắc khả dĩ không lép trước những mỹ nhân danh tiếng nhứt thế giới, mục đích là nâng cao quốc thể về một khía cạnh cho dẫu là khiêm tốn, khía cạnh “người nữ công dân đẹp trong một quốc gia lành mạnh”.

   Thưa quí vị, quả thật thế. Quốc phong có lành mạnh th́ người dân mới khỏe, mà có khỏe mới đẹp người ra.

   Nay tờ nhựt báo nhiều độc giả nhứt là tờ Rạng Đông đă thi hành xong chặn đầu của sứ mạng, và đưa chúng tôi đến giai đoạn cuối cùng là cuộc chung tuyển hôm nay. Chúng tôi thật không biết nói chi để thành kính tỏ ḷng tri ân đối với quí vị mà cuộc chứng kiến tăng phần long trọng và làm danh dự cho buổi lễ nầy.

   Thưa quí vị, trước khi ban giám khảo và quí cô kiểu nữ ra mắt quí vị, chúng tôi xin giới thiệu nữ ca sĩ Bích-Ngọc sẽ cống hiến quí vị bản “Giai nhân kim cổ”.

   Thưa quí vị đây, cô Bích Ngọc !

Trước câu nói cuối cùng nầy, một thiếu nữ từ ngoài cửa nhỏ thần tốc chạy vào như bị băo tố thổi đưa tới.

Thiếu nữ ăn mặc và hóa trang rất là téc-ni-cô-lo, nh́n những hoa hậu tương lai mà mỉm cười một cách kẻ cả rồi chạy tuốt ra ngoài.

- Bích-Ngọc đó.

- Đẹp ghê !

- Sao không dự thi với tụi ḿnh hé ?

- Người ta đă nổi danh rồi, c̣n dự thi làm ǵ.

Họ lặng thinh, nghe cô nữ ca sĩ trổi giọng ca ngợi người đẹp từ muôn xưa, và người đẹp thời nay với những may mắn trên đời họ.

Cái ông ngậm thuốc lá Phi-luật-Tân đen và dài, bước đến nói:

- Các cô chuẩn bị đi để rồi ra ngoài.

- Ai đi đầu, cô áo vàng hỏi.

- Oẳng tù t́ nè, chị nào thua th́ đi đầu.

- Không, ông ấy nói, khỏi cần phải làm như vậy, lâu lắc lắm. Cô nào trẻ tuổi nhứt th́ đứng đầu.

- Vậy phải xét thẻ kiểm tra à ? Hay xét khai sanh ?

Ông ấy cười ngất mà rằng:

- Đâu dám làm khổ quí cô đến thế. Tôi xem th́ h́nh như cô nầy trẻ tuổi hơn hết.

- Chị Lilie !

Th́ ra ông ấy chỉ cái cô bơ-lu-dăng vàng, săn-đai đỏ, và cột tóc đuôi ngựa. Cô ấy không sợ hăi chút nào, nói:

- Đi đầu th́ đi.

Ngoài kia thiên hạ vỗ tay rất ḍn, và Hiếu hồi hộp vô cùng. Ông ấy nói:

- Nào quí cô đi ra !

Cùng một lượt với câu ấy, ngoài sân khấu xướng ngôn viên cũng nói:

- Thưa quí vị, đây các hoa hậu tương lai.

Họ đi ra gặp cô Bích-Ngọc đi vào ngược chiều. Cô ấy vẫn mỉm cười như lúc năy và lần nầy nói:

- Chúc các chị may mắn !

Hiếu đi giữa hết cho đỡ sợ, nhưng vẫn nghe hai chơn ḿnh run rẩy. Dưới kia tiếng vỗ tay không ngớt, họ chào từng người, thành ra có cả chín tràng pháo kế tiếp nhau và khi các cô day mặt ra cúi chào th́ lần ấy tràng pháo tay tưởng như không bao giờ dứt cả.

Không nhớ chỉ thị khi năy, các cô tự nhiên dồn lại một phía, v́ đứng dàn trận ra như vậy trơ quá, với lại dồn lại, nghe thành một khối, đỡ sợ hơn.

Bấy giờ ban giám khảo mới xuất hiện, gồm ông chủ nhơn – mà xưng là giám đốc, bởi trong xă hội ta, danh từ giám đốc làm thiên hạ người ta khiếp đảm hơn, mặc dầu giám đốc chỉ là công nhân của chủ nhơn thôi – và bốn ông nữa được giới thiệu tên tuổi chức nghiệp hẳn ḥi, nhưng Hiếu không nhớ tên ông nào cả.

Cả năm ông nầy đều có mặt trong hậu trường khi năy và đều có dịp ngắm kỹ các cô, trừ Hiếu đến vào những phút chót.

Nhưng họ vẫn yêu cầu mấy cô đi qua, đi lại trước mặt họ, nơi sân khấu để mỗi ông ngồi lại bàn viết mà ghi điểm và ghi chú lu bù.

Hiếu đứng núp sau nhiều cô bạn một giờ ấy và đang rầu chín ruột sẽ phải bị điểm binh như vậy. Khi năy, đi có đoàn và nếu bị chú ư th́ cũng phần nào thôi v́ sự chú ư ấy đă phân tán, giờ bao nhiêu con mắt đều đổ dồn vào một người th́ người ấy khó ḷng mà tự nhiên được.

Các địch thủ của nàng càng dạn dĩ, nhanh nhẹn bao nhiêu th́ Hiếu càng bị mặc cảm bấy nhiêu, và càng bị mặc cảm, nàng càng run rẩy, run thật sự chứ không phải chỉ hồi hộp thôi.

Nhưng trời, đă đến phiên nàng rồi ! Và đây là người mới đối với ban giám khảo nên các ông ấy chăm chú vào nàng nhiều hơn ai cả.

Hiếu nghe ống quần của nàng rộng quá và dài quá, và bị vướng chân vướng cẳng dữ lắm mỗi lần đi tới đi lui. Không biết dưới kia họ có thấy được nàng run hay không, chớ lũ bạn sau lưng th́ chúng nó ác ghê, chúng nó cười nói ǵ lu bù nàng không nghe rơ, nhưng đoán là chúng nó đang chế riễu nàng.

Những phút sau đó mới là khó chịu chớ. Trong khi họ âm thầm thảo luận với nhau và cả cô ca sĩ thứ nh́ mới đến, ra hát giúp vui cho khán giả khỏi phải đợi lâu, th́ các cô cử tử, cô nào cũng làm thinh và nghiêm trang lạ.

Họ đă hy vọng nhiều quá và từ lâu rồi nên đến phút quyết liệt, họ đâm sợ. Chắc chắn có nhiều cô đặt tương lai của họ vào cái chức hoa hậu ấy, và nếu hụt th́ cả một sự sụp đổ sẽ diễn ra.

Hiếu th́ khác hẳn. Nàng thầm mong cho không được, để ra về hầu xong cái nợ làm bia cho thiên hạ ḍm ngó.

Nếu rủi ro được làm hoa hậu, nàng sẽ khổ sở thêm không biết bao nhiêu.

Cô ca sĩ thứ nh́ đă hát xong bài hát. Tiếng hoan hô cô ấy dịu đi th́ một sự im lặng kỳ lạ bao trùm cả rạp hát. Người ta không thấy tṛ ǵ kế tiếp nên đoán rằng kết quả sắp được tuyên bố nên họ nín thở mà đợi.

Ban giám khảo c̣n thảo luận thêm lối hai phút nữa, hai phút quá nghiêm trọng đến nặng nề khó thở, rồi th́ các ổng trao cho xướng ngôn viên một mảnh giấy con.

Cả chín ứng cử viên đều nghe như họ bị một chứng tê liệt th́nh ĺnh, v́ quá lo sợ.

- Thưa quí vị, xướng ngôn viên bắt đầu nói, và sau mỗi tiếng của ông ta, các cô hoa hậu tương lai có cảm tưởng rằng ông ta là đoàn trưởng của một toán lính sắp hành quyết một tội nhân, đếm một… hai… ba… bốn, và khi tiếng “mười” thốt ra xong th́ một loạt súng sẽ nổ lên, mười viên đạn sẽ chụm nhau xoi nát tim họ.

- Thưa quí vị, đây là quyết định cuối cùng của ban giám khảo. Chúng tôi sắp xin long trọng tuyên bố quyết định ấy, và liền sau khi công bố kết quả, cuộc liên hoan văn nghệ bắt đầu.

   Sau đó quí vị nào có thiếp mời riêng, xin tự động đến tửu lâu “Sơn-Hải” đúng bảy giờ tối.

   Và đây, thưa quí vị, hội đồng giám khảo xin long trọng tuyên bố cô Bích-Lệ đă được chọn là người xứng đáng chức Hoa Hậu Bồ Đào năm 1961.

Hiếu bỗng nghe rụng rời suưt té sụm xuống nhưng kỳ lạ thay nàng lại bỗng nghe ḿnh bay bổng lên. Tám người bạn “đồng chí” đă áp tới ôm lấy nàng mà đưa lên cao, trong tiếng hoan hô vang dậy của những người dự khán dưới kia.

Cả đến những người thắc mắc cũng vỗ tay hoan nghinh người con gái có một khuôn mặt vô cùng mỹ lệ và dễ thương ấy. Họ thắc mắc v́ sao ban giám khảo chỉ xét vẽ đẹp của gương mặt và dáng đi các ứng cử viên mà thân thể bị phong tục cổ truyền không cho phép phơi bày ra.

Hoa Hậu Bồ Đào ứa nước mắt, không phải v́ vui mừng được chức hoa hậu mà cảm động v́ thái độ không ganh tị của tám người bạn mà một phút trước đó, nàng không nghe cảm t́nh ǵ với họ cả, và c̣n không ưa họ nữa là khác, v́ nàng bị mặc cảm trước sự bảnh bao của họ.

Hiếu đưa hai tay ra xoa đầu từng người bạn một và nước mắt nàng bây giờ đă chảy đầm đ́a.

Trong khi đó th́ màn từ từ hạ và không ai mách nước cho, Hiếu tự nhiên biết cúi đầu chào để cảm ơn khán giả.

Họ kéo nhau vào hậu trường. Bấy giờ các nghệ sĩ đă tới đông đủ và thay phiên nhau ra ngoài sân khấu để biểu diễn. Tất cả những người có mặt nơi hậu trường rạp Thống-Nhứt đều vây quanh lấy cô hoa hậu rụt rè đă gây cảm t́nh nơi mọi tấm ḷng chính nhờ cái ngây thơ của cô ta.

Ṿng thứ nhứt là tám hoa hậu hụt. Họ hạ xuống người bạn mà họ đỡ trên tay từ năy giờ rồi không muốn cho ai xáp lại gần cục cưng của họ hết.

Sở dĩ họ không ganh tị, v́ ḷng tốt của họ cũng có mà cũng v́ cuộc tuyển lựa đă may mắn chọn đúng một thiếu nữ xinh đẹp thật sự, hơn hẳn họ rơ rệt, và nhứt là thiếu nữ ấy c̣n quá ngây thơ, khờ khạo, khiến họ lại được mặc cảm tự tôn, nghe như là vừa có thêm một đứa em dại để mà bảo vệ.

Lần sau, khi Hiếu đă sành đời rồi, đă trở nên một địch thủ đáng sợ của họ trên đường tiến thân hay trên đường t́nh th́ chẳng may nàng được bầu làm hoa hậu lần thứ nh́, thứ ba, trong cuộc thi nào hoặc trong dạ hội, trong đêm liên hoan nào, th́ họ sẽ không tha nàng đâu.

Ṿng thứ nh́ là những bà mẹ, ṭ ṃ xem kỹ con ai lại khéo đẻ hơn con của các bà. Ban tổ chức và các nghệ sĩ chỉ đứng được ở ṿng thứ ba thôi, mặc dầu họ cố chen vào để khen ngợi người mà họ đă nâng đỡ và sẽ nâng đỡ lại họ trong chiến dịch quảng cáo của họ.

Ông chủ hăng Bồ Đào, tay cầm tấm ngân phiếu mười ngàn đồng, miệng nói:

- Quí bà quí cô cho chúng tôi vô để cụ thể hóa giải thưởng chớ !

Nhưng các hoa hậu họ cứ bất kể, v́ họ bận vui đùa quanh người bạn mới:

- Chị ơi, chị được kén làm hoa hậu, xin tiến dẫn cho em làm thứ phi nha chị !

- Nó Tây phi, tôi là Đông phi nha bồ !

- Tao là phó hoàng hậu, hay hơn tụi bây !

- À ông chủ hăng rượu, ông có say hay không mà chỉ thấy ông cầm có một tấm ngân phiếu thôi ? Theo thể lệ, chị em chúng tôi, mỗi đứa được một ngàn đồng tiền xe pháo chớ.

- Có, có tất cả quí cô, ông chũ hăng rượu từ ngoài đáp vọng vào. Nhưng v́ số tiền ít nên tôi sẽ xin trao tiền mặt để quí cô khỏi phải đi ngân hàng mất công.

- Hoan nghinh rượu Bồ Đào.

Ngoài kia một nữ ca sĩ cũng vừa ca xong bản “Bồ Đào mỹ nữ” rồi một nhóm ca sĩ lại rập nhau mà ca bản “Bồ Đào mỹ tửu” mà hăng rượu đă nhờ một nhạc sĩ túng tiền sáng tác theo chỉ thị của hăng.

Văn nghệ hôm nay rực nồng mùi thương măi và sự hợp tác “thương nghệ” nghe ra có vẽ miễn cưỡng vô cùng.

Ban tổ chức, dẫn đầu là ông Bồ Đào, xung phong chen vào được bên trong, nói:

- Lát nữa đây, xin mời tất cả các cụ, các cô đi dự tiệc với chúng tôi, và giờ xin trao tặng giải thưởng cho quí cô. Nếu chúng tôi trao tặng ngay ngoài sân khấu th́ cử chỉ ấy quảng cáo cho chúng tôi nhiều lắm. Nhưng lại không đẹp. Như vậy tất cả bà con có mặt ở đây đều nh́n nhận rằng chúng tôi tổ chức giải hoa hậu nầy là v́ nghệ thuật thuần túy chớ không v́ tư lợi chút nào…

Ông Bồ Đào vừa nói tới đó th́ bên ngoài cửa nhỏ tràn vào non mười người đàn ông, người nào tay cũng ôm một bó hoa, và bốn nhiếp ảnh viên mà khi năy ngoài sân khấu, họ không sao ghi được cảnh thân mật như ở đây.

Ông Bồ Đào chào chung những người mới đến bằng một tiếng “Rua” và một cái vẫy tay rồi lo trao sét và trao tiền cho “hoàng hậu và các thứ phi”. Xong đâu đấy, ông mời:

- Giờ xin mời các cô, xuống dưới xem tŕnh diễn văn nghệ.

- Đâu có được, ông chủ, c̣n tụi tôi nữa chi, sao ông xấu bụng dữ vậy.

Cái ông cao niên hơn hết trong đám ôm hoa, phản đối như vậy rồi chui vào. Tới nơi, ông ta nghiêng ḿnh trước hoa hậu và tự giới thiệu:

- Trần-Minh-Đẩu, chủ nhơn hăng phim Ao Nhà.

Hiếu chỉ biết mỉm cười cúi đầu chào lại ông ấy rồi làm thinh. Ông ấy nói:

- Xin tặng hoa hậu bó hoa mọn nầy và sẽ rất hân hạnh được hoa hậu biết đến.

Lăo vừa nói vừa trao hoa tới, Hiếu bối rối nh́n mẹ mà cầu cứu. Nhưng chính bạn hữu nàng ở sau lưng nàng giựt dây. Họ mách nhỏ ! “Đưa tay ra nhận, cảm ơn, rồi nói: hân hạnh”.

Hiếu hành động và lập lại lời bạn mách, y như một diễn viên tập tuồng chưa xong, chưa thuộc vở, chỉ biết đọc lại lời ông nhưn.

Lăo ta c̣n muốn nói ǵ nữa, nhưng một ông khác đă tiến đến.

- Chủ tiệm may Chức Nữ, thưa hoa hậu. Chúng tôi chuyên may y phục phụ nữ và rất mong một ngày gần đây, hoa hậu sẽ làm cho áo chúng tôi đẹp ra. Ngược lại áo chúng tôi may cũng sẽ làm cho hậu trở nên… siêu hoa hậu…

Thiên hạ cười rộ lên sau câu pha tṛ ấy, và nh́n lại ông ta, Hiếu rất buồn cười v́ con người ấy ăn mặc xoàng nhứt đám, thế mà lại làm chủ một hiệu may to nhứt thủ đô đă quảng cáo rùm lên là “tất cả nữ nghệ sĩ đều may mặc ở hiệu chúng tôi”. Nàng nghĩ đến câu tục ngữ của ta: thợ rèn không dao ăn trầu, và rất vui ḷng mà nhận hoa của con người dễ mến nầy.

Tiếp liền theo ông chủ hiệu may là một ông gầy khô nét, da mặt xanh xao:

- Chủ nhơn hiệu thuốc hoàn “Phụ nữ khang kiện bổ huyết tố”. Thưa cô, tất cả mỹ nhơn trong nước, muốn sắc đẹp được bền dai với thời gian, đều uống thuốc của chúng tôi. Rất hân hạnh được tiếp xúc với hoa hậu về sau nầy.

Ông Bồ Đào tức lắm, nghĩ thầm: “Mẻ cái lũ nầy ! Thế nào chúng nó cũng đề nghị với Bích-Lệ lấy tên nàng mà làm quảng cáo. Té ra ḿnh hao công tốn của cho chúng nó ở không mà hưởng à ?”.

Lăo ta toan can thiệp vào để đánh bạt bọn đầu cơ sắc đẹp nầy th́ một thanh niên lướt tới.

Hắn trạc ba mươi tuổi, khá đẹp trai, ăn mặc cực kỳ sang trọng. Hắn ăn nói như người muôn xưa, chắc là đă học thuộc ḷng câu nói ở quyển tiểu thuyết kiếm hiệp nào:

- Thưa quí nương, tiện sinh là thương gia ở thủ đô nầy, tiện sinh không có tài mọn nào cả, cũng chẳng có được món hàng quí báu nào mà mong quí nương chiếu cố đến v́ tiện sinh chỉ nhập cảng sắt tṛn, sắt vuông thôi. Nhưng tiện sinh có một tấm ḷng ái mộ những trang kỳ nữ nên tiện sinh mới đến xin kính chào quí nương và dám mong được quen biết với quí nương lâu dài.

Hiếu bối rối vô cùng không phải v́ câu nói văn vẻ khiến nàng không biết trả lời thế nào cho xứng. Nàng đă thấy rằng không cần trả lời, chỉ mỉm cười đáp lễ, cảm ơn một tiếng là đủ rồi.

Nhưng người đàn ông đẹp trai và ăn mặc chải chuốt nầy đă để giọng tán tỉnh trong câu nói của hắn, và đây là lần đầu tiên mà nàng bị, hay được tán tỉnh. Trọng chưa tán nàng bao giờ cả. Đôi bạn chỉ ngầm hiểu nhau, rồi lần lần ra mặt hiểu nhau và yêu nhau thôi.

Lần nầy trái lại, ông Bồ Đào thích chí hết sức. Thế là hoa hậu Bồ Đào đă ăn khách, ăn khách ngay sau lúc vừa đắc cử. Mà nàng càng nổi danh tài sắc một th́, hiệu lực quảng cáo của nàng càng mạnh.

Ông ta giới thiệu thêm:

- Đây là nhà triệu phú trẻ tuổi của nước Việt-Nam, ông Nguyễn-Ngọc-Long, nhà xuất nhập cảng.

Thật ra Long không phải là triệu phú. Hắn chỉ là con một nhà triệu phú thôi. Và Sài-G̣n nầy đếm được năm ba ông triệu phú kiểu đó, được cha mẹ cho năm ba trăm ngàn để mở công cuộc làm ăn vớ vẩn với mục đích: Cho mấy ông con ấy tập làm ăn; sơn phết bề ngoài của các ổng cho đẹp ra để dễ cưới vợ giàu; ông nào đă có vợ, th́ được đỡ mang tiếng là đă lớn rồi mà c̣n ăn bám cha mẹ.

Số vốn năm ba trăm ngàn ấy đă bay đi mất từ khi lấy môn bài, nhưng cửa hiệu th́ cứ c̣n hoài, và các ổng có tiền xài hoài theo mức sống của các thương gia.

Hiếu làm thinh và Long không biết nói thêm ǵ nên hắn rất mừng mà bị người khác chen lấn bước vào, giúp hắn đỡ trơ.

Người vừa chen lấn vào ấy chỉ mặc sơ-mi ca-rô và quần ka-ki bạc màu thôi. Hắn lạ hoắc đối với mọi người, trừ ra với vài nghệ sĩ đang đứng ṿng ngoài, đợi phiên để ra sân khấu tŕnh diễn.

- A, thằng Nghi.

- Nó ngỡ t́m được người mẫu chắc !

Thanh niên ấy c̣n trẻ như Trọng, nhưng vẻ mặt già giặn hơn. Hắn có đẹp trai hay không, Hiếu không biết nữa v́ nàng như chạm phải một sợi dây điện vô h́nh nào từ lúc hắn xuất hiện đến giờ, nghĩa là từ độ mười giây đồng hồ rồi.

Không, từ thuở giờ nàng chưa gặp một người con trai nào làm nàng xúc động như thế cả. Chàng có một cái ǵ đặc biệt nàng không thể nói ra được bây giờ và cả về sau nữa, nhưng chàng khác rất xa nhà “triệu phú” chải chuốt khi năy từ y phục đến tóc tai và vẻ đẹp nơi người hắn ta trông cố ư, nhân tạo chớ không tự nhiên như hoa dại giữa đồng nơi thanh niên nầy.

Cho đến cả cái nghiêng ḿnh thi lễ của chàng cũng đặc biệt, dịu cái dịu mạnh khỏe của giống đực, và vẻ hiên ngang nơi chàng lại mạnh một cách êm ái như cái mạnh của những đại thọ, mạnh mà không thô bạo.

- Thưa cô, hắn nói, một họa sĩ không tên không tuổi t́m đến để thấy mặt cô, một lần thôi cũng đủ lắm rồi, nếu không may mắn bao giờ tái ngộ nữa.

Chỉ có lần nầy là Hiếu muốn nói cái ǵ, nhưng nàng lại không nói được, không phải t́m không ra một ư xoàng nào mà v́ nàng nghe ngộp thở và nghẹn nơi cổ họng.

Và chỉ có lần nầy là nàng bất lịch sự quên rước lấy bó hoa, khiến người tặng phải đợi lâu quá và khi rước xong bó hoa ấy, lại quên mỉm cười, quên nói cám ơn.

Thanh niên không đ̣i hỏi ǵ cả, cúi chào rồi xây lưng mà đi, Hiếu thẫn thờ nh́n theo hắn, chỉ thấy lưng và ót của hắn thôi, rồi khi hắn khuất sau khung cửa nhỏ, nàng suưt đánh rơi bó hoa vừa nhận.

Màn ở đây chưa hạ được v́ sau người họa sĩ kỳ dị, một người đàn ông đă cao niên nhưng rất đẹp người và ăn mặc sang trọng lướt đến.

Ông ta không tự giới thiệu như những người khác có lẽ v́ ông ta nghĩ rằng ai cũng có bổn phận phải biết ông ta hết, chỉ nghiêng ḿnh sơ rồi trao hoa thôi.

- Chào ông Cao-Đức-Bảo, ông Bồ Đào bước đến để ngầm giới thiệu ông ấy với Hiếu, nhưng Hoa Hậu Bồ Đào chưa nghe tên vị phú thương ấy lần nào hết nên không khiếp đảm, trái lại cơn xúc động vừa qua c̣n chôn chặt nơi nàng với vẻ mặt thẫn thờ của nàng.

Ông Bồ Đào tức lắm, v́ ông quan niệm Hiếu là nhân viên của ông, ông muốn nàng phải niềm nở chủ nhơn của năm bảy cuộc làm ăn đồ sộ trong nước ấy.

Kịp nghĩ lại là ḿnh vô lư quá, ông ta đành nhẫn nại cười pha tṛ.

- Cô Bích-Lệ nè, ông Cao-Đức-Bảo có thể tặng cô một bó hoa toàn bằng vàng nạm kim cương mà ngân quỹ gia đ́nh ông chỉ bị sứt mẻ có một phần trăm thôi. Nhưng ông lại tặng bó hoa thường, bởi đó là cử chỉ đẹp ông quen làm.

Như chợt tỉnh, Hiếu mỉm cười, ngả đầu chào người tặng hoa cuối cùng và nói:

- Cám ơn ông Cao-Đức-Bảo.

Vị phú thương cười to rồi vỗ tay mà rằng:

- Tôi hoan hô tôi, hoan hô cái may mắn của tôi, được người đẹp trao cho một lời, một lời độc nhứt trong buổi nầy.

Ông ta hănh diện thật sự, và nh́n qua khắp mấy ṿng người, vẻ mặt đắc thắng đến nỗi Hiếu hối hận đă nói cái câu ngắn khiến cho người khó thương ấy khai thác.

- Thôi, xin mời các cụ, các cô xuống dưới xem tŕnh diễn văn nghệ.

Ông Bồ Đào nói xong dẫn đầu cả đoàn người dẫn hàng hai, hàng ba đi theo ông ta để ra ngă hông rạp hát.

Họ vào rạp giữa lúc buông màn, và khán giả đă quay lại để hoan hô người đẹp vào đây với họ.

Hiếu không thấy rơ người và vật. Tất cả đều như không thật, và nàng đang bơi trong khối ǵ như là nước, là khói mà cái ǵ cũng huyền ảo cả.

Con trai đẹp, con gái đẹp, trang phục sang trọng, cái ǵ nàng cũng đă thấy rồi, nhưng chưa gần, nhứt là chưa gần một cuộc tập trung khổng lồ những thứ đẹp và sang ấy. Nàng nghe nàng nhỏ nhoi quá và khó ḷng mà hiểu được cuộc hoan hô của hàng ngàn người khi nàng bước vào đây.

Hoa Hậu Bồ Đào và bà Trung được ngồi ở dăy ghế thứ nhứt c̣n bốn chỗ trống dành cho hai mẹ con và vợ chồng ông Bồ Đào.

Hiếu ngồi giữa mẹ và bà Bồ Đào, một người trạc cỡ tuổi với bà Trung nhưng mập lắm và nhờ phục sức phấn son nên xem trẻ hơn.

Bà Bồ Đào từ năy giờ ngồi dưới nầy, giờ thấy hoa hậu của hăng rượu bà xuống, bà bắt chuyện ngay:

- Có phải bà đây là thân mẫu của cô hay không ?

- Dạ thưa phải.

- C̣n ông thân cô vẫn mạnh chớ ?

- Dạ thưa mạnh, nhưng ba con bận làm việc nên không đi được.

- Cô đây là thứ mấy của bà, thưa bà ?

Được hỏi đến bà Trung vội đáp:

- Dạ, nó lớn hơn hết.

Từ năy giờ bà có cảm giác Hiếu không phải là con của bà nữa. Mặc dầu không ganh tị với những người cướp con bà, bà vẫn nghe buồn buồn. Giờ thấy rằng ḿnh được trở lại địa vị thật của ḿnh, bà lấy làm cảm t́nh với người đối thoại, và tự nhiên, bà khai thêm:

- Nó c̣n sáu đứa em nữa, thưa bà. 

- Ông nhà có phước quá.

- Phước đâu không thấy, chỉ thấy lo trối chết.

Bà Trung không từng đến những nơi công cộng nên quên hết phép lịch sự cần thiết ở những nơi đó là chỉ được nói thầm thôi. Thấy bà bắt đầu nói lớn quá bà Bồ Đào hoảng không dám nói chuyện nữa.

Bấy giờ đă tỉnh lại, nhưng Hiếu không xem tŕnh diễn văn nghệ, không nghe ca, mà chỉ sống lại những cảm giác của nàng khi ở trong hậu trường thôi.

Nàng chưa thi đậu lần nào trong đời nàng cả, chỉ nghe bạn hữu kể lại rằng sự sung sướng thi đậu rất là ngắn ngủi, chỉ qua mấy phút đầu là không c̣n nghe ǵ nữa hết.

Được làm hoa hậu nàng cũng chỉ nghe sung sướng có mấy phút thôi. Sau đó niềm vui của nàng do nguyên nhân khác hơn là chức hoa hậu ấy.

H́nh ảnh người con trai sơ-mi ca-rô bấy giờ lại trở về lăng văng trước mắt nàng. Không, nàng không phản bội Trọng, nghĩa là không yêu người thanh niên đă gây xúc động nơi ḷng nàng ấy, nhưng không hiểu sao nàng xao xuyến khi nhớ lại hắn, và nghe một niềm vui không duyên cớ nhè nhẹ lướt đến trong tâm hồn nàng.

Bây giờ khi mọi việc đă qua, mọi t́nh cảm đă lắng lại nàng thử phân tách th́ niềm vui ấy bắt đầu bước vào ngưỡng cửa ḷng nàng từ lúc nàng chợt thấy hắn, rồi hắn đi mà vui không đi  – mặc dầu nàng quả có ngậm ngùi sợ rằng sẽ không bao giờ tái ngộ – Khi từ hậu trường đi ṿng bên ngoài để vào rạp nàng được hoan hô lần nữa, nàng ngỡ vui v́ sự hoan hô ấy, nhưng không, chính niềm vui trước đă đi theo nàng và hiện giờ nó vẫn chưa rời nàng.

Nghe một giọng quen, Hiếu chợt nhớ lại lũ bạn không may của nàng và day ra sau th́ thấy cả đám đều ngồi ở hàng ghế sau đó.

- Chút nữa đi tiệc với em luôn nghe các chị !

Đứng ngồi với bọn nầy, nàng nghe vững tâm hơn với người lớn, nên nài nĩ họ.

- Không đi hết, chỉ có bốn đứa theo chị đi ăn cơm thôi.

- C̣n bốn chị kia sao không đi ?

- Bị cà nanh với chị.

Họ cười x̣a với nhau. Hồng và Trang bị hai thanh niên ngồi ở dăy ghế thứ ba khều hỏi ǵ, Hiếu khó chịu, định bụng rằng họ hỏi về nàng, nên mắc cỡ, nàng day mặt trở lại phía sân khấu.

Lũ nó bạn trai nhiều quá. Khi năy vào đây đứa nào cũng có ít lắm là ba bốn bạn trai gọi tên, bị (hay được ?) gọi nhiều nhứt là con Lilie, con bé mặc bờ-lu-dăng. Nếu không gặp Trọng th́ ḿnh không có bạn trai nào cả. Hiếu nghĩ tới đó rồi rất muốn day ra sau, tạo dịp cho bạn của lũ bạn nàng làm quen, nhưng lại không dám.

Nàng thấy ḿnh c̣n quê quá, mặc dầu ở Sài-g̣n từ lúc bé đến giờ nhứt là ba tiếng “đi ăn cơm” mà lũ nầy dùng khi năy. Té ra bữa tiệc mà hăng Bồ Đào mời, chỉ đáng là bữa cơm thôi à, nên họ không lớn lối như ḿnh mà nói rằng “đi dự tiệc”.

Nghĩ tới đó, nàng lại bị mặc cảm trở lại và nghe rằng sẽ phải khổ sở mà đi theo bọn giàu sang một lần nữa.

Bấy giờ màn hạ cuối cùng, Hiếu xem lại đồng hồ tay th́ đă sáu giờ rưỡi  rồi. Ông Bồ Đào đứng lên nói:

- Các cụ và các cô cứ ở đây, vợ chồng tôi tiễn khách rồi đi ăn một thể. Đă có xe cho các cụ, các cô.

Nói xong ông kéo vợ đứng lên để tiễn những người khách đă đích thân đến đây chớ không đưa thiếp cho con cháu, hay tài xế của họ đi.

Bốn cô hoa hậu hụt bước lên hàng trên để từ giă Hiếu. Nàng không nhớ tên họ cho hết, chỉ biết có Suzie, Lilie và Liễu thôi.

- Hôm nào tụi nầy sẽ kéo nhau đến thăm chị, chị Bồ Đào nhé ! Chị có khao riêng hay không ?

- Có, bà Trung hớt nói, miễn các cô cho biết ngày đến chơi.

- Thưa bác, tụi cháu không dám làm rộn bác như vậy. Tụi cháu sẽ đến bất thần và bắt chị Bích-Lệ dẫn đi khao phở thôi.

- Chắc chắn hoa hậu không thèm đến tụi tôi, Suzie nói.

- Sao chị lại nói như vậy ? Em nhà quê lắm, được các chị cho chơi với là may mắn lắm rồi.

- Chị không quê, lại là hoa hậu nữa, th́ chắc chị sẽ chơi với bọn nhà giàu.

- Để sau sẽ hay. Nhưng sao các chị không đi ?

- Đă có hẹn với bạn.

- Có hẹn ? Nếu được hoa hậu th́ sao ?

- Hẹn rằng được th́ thôi, bằng không th́ đi đến nơi hẹn.

Những người khách quan trọng đă ra hết, mặc dầu trong rạp c̣n đông. Vợ chồng ông Bồ Đào trở lại với hoa hậu và đám hoa hậu hụt. Bà Bồ Đào ngạc nhiên hỏi:

- Sao chỉ c̣n có năm cô thôi ? Buồn quá ! Mấy cô kia mặc dầu không được giải cũng đẹp lắm. Nhứt là họ đều vui tươi hết thảy, có họ đi đông th́ sẽ nổi biết bao nhiêu.

Họ đợi hơn mười phút nữa rạp mới trống hết và bấy giờ bà Bồ Đào mới mời lại một lần nữa.

Hoa hậu Bồ Đào nhường bước cho bạn hữu đi trước, không phải v́ khiêm nhượng mà để được dẫn dắt trong bước đầu bỡ ngỡ của cuộc thám hiểm đô thành.

Đô thành không c̣n chỉ là con đường từ trường học, từ trường đánh máy về nhà nữa, đô thành không chỉ là con đường từ chợ Tân-Định vô xóm Cù-Lao nữa, đô thành không chỉ là con đường từ nhà ra sở của Trọng nữa mà cho cả cái đất ông Tạ heo hút ngoài lề đô thành, nơi xa lạ mà lần đi thăm bạn da nâu đă giúp nàng phát kiến ra, nơi ấy cũng chưa phải là đô thành bí mật mà nàng vừa khám phá.

Đô thành bí mật đối với nàng là cái xă hội lạ lùng giàu sang vừa hé cửa đón nàng. Nàng bị hoa mắt, chưa thấy ǵ cho nhiều, và cũng chỉ mới bước chơn vào cửa ngỏ của xă hội ấy thôi, nên nỗi thèm khám phá mạnh lắm.

Tánh hà tiện của ông Bồ Đào, thế mà hay cho nàng. Ông ấy đăi ăn ở tửu lâu Chợ-lớn cho đỡ tốn hao, nhưng giúp Hiếu tiến chậm trong rừng rậm trưởng giả. Sự thay đổi khung cảnh có rơ rệt, nhưng không đột ngột lắm: nàng đă biết những tiệm cơm Tàu ở Chợ cũ Sài-g̣n th́ tửu lâu Chợ-lớn chỉ làm nàng ngạc nhiên vừa phải thôi.

Và như thế càng tiến tới, càng cứ nghe thú vị hơn là đột nhiên đẩy nàng vào một nơi sang trọng quá đến đỗi làm cho nàng khiếp đảm rồi sau đó không c̣n được hưởng ngạc nhiên nào nữa.

Hiếu ngồi giữa ông Bồ Đào và một ông nào mà nàng không nhớ tên, không nhớ địa vị xă hội khi người ta giới thiệu ông ấy với nàng. Chỉ biết đó là người cao niên trạc tuổi ông Bồ Đào. Có lẽ ông là khách quí của ông chủ hăng rượu nên mới được danh dự ấy.

Người ta xếp đặt nữ ngồi lẫn với nam và Hiếu hiểu rằng không thể đổi khác được. Nàng tự an ủi rằng dầu sao ngồi ở đây cũng đỡ ngượng hơn ngồi giữa những chàng trai trẻ.

Cái ông cao niên ấy săn sóc đến nàng nhiều quá giúp nàng mất được lần lần mặc cảm nhỏ nhoi của nàng, và trái lại, nàng thoáng thấy vai tuồng quan trọng của người con gái đẹp.

Chưa bao giờ Hiếu sống nhiều cho bằng hôm nay. Nàng đă qua nhiều thứ t́nh, đă hưởng những xúc động mănh liệt và đă biết một bộ mặt mới hẳn của xă hội. Nàng đă thấy nhà lầu, thấy xe hơi, nhưng không nghĩ đến những người sử dụng các thứ ấy. Nay th́ đă khác, họ đă ăn nói, đi đứng trước mặt nàng, họ đă hoạt động, đă tiêu tiền, đă hưởng các thứ mà nàng không hề ngờ rằng có trên đời nầy.

Và nhứt là họ là những người khác hẳn những người nàng đă chung đụng.

Hiếu nghĩ ngay đến Trọng, một người bạn t́nh vắng mặt hôm nay, và bỗng nàng giựt nẩy ḿnh mà nhớ lại một câu nói của chàng: “Em lên, má cũng lên, nhưng anh th́…”.

Nàng bối rối hết sức, không đáp những câu hỏi của thực khách cùng bàn mà nàng không nghe. Sự thật mà mới hôm qua đây nàng c̣n phủ nhận và có ư phiền Trọng đă muốn gán cho nàng những điều không hay, sự thật ấy vừa lướt qua trí nàng như một tia sáng lóe ra trong đêm tối dày mịt.

Hiện nàng đương là khách quí của ông Bồ Đào, hơn thế là khách quí nhứt, v́ năy giờ bàn nào cũng nâng ly mừng hoa hậu Bồ Đào hết, th́ nàng đă ngang hàng với những bực giàu sang ở đây rồi. Thế mà Trọng th́ vẫn đáng là thơ kư của những người có mặt trong tửu lâu đêm nay thôi.

Hiếu thoáng buồn, nghe như nàng và Trọng đă cầm tay nhau mà chạy đua với thiên hạ. Nàng rượt kịp những tốp người dẫn đầu, nhưng chừng ḍm lại th́ người bạn đường thân mến bị rớt lại đàng sau rất xa.

Nhưng có thật là ḿnh rượt kịp tóp dẫn đầu hay không ? Hiếu tự hỏi câu ấy rồi hối hận đă thấy bạn nhỏ nhoi trong một phút, khi chợt tỉnh rằng rồi lát nữa đây nàng sẽ trở về nhà bằng xích-lô máy như hồi ra đi và khuya lại sẽ quảy thùng gánh nước ngoài phông-tên đầu ngơ.

Không, nàng không có lên tới đâu cả, và cũng đồng địa vị xă hội với Trọng như bao giờ. Ngày mai, nàng sẽ đi lănh mười ngàn đồng tiền giải, dưới một ngân hàng. Nhưng, như đă trù liệu, nàng sẽ tặng cha mẹ bảy ngàn, giữ lại ba. Ba ngàn chưa bằng một tháng lương của Trọng kia mà !

Mặc dầu chưa bội bạc, Hiếu cũng nghe xấu hổ đă nghĩ đến một điều không hay về bạn.

Tuy nhiên, quả thật làm sao ấy ! Trọng không c̣n là người con trai hay ho nhứt trần đời dưới mắt nàng nữa rồi.

Từ xế đến giờ, bao nhiêu người con trai đẹp mă đă lướt qua trước mặt nàng, và nhứt là anh chàng sơ-mi ca-rô.

Trọng không xấu, nhưng vẫn kém đẹp hơn hắn nhiều.

Trọng không đần, nhưng vẫn kém bảnh hơn hắn nhiều. Trọng là một thanh niên tầm thường như bao thanh niên tầm thường khác, mà nàng đă thấy ngoài đường, sánh với vẻ ngang tàng của người con trai tặng hoa. Nếu Trọng với nàng xa lạ, và nếu Trọng có mặt hôm nay, chắc chắn là chàng không có vào hậu trường để tặng hoa đâu.

Một bó hoa trăm bạc chớ không bao nhiêu, nhưng chắc là phải bảnh lắm mới tặng hoa, bằng cớ là có bao nhiêu người đă không tặng.

Buổi tiệc kéo dài quá đối với một người con gái không có ǵ nhiều để nói và không được nghe ǵ hay cho lắm nơi hai ông láng giềng già, và Hiếu thấy rằng ḿnh bị chụp h́nh nhiều quá.

Khi chiều ở rạp hát, nàng bị chụp tại sân khấu dưới đủ các khía cạnh, bị chụp trong hậu trường mỗi lần nhận hoa, bị chụp khi ngồi ở ghế khán giả, và bây giờ lại bị chụp lúc ăn, lúc tṛ chuyện nữa. Không biết họ làm ǵ với ảnh ấy ? Đăng báo chăng ? Năy giờ Hiếu quên nghĩ đến điều cả thành phố đều hay tin nàng trúng tuyển hoa hậu, giờ tự hỏi về công dụng của những bức ảnh của nàng, nàng lại bắt đầu thấy ḿnh lên trở lại.

Hoa Hậu Bồ Đào ! Không, không phải là hoa hậu Việt Nam, nhưng vẫn có thể nói là hoa hậu Việt Nam v́ đă không có giải hoa hậu Việt Nam th́ bao nhiêu người đẹp đều đổ dồn về hoa hậu Bồ Đào nầy.

Hoa hậu Bồ Đào ! Hoa Hậu không phải là quan to, cũng không phải là nhà giàu, hay người có tài năng ǵ đặc biệt cả, nhưng sao thiên hạ đều tôn sùng như thế nầy, và Hoàng hôm nọ đă tiên đoán cho nàng một tương lai rực rỡ lắm nhờ chức hoa hậu mà nàng có thể giựt được.

Lại một lần tiễn khách nữa. Hai vợ chồng ông Bồ Đào xuống nhà, đón khách tại chơn thang lầu để cảm ơn họ, và bà Bồ Đào giữ bà Trung và Hiếu lại.

- Mai mốt tụi nầy sẽ đến thăm bồ !

- Nhớ khao kẹo nha !

- Rồi tụi ḿnh đi chụp ảnh chung nha chị Bích-Lệ.

Bạn mới của Hiếu từ giă nàng sau rốt, bịn rịn không muốn rời, rồi ông Bồ Đào mời hai mẹ con lên xe riêng của ông bà để đưa họ về tận nhà.

Bà Bồ Đào ngồi băng sau với hai mẹ con, nói:

- Bà Trung nè, cháu nó dễ thương lắm, vợ chồng tôi muốn xem nó như con cháu trong nhà, muốn gọi nó bằng cháu, và để nó gọi lại vợ chồng tôi bằng d́, dượng, chắc bà không thấy hại chớ ?

- Được ông bà thương như vậy là quí hóa lắm, tôi c̣n mong ǵ hơn.

- Và như vậy tôi xin phép kêu bà bằng chị, và bà kêu tôi bằng d́.

- Bà cho phép th́ tôi xin cám ơn.

- Chị thứ mấy thưa chị ?

- Thứ Tư, nhà tôi cũng thứ Tư.

- Cháu đă có chỗ nào chưa chị Tư ?

- Dạ chưa, nó mới thôi học, c̣n khờ dại lắm.

- Con gái đời nay như vậy đó, chớ không nghiên trang, già dặn như chị em ta trước.

Xe đă tới đầu hẽm xóm Cù-Lao. Bà Bồ Đào bắt ông đợi bà đưa hai mẹ con vào tận nhà, ra chiều như quyến luyến lắm, nhưng thật ra bà chủ muốn biết nhà để tới lui cho dễ. Địa chỉ các nhà ngơ hẻm khó kiếm hơn là biết đích xác bằng cách theo tới nơi vào dịp tốt nầy.

Bấy giờ, đă mười giờ hơn rồi. Thế mà vào nhà, bà ta c̣n nói cà kê dê ngỗng một hồi nữa mới chịu ra về cho. Khách khuất dạng bên kia cầu ván, ông Trung hỏi:

- Sao, có vui không ?

- Vui không biết bao nhiêu, ông không chịu đi cho biết với người ta.

- Muốn để bà đi một lần chớ, tôi th́ tôi đă biết rồi. Đăi ăn ở đâu ?

- Ăn đồ Tàu trong Chợ-lớn. Nhưng không phải vui ở đó. Họ hoan nghinh con nhỏ dữ quá. Họ chụp h́nh nó thôi là chụp.

Hiếu đưa cái sét ra hỏi cha:

- Làm sao lănh ba ?

- Té ra phần thưởng mười ngàn có thật à ?

Bà Trung cười đáp:

- Nếu họ xí gạt th́ bà Bồ Đào sao dám đi theo vào.

- Lạ quá. Con Hiếu nó đẹp th́ nó nhờ, sao họ lại thưởng tiền nó, cái mới là khó hiểu. Lănh tiền à, th́ con cứ tới ngân hàng, địa chỉ có ghi trong sét, t́m ghi sê “phát chi phiếu” rồi đưa sét vào với thẻ kiểm tra của con. Rồi th́ người ta kiểm soát, đoạn phát cho con một cái thẻ bằng nhôm, con lại két lănh bạc.

- Nó nói nó cho tôi với ông bảy ngàn, ông tính sao ? Bà Trung hỏi cà rỡn.

- Tôi biết tính sao ? Tiền của con làm ra th́ phải để cho nó chớ.

- Tôi cũng nghĩ như vậy.

- Nếu ba má không chịu nhận, th́ xin ba má cho phép con sắm thêm đồ trong nhà.

- Cái đó là ư hay. Sắm đồ trong nhà, tuy dùng chung mà của vẫn là của của con.

- Con thấy nhà ḿnh thiếu một chiếc máy may.

- Hay. Má mầy tốn tiền với thợ may nhiều lắm, v́ em mầy đang…

- Với lại con muốn sắm một chiếc máy ra-dô…

- Ối, cái thứ đó chỉ rùm tai, không ích lợi ǵ hết.

Bà Trung thường lắng tai nghe Vọng cổ của ra-dô nhà đằng kia, căi lại:

- Th́ con nó muốn sắm một món tuy không hữu ích bằng máy may, nhưng cũng không gây hại, ông cứ ch́u ư nó đi mà.

- Th́ ch́u chứ sao không. Tôi chỉ bàn vậy thôi.

Cả hai mẹ con đều đi thay y phục. Hiếu rón rén sợ em giựt ḿnh và khi nàng quảy thùng ra đầu cầu, nàng dừng chơn lại rất lâu để nh́n ḍng nước đen ng̣m chảy dưới ấy.

Chỉ mới mấy tiếng đồng hồ trước đây thôi, nàng là cô gái được bao nhiêu người ao ước cái địa vị, tuy nhứt thời, nhưng nhiều bề thế. Thế mà bây giờ cô gái ngồi cao với giàu sang ấy lại sắp sửa gánh nước phông-tên, chen thùng giành chỗ với những chị ma-ri-sến !

Lần đầu tiên, nàng nghe được cái mùi rác, mùi cỏ úng thủy lâu ngày bốc lên từ ḍng nước lờ đờ dưới dạ cầu. Nước chảy ở đây không phải là nước tù, nhưng nó cũng không chảy lưu loát, thành thử người cư trú nơi đây chịu được, nhưng vẫn cứ c̣n cái mùi nầy. Cái mùi nầy, Hiếu quen đi lắm rồi, đến nỗi không c̣n nghe thấy nữa. Nhưng giờ phút nầy, th́nh ĺnh nó phảng phất trước mũi nàng.

Bởi v́ Hiếu đă được biết những mùi khác lạ từ xế trưa đến giờ, nên khứu giác nàng đă có dịp so sánh, cũng như thị giác nàng đă so sánh từ xế đến giờ.

Nàng chỉ bần thần có vài giây thôi, mà không nghĩ sâu hơn về cái mùi mới khám phá được, rồi bước đi chầm chậm, hoàn toàn dửng dưng, nhưng đă khó chịu v́ những ư nghĩ bắt đầu thành h́nh.

“Ngày mai, ḿnh đi lănh tiền, số tiền đầu tiên mà ḿnh kiếm được. Một cách khỏe ru. Không, ḿnh không nên tự tiện mua sắm cái ǵ cả, hay tự tiện làm đẹp v́ ḿnh không sành. Phải t́m tụi nó mới được, những cái nho nhỏ mà phải học rất lâu mới thấu đáo và phải học thầy hay”. Anh Trọng sẽ nghĩ thế nào khi hay tin ḿnh trúng tuyển hoa hậu ? Anh ấy hơi ghen. Thích ghê ! Anh ấy yêu ḿnh quá !

“À nhưng Hoàng sao bặt tin lâu quá vậy cà ?”

Không biết có phải v́ tách cà-phê đă uống sau khi ăn tráng miệng, hay mừng thắng trận, mà Hiếu cứ thao thức măi, không sao nhắm mắt được.

Gần sáng, nàng mới thiếp đi, và trong giấc mơ màng giấy bạc ở đâu không biết tơi rớt quanh nàng, nàng lượm măi mà không hết, càng lượm, giấy bạc càng hiện ra nhiều hơn, nằm ngổn ngang dưới đất.

 

¯

 

Hiếu bước đến sạp báo th́ chị bán báo đă kêu:

- Ồ ! Cô Bích-Lệ !

Nàng sung sướng đến mọc ốc khắp da, nhưng vẫn c̣n làm bộ chưng hửng mà phản đối:

- Không, tôi tên Hiếu kia mà !

- Thôi mà cô ! H́nh trong báo với cô giống nhau như hai giọt nước, ai mà lầm được. Cả ba tờ báo đều có đăng h́nh cô, ba ảnh khác nhau, chụp dưới ba khía cạnh, th́ c̣n làm sao mà lầm được.

Nàng cười e thẹn cúi xuống chọn báo:

- Mua hết cả ba tờ é cô, để dành làm kỷ niệm.

Làng báo hôm nay bán chạy thêm ba số nữa, Hiếu thấy sự tiêu phí nầy không thấm vào đâu với số tiền ba ngàn c̣n lại cho nàng, nên không do dự ǵ cả.

- Cô sướng quá, chị bán báo nói. Cũng bằng như trúng số nho nhỏ. Mà đă hết đâu. Nghe nói họ sẽ mời cô đóng phim nữa hả cô ?

- Không, tôi không biết.

Rồi nàng mau bước về nhà để ngắm ảnh ḿnh cho măn nhăn. Nỗi mừng vui dấy lên mạnh quá trong ḷng Hiếu khiến nàng ngồi đứng không an. Nàng phải t́m một người bạn để mà san xẻ bớt những ǵ mà ḷng nàng đang no nóc.

Mới chiều hôm qua đây, nàng ngỡ vui mừng vài phút rồi thôi, nhưng mấy bài báo lại làm cho ḷng nàng ngập tràn phấn khởi về tương lai. Một tờ báo không phải là báo Rạng Đông, trong ban tổ chức viết: “Ban giám khảo chỉ tuyển chọn căn cứ trên vẻ đẹp của gương mặt. Nhưng may quá, người trúng tuyển lại đẹp cả ở thân thể, đẹp đúng y theo quan niệm thẩm mỹ cổ La – Hy…

Tờ báo khác lại viết: “Nghe đâu một nhà sản xuất phim đă quả quyết rằng hoa hậu Bích-Lệ có đủ điều kiện về dung mạo để thành một minh tinh điện ảnh. Phần diễn xuất th́ không lo lắm, v́ đó là điều có thể học tập được”.

Người bạn mà Hiếu nghĩ đến trước hết là Trọng. Trọng đă không bằng ḷng và sẽ không bao giờ bằng ḷng cả, nhưng chàng không thể không vui với bạn trước sự thắng trận của bạn chàng.

Một người bạn trai mới bắt đầu yêu ! Có phải chăng người ấy dầu sao, dầu có xích mích ǵ đi nữa, cũng hơn hết cả những bạn khác, và cũng thương nàng hơn tất cả các bạn khác.

Hôm nay bà Trung đi chợ lấy, để cho Hiếu có th́ giờ đi lănh sét. Nàng thấy là cần ghé thăm Trọng trước, sợ ôm bạc nhiều cồng kềnh không tiện, nhưng không hiểu sao, đi một đỗi đường nàng lại đổi ư, quẹo xuống nhà băng.

Khi ghé sở thăm Trọng th́ tay Hiếu có cầm cái túi ni-lông nhỏ đựng mười ghim giấy một trăm.

Thấy bạn, nàng tinh nghịch chế giễu:

- Anh vái ông địa cho em hụt, nhưng ông địa không thèm nghe anh. Có lẽ v́ anh chỉ vái cúng một nải chuối thôi, c̣n em th́ vái cúng đến một con vịt.

Trọng tuy buồn, nhưng không nín cười được.

- Anh đă đọc báo rồi chớ ?

- Đă đọc và từ sáng tới giờ cả sở chỉ nói về em và anh thôi.

- Họ nói thế nào ?

- Ai biết. Nhưng anh t́nh cờ nghe được một câu giống ư nghĩ của anh hết sức: “Thơ kư khó ḷng mà bồ được bền với một cô hoa hậu”.

Bây giờ họ đă đi ra tới vỉa hè và Hiếu cười ngất mà hỏi:

- Vậy anh có bồ được với em hay không ?

- Anh đă bắt bồ được với em trước khi em là hoa hậu, điều đó không bảo đảm rằng anh sẽ bắt bồ được măi với em.

- Để xem.

- Th́ anh để xem.

- Giờ anh tính lẽ nào ?

- Người tính là em, chớ anh khỏi phải cần tính. Anh cứ yêu em, và không đổi ư về dự định kết hôn với em.

- Như vậy là huề, v́ em cũng không đổi ư.

- Anh chỉ mong có bấy nhiêu thôi.

- H́nh như là anh không yên ḷng ?

- Lẽ cố nhiên.

- Như vậy, em e có hại cho t́nh yêu đôi ta…

- Anh không thể khác được. Ai ở vào địa vị anh cũng thế. Nhưng anh thấy sự việc xảy ra trái lại em à. Anh càng lo sợ, càng nghe yêu em hơn lên.

Thiếu kinh nghiệm trên t́nh trường, Hiếu chỉ mỉm cười ra vẻ không tin. Nàng nh́n bạn, nh́n kỹ hơn dạo trước, v́ không hiểu sao hôm nay nàng dạn hơn mọi lần, và kỳ lạ thay, bỗng nhiên nàng thấy bạn bớt đẹp trai hơn mọi lần.

Th́ vẫn cứ là Trọng đó, tuy hơi buồn hơn ngày thường, nhưng sao lạ quá, Trọng xem như kém mạnh khỏe hơn người con trai tặng hoa tự xưng là họa sĩ không tên không tuổi. Cái mũi của chàng làm sao ấy, thật khó nói, nhưng trông cái mũi đó nàng không có cảm giác của ngày gặp gỡ, và ngày gặp gỡ cái nh́n của đôi mắt kia làm nàng xao xuyến không biết bao nhiêu, c̣n bây giờ th́ nàng chỉ thấy cái nh́n của Trọng rất là tầm thường như cái nh́n của bất kỳ ai.

Hiếu nghe khó chịu quá, sao hôm nay nàng cứ như làm sao ấy, trông khác, nghĩ khác, mặc dầu nếu có ai nhận xét như thế, nàng sẽ phản đối, cho rằng nàng vẫn như trước.

Nàng muốn vẫn như trước và rất sợ thay đổi, nhưng quả không như trước được, nên nàng khó chịu và hơi sợ.

- Ảnh của em, anh cất đâu ?

- Ban ngày anh để trong bóp, tối lại anh nh́n nhiều lần rồi nhét dưới gối.

Nếu như hôm trước, nghe Trọng nói như vậy, nàng đă sung sướng đến ứa nước mắt. Nhưng nay th́ nàng không nghe làm sao cả. Trong ḷng nàng không phải chỉ có một ḿnh Trọng như ngày nào, Trọng mà nàng mơ trong lúc thổi nấu, trong khi may vá, trong những buổi gánh nước về đêm, cả trong giấc ngủ nữa.

“Không, ḿnh vẫn cứ yêu Trọng như trước và không có ai xen vào để lấn Trọng ra cả !” Hiếu kêu thầm lên như vậy để tự đính chánh. Và nàng đă nghĩ đúng. Nàng không có phản bội Trọng, cho dẫu phản bội thầm kín trong thâm tâm nàng.

- Thôi, em xin về, kẻo má trông.

- Ừ, em về, và mong em ra thăm anh thường thường.

Hiếu đạp xe máy đi một đỗi mới nhớ ra rằng nàng đă không quay nh́n lại như trước, và không có cảm giác khó chịu “bị nh́n theo” của lúc mới gặp nhau, cũng không có cảm giác êm ái “được nh́n theo” như khi đă yêu nhau rồi.

“Trời ơi, sao mà kỳ lạ như thế nầy !” Nàng kêu than thầm như vậy rồi bỗng thấy màu đời kém thắm hơn khi sáng nhiều, buổi sáng mà dư vang, dư hương, dư vị của đêm rồi chưa tan, mà dầu có tan đi nữa th́ đời vẫn c̣n đủ hồng với tuổi hai mươi của nàng, chớ có đâu mà lờn lợt, đă không thắm th́ thôi, mà cũng không mang màu ǵ rơ rệt như là vóc lụa nhuộm vụng, bị giặt một lần, nước thuốc ăn lan bậy ra, không màu ǵ ra màu ǵ hết.

Càng trưa, Hiếu càng không yên trong ḷng, và nàng quyết định t́m Hoàng, không thể chậm trễ hơn nữa được. Nàng xin phép đi, sau khi dọn rửa, nói rằng sợ không gặp bạn v́ Hoàng đă đi làm rồi từ mấy tháng nay.

Sự thật cũng là thế, Hiếu đạp xe vong mạng, sợ Hoàng đi sớm v́ nhà xa. Dọc đường, thấy dáng phụ nữ đi xe đạp đằng xa là nàng nh́n cho đến khi rơ là không phải Hoàng, mới thôi.

Hiếu đến nơi hồi một giờ mười lăm phút. Thấy vắng hoe, nàng hơi lo, và khi bước đến thềm, Hiếu giựt ḿnh đứng sững nơi đó rất lâu.

Giữa nhà là một bàn thờ mới được thiết lập, khói hương nghi ngút và sau bàn thờ là một tấm phúng bằng vải trắng c̣n trắng tinh.

Hiếu nh́n vào trong th́ thấy bạn nằm trên chơng tre mà ngủ ngon lành. Dựng xe máy vào phên tre, Hiếu bước vội vào trong, lại gần chơng mà gọi:

- Chị Hoàng ! Chị Hoàng !

Hoàng mở mắt ra, c̣n say ngủ nên chưa nhận ra bạn. Bỗng thấy được Hiếu, nàng hơi ngạc nhiên, vội lồm cồm ngồi dậy.

- Em mới lên à ?

- Ừ, nhưng bàn thờ …

- Bà ngoại đă qua đời rồi em à !

Hiếu cũng hơi nghi người chết là bà ngoại của Hoàng, nhưng  nàng hy vọng đoán sai.

Giờ nghe bạn xác nhận lời đoán thầm của nàng, nàng kêu lên:

- Trời ơi !

Ngồi xuống chơng, Hiếu ôm lấy Hoàng rồi đôi bạn khóc với nhau thật lâu. Khi cả hai cạn hết nước mắt, Hoàng vuốt lên trán bạn mà than:

- Giờ chị chỉ có một ḿnh trên đời thôi em ơi !

- C̣n em. Chị cứ xem em như là một đứa em ruột của chị.

- Em thương chị như vậy thật an ủi không biết bao nhiêu. Nhưng ta đă lớn hết rồi, mạnh ai nấy lo sống, chỉ e ta không dư t́nh cảm để rót qua cho nhau.

- Bà ngoại mất đă bao lâu rồi chị ?

- Mở cửa mả hôm qua, và chị c̣n nghỉ phép vài ngày nữa cho đến cúng xong thất đầu, chị mới đi làm trở lại.

- Chị chôn ngoại trên nghĩa địa Biên-Ḥa chắc ?

- Đâu có được. Cho đến người gác-dan đương thời c̣n chưa chắc chôn được trong ấy, huống hồ ǵ ngoại chỉ mới xin việc và được hứa cho làm thôi. Phải là hội viên của Biên-ḥa đồng-hương-hội mới được hưởng quyền lợi ấy. Ngoại nằm ở đất chùa ông Tạ.

- Làm sao chị có đủ tiền…

- Th́ chạy chớ làm sao. Chị đă bán cái sở cải nầy cho chủ đất và cái nhà cho người bên kia, tất cả cũng được năm ngàn, đủ trả nợ. Cúng hăm mốt ngày rồi chị mang b́nh hương thờ bà ngoại đi ở nơi khác.

- Chị sẽ ở đâu ?

- Rồi em sẽ biết. Buồn lắm em ơi ! Chị sanh đẻ nơi đây, lớn lên ở đây, đă thuộc ḷng từng gốc cây cọng cỏ vùng nầy. Buồn nhứt là hôm đám ma ngoại, đi sau chiếc ḥm, vỏn vẹn chỉ có một ḿnh chị thôi.

Tới đây Hoàng lại tủi thân, ôm mặt mà khóc, Hiếu cũng thổn thức nói:

- Trời ơi, em đâu có hay. Nếu hay đă có em rồi.

- Chị không cho em hay, v́ cách ba hôm chị đọc báo thấy tin em sắp vào chung kết. Ngày mà ngoại mất, chị tính ra th́ đúng vào ngày đó, nên chị để cho em trọn vui. À, thế nào em, vui lắm không ?

- Chị đừng có nói cái vui ở đây, bây giờ.

- Không nên để cái buồn người nầy nhuộm đen nỗi vui người kia, Trọng thế nào ?

Hiếu kinh sợ đến rụng rời. Hoàng thông minh quá và kinh nghiệm quá, đă biết rơ bước đường t́nh cảm giữa Trọng và nàng, mặc dầu nàng không có tâm sự với Hoàng về việc ấy, th́ phải chăng nay Hoàng đă đoán biết tâm trạng của nàng và hỏi đến như vậy.

Thật ra Hoàng chưa biết ǵ cả. Nhưng chính nỗi sợ hăi của Hiếu và sự do dự rất lâu của nàng đă nói cho Hoàng biết sơ những ǵ đă xảy ra.

Không để cho bạn phải thú nhận ǵ cả, nàng cầm tay Hiếu mà rằng:

- Vậy là em đă sống. Rồi em c̣n sẽ sống nữa, rất được nhiều dịp sống nữa. Như chị vậy. Hay th́ có hay đó, nhưng kinh nghiệm sống lại giết chết những t́nh cảm tốt đẹp nhứt của con người, thỉnh thoảng ngồi buồn nhớ lại bao nhiêu thứ tốt đẹp đă mất, ta sẽ ngậm ngùi không biết bao nhiêu.

Hiếu ngồi đó mà chết sửng sau những lời của bạn. Nàng sẽ mất hay không, những ǵ tốt đẹp nhứt của tuổi con gái mới lớn lên, nghĩa là những mơ mộng viễn vông, một t́nh yêu không bợn, ḷng tin nơi ḿnh, nơi người và nơi đời.